Atti sui diritti civili del 1866, 1875

Le leggi sui diritti civili del 1866 e del 1875 furono approvate dal Congresso degli Stati Uniti nel tentativo di rendere cittadini a pieno titolo e garantire i diritti degli schiavi liberati. Il tredicesimo emendamento (1865) aveva abolito la schiavitù in tutta la nazione e il Congresso si trovò di fronte a come concedere il diritto di voto a questa popolazione. Entrambi gli atti legislativi si sono rivelati controversi.

All'inizio del 1866 il Congresso approvò un atto che affermava che gli stati non potevano violare i diritti dei loro cittadini. Ma il presidente Andrew Johnson (1808–75) vi pose il veto. Quando il Sud si separò dall'Unione nel 1861, Johnson, allora senatore del Tennessee, rimase a Washington, DC; credeva che l'atto di secessione fosse incostituzionale. Quando il presidente Abraham Lincoln (1861–65) corse per un secondo mandato nel 1864, scelse il democratico del sud come suo compagno di corsa nel tentativo di guarire le ferite della nazione. Avendo vinto le elezioni, Lincoln aveva appena iniziato il suo secondo mandato quando fu assassinato (aprile 1865); Johnson gli succedette in carica. Quando il Civil Rights Act è arrivato sulla sua scrivania, Johnson si è rifiutato di firmarlo; era sempre stato un convinto sostenitore dei diritti degli stati di regolare i propri affari. Per la prima volta nella storia, il Congresso raccolse abbastanza voti per ribaltare un veto presidenziale e emanò comunque la legge. Fu il primo di numerosi ribaltamenti di veto avvenuti durante gli anni della Ricostruzione (1865-77), quando il Congresso e il presidente si misero a discutere su come ripristinare l'Unione.

Nel giugno 1866 il Congresso propose il quattordicesimo emendamento, che dava la cittadinanza a tutti gli afroamericani e garantiva che tutte le leggi (sia federali che statali) si applicassero allo stesso modo agli afroamericani e ai bianchi. Il Congresso richiese inoltre che nessuno stato del sud potesse essere riammesso nell'Unione (al momento, nessuno era stato riammesso) senza prima ratificare il quattordicesimo emendamento. L'emendamento fu ratificato nel 1868, sostituendo la precedente legislazione controversa.

La legge del 1875, approvata dal Congresso il 1 marzo dello stesso anno, mirava a proteggere tutti i cittadini dalla discriminazione nei luoghi di alloggio pubblico. In parte affermava che "Tutte le persone all'interno della giurisdizione degli Stati Uniti hanno diritto al pieno ed uguale godimento degli alloggi, dei vantaggi, delle strutture e dei privilegi di locande, mezzi di trasporto pubblici [trasporto] su terra o acqua, teatri, e altri luoghi di pubblico divertimento ... e applicabili allo stesso modo a cittadini di ogni razza e colore. " Otto anni dopo, la legislazione è stata dichiarata incostituzionale dalla Corte Suprema degli Stati Uniti, la quale ha affermato che il Congresso non ha l'autorità per regolare i costumi sociali prevalenti di alcuno stato. Il terreno coperto dal Civil Rights Act del 1875 è stato successivamente coperto di nuovo dal Congresso nel Civil Rights Act del 1964, che vieta la discriminazione basata sul colore, la razza, l'origine nazionale, la religione o il sesso di una persona.