Associazioni di volontariato femminile

La storia delle associazioni di volontariato femminile inizia durante il periodo rivoluzionario, quando le attività domestiche quotidiane furono politicizzate come opposizione provocatoria alle politiche mercantiliste imposte ai coloni nordamericani dall'impero britannico. Gruppi di donne chiamate Daughters of Liberty si incontravano, di solito nelle case dei ministri, per produrre filati casalinghi al fine di sostenere il boicottaggio economico dei prodotti britannici. L'urgente necessità di equipaggiare l'esercito del generale George Washington durante la guerra rivoluzionaria (1775–1783) ha ulteriormente eroso le barriere abituali al movimento delle donne negli spazi pubblici; le associazioni femminili hanno raccolto donazioni per la causa rivoluzionaria andando porta a porta.

Le associazioni di volontariato erano poche e di breve durata finché la confluenza di due ideologie, repubblicanesimo e cristianesimo evangelico, alterò i rapporti delle donne con la famiglia e la comunità. Le donne non avevano uno status politico, ma le loro pretese di autorità morale derivanti dalla partecipazione attiva alle chiese e ai movimenti religiosi erano intrise di nuovi significati nella nuova nazione. I miglioramenti nell'istruzione delle donne si verificarono nella nascente Repubblica degli anni 1780 e 1790 quando i riformatori usarono la retorica del repubblicanesimo e le ipotesi sull'autorità morale delle donne per sostenere che loro, come uomini, dovevano essere preparate ad assumere doveri civici. Sebbene le donne non venissero istruite per entrare nella vita pubblica, ma per sovrintendere alla formazione spirituale dei loro figli al fine di garantire una cittadinanza virtuosa, l'istruzione aumentò tuttavia le aspettative delle donne per avere un ruolo pubblico nella nuova nazione. Molti dei leader della prima generazione di società benevoli dell'inizio del diciannovesimo secolo avevano frequentato seminari femminili.

Nel primo terzo del diciannovesimo secolo, società benevole fondate da donne bianche della classe media settentrionale e meridionale e donne nere libere proliferarono per servire gli indigenti nelle città e nelle comunità in rapida crescita. Molte società benevoli, inizialmente organizzate come ausiliarie delle chiese per fornire un sostegno finanziario cruciale al clero locale e alle missioni religiose, divennero un apparato indispensabile di assistenza sociale, specialmente per le vedove e gli orfani. Isolate dal razzismo, le donne afroamericane si organizzavano per mutui benefici spirituali, intellettuali e materiali in gruppi come la Colored Female Religious and Moral Society fondata a Salem, Massachusetts, nel 1818, ma queste organizzazioni fornivano anche beneficenza a coloro che nelle loro comunità vivevano in estrema povertà. Le associazioni di donne bianche hanno agito come guardiane dei membri più vulnerabili della comunità. Lungo la costa orientale, società benevoli hanno collaborato per istituire asili e scuole orfani.

Il fervore spirituale del Secondo Grande Risveglio negli anni 1820 e 1830, con la sua enfasi sulla conversione e la lotta al peccato, trasformò la benevolenza femminile in un più ampio movimento di riforma morale e sociale. Mentre molte associazioni sono rimaste impegnate in buone opere attraverso la carità locale, alcune donne si sono unite in crociate pubbliche contro l'abuso di alcol e la prostituzione. Gli sforzi collettivi per la riforma includevano tipi di attivismo pubblico precedentemente perseguito solo da uomini, comprese petizioni, manifestazioni e convegni, conferenze pubbliche e pubblicazioni di facciata. La New York Female Reform Society, fondata nel 1834 per riformare le prostitute e scoraggiare i loro clienti a New York City, pubblicò una newsletter e autorizzò i suoi membri a visitare i bordelli. La prima introduzione di Susan B. Anthony alla politica avvenne attraverso il suo coinvolgimento in un capitolo locale delle Daughters of Temperance nel centro di New York durante gli anni Quaranta dell'Ottocento. E come dimostra la sua lunga carriera nella vita pubblica come leader del movimento per il suffragio, il primo movimento per i diritti delle donne a metà del diciannovesimo secolo doveva i suoi inizi alle associazioni femminili nella nuova nazione.