Atto di bonifica nazionale del 1902

Kyle A. Loring

Il 17 giugno 1902, il Congresso emanò il National Reclamation Act (PL 57-161, 32 Stat. 388), noto anche come Newland Act, per "[a] ppopriat [e] le entrate derivanti dalla vendita e dallo smaltimento di terreni pubblici in alcuni Stati e Territori alla realizzazione di opere di irrigazione per la bonifica di terre aride ". Con questo atto, il Congresso intendeva sfruttare le precipitazioni intermittenti in diciassette stati occidentali e usarle per incoraggiare singole famiglie a stabilirsi in Occidente convertendo l'arida terra federale in terra agricola produttiva. L'atto ha creato un servizio di bonifica con l'esperienza tecnica per costruire monumentali progetti idrici per irrigare l'Occidente e ha istituito un Fondo di bonifica per finanziare queste costose iniziative. Un secolo dopo, con tutti i fiumi principali tranne lo Yellowstone arginato, il Bureau of Reclamation è stato costretto a spostare la sua attenzione dai grandi progetti di costruzione al funzionamento e alla manutenzione di queste strutture.

Prima dell'atto di bonifica

Nel 1888, Francis G. Newlands arrivò in Nevada e iniziò a sostenere un sistema di irrigazione che avrebbe deviato l'acqua dai fiumi Truckee e Carson alle fattorie familiari locali. Newlands ha suggerito che la sua proposta potrebbe essere finanziata attraverso la vendita di terre federali. Quando il Nevada lo ha eletto alla Camera dei rappresentanti, ha lavorato con Frederick Newell, il capo idrografo dell'US Geological Survey (USGS), per perseguire questa idea su scala nazionale.

Durante questo periodo, la domanda di acqua proveniente dalle fattorie occidentali in espansione iniziò a superare l'offerta dovuta alle precipitazioni intermittenti e gli agricoltori cercarono di catturare la pioggia e il deflusso della neve come fonte alternativa per l'acqua. Quando i loro programmi di irrigazione privati ​​e sponsorizzati dallo stato fallirono a causa di finanziamenti e competenze tecniche inadeguati, questi agricoltori fecero pressioni sul governo federale per chiedere aiuto. Poiché il governo federale era già stato coinvolto in altri sussidi per le infrastrutture locali per strade, navigazione fluviale, porti, canali e ferrovie, sia i candidati repubblicani che quelli democratici credevano di poter convincere il Congresso a sostenere i programmi di irrigazione, e così fecero una campagna sulle piattaforme pro-irrigazione . Nonostante l'opposizione orientale e del Midwest, il Congresso ha approvato il Reclamation Act quando i legislatori occidentali hanno ostruito e ritardato le votazioni sui progetti sui fiumi e sui porti orientali.

Passaggio dell'atto di bonifica

Come inizialmente promulgato dal Congresso, il Reclamation Act incoraggiava gli insediamenti occidentali vendendo terre federali a singoli agricoltori e poi fornendo loro acqua a basso costo, per la quale gli agricoltori avrebbero ripagato il governo. Questi pagamenti e il ricavato della vendita di terreni sarebbero stati inseriti in un Fondo di bonifica per finanziare la costruzione dei progetti idrici. Inoltre, le vendite di acqua dovevano essere limitate a quegli individui che coltivano centosessanta acri o meno e risiedevano sulla terra. All'inizio del ventunesimo secolo, tuttavia, la limitazione della superficie coltivata era stata allentata e il requisito della residenza era stato completamente abolito.

Il Reclamation Act ha creato lo United States Reclamation Service come agenzia per attuare il mandato del Congresso e il Reclamation Fund come meccanismo finanziario che avrebbe finanziato il programma. Il Servizio di bonifica ha studiato i potenziali progetti idrici in ciascuno dei diciassette stati occidentali con terre federali. Il Servizio di bonifica divenne in seguito il Bureau of Reclamation (BOR) indipendente all'interno del Dipartimento degli interni.

Il Congresso ha creato il Fondo per la bonifica partendo dal presupposto che le tasse raccolte dall'acqua acquistata dai progetti di bonifica avrebbero creato uno sforzo autosufficiente, rimborsando i costi di costruzione e di funzionamento. Gli immensi costi di costruzione dei progetti hanno presto dimostrato la premessa non realistica. Ad esempio, i primi progetti autosufficienti creati da iniziative locali erano costati meno di venti dollari per acro. I progetti di bonifica federale, al contrario, costano in media ottantacinque dollari per acro. Così, la quota degli agricoltori delle spese federali si è rivelata una somma troppo elevata per il loro rimborso.

Sviluppi ai sensi della legge sulle bonifiche

Il Congresso ha risposto all'incapacità degli agricoltori di pagare i costi dell'acqua prima con periodi di rimborso prolungati e poi con un minore obbligo di rimborsare i fondi. Nel 1926, il Congresso approvò l'Omnibus Adjustment Act per estendere i termini di rimborso da dieci rate annuali a quaranta pagamenti annuali. Poi, quando il Congresso si rese conto che gli agricoltori non potevano ancora rimborsare i costi del progetto, approvò il Reclamation Project Act del 1939 che condizionava il rimborso solo alla "capacità di pagare" di un agricoltore.

Questa mancanza di rimborso da parte degli agricoltori ha costretto il Congresso a cercare altrove per finanziare i progetti di bonifica. Nel giugno 1910 il Congresso anticipò $ 20 milioni dai fondi di tesoreria generale e $ 5 milioni nel marzo 1931 per questi progetti. Dopo questo periodo, gli stanziamenti per i singoli progetti hanno beneficiato del finanziamento sia dal Fondo di bonifica che dal fondo di tesoreria generale. Ulteriori fonti di finanziamento includevano entrate dal Mineral Leasing Act, proventi dalla locazione e vendita di prodotti da terre ritirate e denaro dalla vendita di terreni in eccesso.

Durante il suo periodo di massimo splendore, il BOR ha eretto opere pubbliche così imponenti come la diga di Hoover, la diga di Shasta e la diga di Grand Coulee, ciascuna la più grande struttura in cemento del mondo al momento della sua costruzione. Queste dighe fornivano benefici tra cui produzione di elettricità, irrigazione, stoccaggio dell'acqua, controllo delle inondazioni e attività ricreative pubbliche sotto forma di pesca, sci nautico e nuoto. Tuttavia, elevando questi monumenti all'ingegno umano, BOR ha spostato sottilmente la sua missione dalla costruzione di dighe a beneficio della società alla semplice costruzione di dighe. Guidati principalmente dagli sforzi del BOR, 75,000 dighe pubbliche e private furono costruite negli Stati Uniti durante il ventesimo secolo. Il segretario degli interni del presidente William J. Clinton, Bruce Babbitt, nel valutare questa cifra, ha riconosciuto che BOR si era spinto troppo oltre, rilevando che ammontava a una media di una diga al giorno, compresi i fine settimana, costruita dopo la firma della Dichiarazione di Indipendenza.

Dagli anni '1970, il fervore della costruzione di dighe è diminuito drasticamente. L'ultima grande autorizzazione per un progetto risale alla fine degli anni '1960. Da allora, gli effetti combinati della legge sulla procedura amministrativa (1946) e della legge sulla politica ambientale nazionale (1969) hanno costretto le agenzie federali a giustificare economicamente e ambientalmente i loro principali progetti. Con i superamenti dei costi dei progetti idrici completati che superano le stime di almeno il 50% e con importanti interruzioni e distruzione degli ecosistemi ripariali, tali giustificazioni non sono state facilmente trovate. Uno studio ha persino indicato la costruzione di dighe come un fattore importante nel degrado degli habitat acquatici, con il 67% delle cozze d'acqua dolce, il 64% dei gamberi, il 36% dei pesci e il 20% delle specie di libellule estinte, in pericolo o vulnerabili come un risultato.

Anche se il Reclamation Act ha portato a impatti economici e ambientali negativi non intenzionali, continua a servire come base per il funzionamento e la manutenzione delle strutture attuali. Indicando la consapevolezza che alcuni dei suoi progetti non servono più a scopi utili, un comitato del Congresso nel 1994 ha persino discusso la demolizione della diga di Glen Canyon. Pertanto, la missione del BOR può riallinearsi con gli obiettivi iniziali del Congresso per l'agenzia, quello di costruire progetti idrici ove necessario per servire al meglio tutti gli interessi coinvolti.