Atti alieni e di sedizione del 1798

Justin Florence

Nell'estate del 1798 i giovani Stati Uniti erano sull'orlo della guerra con la Francia, una delle potenze più potenti del mondo. Alcuni preoccupati America hanno dovuto affrontare non solo un potente nemico all'estero, ma anche una minacciosa corrente sotterranea di opposizione interna. Sperando di rafforzare la nazione durante la guerra, e allo stesso tempo schiacciare i suoi rivali politici, il partito federalista al potere ha approvato una serie di quattro leggi chiamate collettivamente Alien and Sedition Acts. Alexander Hamilton, uno dei principali federalisti, riteneva che a seguito delle nuove leggi "ci sarà presto l'unanimità nazionale".

Hamilton, come la maggior parte degli altri americani nel diciottesimo secolo, sosteneva che le fazioni oi partiti politici minacciavano la stabilità della nuova nazione. Eppure appena il primo Congresso era stato convocato prima che i proto-partiti iniziassero a formarsi. Una serie di membri del Congresso conosciuti come Repubblicani si unirono a Thomas Jefferson e James Madison nell'opporsi ai piani economici di Hamilton. I giornali politici di nuova fondazione hanno aiutato membri del Congresso e leader di partito ad attrarre il sostegno degli elettori ordinari. Gli editori di giornali negli anni '1790 del XNUMX si allearono attivamente con figure e partiti nazionali, mentre lanciavano feroci attacchi contro i rivali politici.

Verso la metà del 1790 i disaccordi di politica estera evidenziarono la distinzione tra i proto-partiti. Mentre Francia e Inghilterra combattevano per la supremazia europea sullo sfondo della Rivoluzione francese, i partiti americani cercavano alleanze opposte con i rivali europei. Nel 1794 preoccupazioni federaliste per l'anarchia della Rivoluzione francese portarono il presidente George Washington a inviare John Jay a negoziare un trattato che collegasse gli interessi commerciali e diplomatici americani con l'Inghilterra. I repubblicani, che vedevano la Francia come l'alleato naturale dell'America a causa dei valori repubblicani della Rivoluzione, criticarono aspramente il Trattato di Jay. Nel 1796 le pratiche navali di impressione e corsaro in tempo di guerra portarono gli Stati Uniti in una crisi navale e diplomatica "quasi bellica", con la Francia. Nella speranza di evitare la guerra, il presidente John Adams ha inviato rappresentanti per negoziare un accordo di pace con i francesi. I francesi chiesero una tangente per evitare la guerra, oltraggiando gli americani in quello che divenne noto come "l'affare X, Y, Z".

Cercando di capitalizzare il sentimento anti-francese e anti-repubblicano derivante dall'affare X, Y, Z e dalla guerra quasi, i federalisti al Congresso proposero i quattro atti di sedizione e di sedizione nel giugno e luglio del 1798. Tre riguardavano gli alieni: gli immigrati che doveva ancora diventare cittadini americani naturalizzati. I federalisti sapevano che questi immigrati europei votavano in modo schiacciante repubblicano e approfittarono dei timori dell'opinione pubblica che potessero aiutare la Francia durante una guerra. L '"Act Concerning Aliens" e l' "Alien Enemies Act" hanno istituito un sistema di registrazione e sorveglianza per i cittadini stranieri che vivono negli Stati Uniti. Le leggi consentivano al presidente (all'epoca Adams, un federalista) di arrestare e deportare gli stranieri che avrebbero potuto mettere in pericolo la sicurezza della nazione. Il presidente Adams, tuttavia, non ha mai usato gli atti alieni. La "Legge sulla naturalizzazione" ha aumentato da cinque a quattordici anni il periodo di soggiorno richiesto per diventare cittadino naturalizzato e per votare.

Il Sedition Act ha suscitato ancora più polemiche perché ha soffocato la possibilità di una politica di opposizione. L'atto proibiva "qualsiasi scrittura o parola falsa, scandalosa e maliziosa" contro il governo degli Stati Uniti, il presidente o una delle camere del Congresso. Il linguaggio dell'atto citava specificamente coloro che avevano portato il governo "in disprezzo o discredito", chiunque potesse "eccitare ... l'odio della brava gente degli Stati Uniti", suscitare "sedizione" o "eccitare qualsiasi illegale combinazioni ... per opporsi o resistere a qualsiasi legge degli Stati Uniti ". Inoltre, l'atto si applicava a chiunque potesse "aiutare, incoraggiare o favorire qualsiasi progetto ostile di qualsiasi nazione straniera". I trasgressori del Sedition Act dovevano essere processati in un tribunale federale e potevano essere puniti con multe fino a $ 2,000 e reclusione fino a due anni.

Anche prima del 1798, i federalisti avevano perseguito i redattori repubblicani nei tribunali statali in base alla legge comune di diffamazione sediziosa. I giudici e le giurie statali, tuttavia, erano repubblicani, mentre la magistratura federale era prevalentemente federalista. Sotto una feroce applicazione del Sedition Act, i giudici federalisti hanno incriminato quattordici editori repubblicani, dieci dei quali condannati e imprigionati. Gli Stati Uniti avevano all'epoca solo una cinquantina di giornali di stampo repubblicano, quindi questo costituiva una parte sostanziale della stampa repubblicana. I principali giornalisti repubblicani sottoposti a processo per sedizione includevano John Burk, James Callender, Thomas Cooper e William Duane. La prima e più insolita accusa ai sensi del Sedition Act è stata quella di Matthew Lyon, un membro del Congresso del Vermont, che è diventato un martire per i repubblicani dopo essere stato multato di $ 1,000 e condannato a quattro mesi di carcere.

L'applicazione federalista del già impopolare Sedition Act lo rese ancora più disprezzato. Jefferson decise che gli stati stessi offrivano i mezzi migliori per proteggere i diritti fondamentali ei valori repubblicani dai federalisti che riteneva stessero sovvertendo la Costituzione. Jefferson e Madison hanno firmato risoluzioni nelle legislature statali del Kentucky e Virginia rispettivamente alla fine dell'estate del 1798 per fermare le nuove leggi. Le risoluzioni Virginia e Kentucky hanno introdotto la dottrina dell'interposizione statale, sostenendo che il governo nazionale era un "patto" tra gli stati e che gli stati potevano decidere di dichiarare nulle le nuove leggi federali che ritenevano incostituzionali. I repubblicani in Virginia arrivarono al punto di chiedere allo stato di prepararsi a difendersi militarmente contro il governo controllato dai federalisti.

I progetti federalisti con gli atti alieni e di sedizione fallirono. Quando la crisi con la Francia si è calmata, il sostegno pubblico alle azioni si è rapidamente dissipato. L'indignazione popolare contro le leggi non solo ha aiutato a unificare i repubblicani, ma ha fornito una potente piattaforma per la loro campagna nel 1800. Le elezioni del 1800 hanno visto Thomas Jefferson sconfiggere John Adams nella competizione presidenziale, ei repubblicani hanno riconquistato la maggioranza al Congresso. Il Congresso repubblicano ha abrogato la legge sulla naturalizzazione nel 1802. Le due leggi sugli stranieri e la legge sulla sedizione contenevano disposizioni che scadevano automaticamente nei primi anni del nuovo secolo.

Molte delle questioni sollevate dalla controversia sugli Alien and Sedition Acts sono rimaste importanti. Durante la guerra del 1812 i repubblicani cercarono di distruggere i federalisti per il loro sostegno a un nemico straniero. Le argomentazioni avanzate dalle risoluzioni della Virginia e del Kentucky a favore dei diritti dello Stato sarebbero riapparse nelle controversie sulla secessione nel diciannovesimo secolo. Fondamentalmente, la delicata sfida di preservare le libertà civili di fronte alle preoccupazioni del tempo di guerra per la sicurezza nazionale continuò nel ventunesimo secolo.