Associazioni benevoli

C'erano essenzialmente tre tipi di società benevola nell'America coloniale e all'inizio nazionale. Le più antiche erano le mutue, come la St. Andrew's Society (Charleston, 1729) e la Union Society (Savannah, 1750). L'appartenenza ad essi rappresentava una forma di assicurazione sociale, poiché dava diritto a prestazioni per i membri inabili al lavoro. L'appartenenza a società iberniane, società tedesche amichevoli, società ebraiche benevoli e associazioni di meccanici era, per sua stessa natura, limitata a quelle di determinate origini o professioni, e tutti i membri erano maschi, sebbene le vedove dei membri deceduti a volte potessero beneficiare dell'assistenza. A poco a poco, alcune di queste società hanno ampliato il loro ruolo per fornire assistenza ai non membri.

Non è stato fino agli ultimi anni dell'era coloniale che le società di volontariato con scopi umanitari più generali - che costituiscono il secondo tipo di società benevola - sono state fondate, una delle prime è stata la Society for Inoculating the Poor, fondata da medici a Filadelfia nel 1774 Dopo la rivoluzione americana ci fu un rapido aumento del numero di queste società, e mentre alcune, come l'Amicable Society fondata a Richmond, Virginia, nel 1788, erano gestite da uomini, la stragrande maggioranza era gestita da donne. La Society for the Relief of Poor Widows and Small Children (New York, 1797), la Female Humane Association (Baltimore, 1798), il Boston Female Asylum (1800) e il Savannah Female Asylum (1801) furono solo i primi di centinaia di società benevoli gestite da donne fondate all'inizio del XIX secolo. Nel 1830 quasi ogni città e città aveva una società benevola femminile (spesso l'unica società benevola in una particolare comunità), e molte ne avevano diverse. Le donne che gestivano società benevoli provenivano normalmente dagli ambienti più ricchi e usavano i loro legami familiari per raccogliere fondi per asili orfani e per fornire soccorsi all'aperto (sollievo che veniva dato ai poveri nelle loro case o come pensionanti nelle case di altre persone, come contrario al "soccorso in casa" in un'istituzione come un ospizio) per i bisognosi. Le donne che fondavano società benevoli normalmente limitavano le loro attività ai giovani, alle vedove e alla cura dei bambini orfani e indigenti. Gli uomini adulti sono stati lasciati a se stessi o a cercare assistenza da ospizi statali.

I metodi usati dalle donne caritatevoli erano a volte invadenti. Hanno visitato i richiedenti aiuto nelle loro case e hanno sostenuto solo coloro che credevano vivessero una vita corretta e dignitosa. Hanno richiesto alle madri in cerca di aiuto per i loro figli di consegnarli completamente al controllo della società benevola, qualcosa che a volte le donne povere non erano disposte a fare, non importa quanto disperate fossero le loro circostanze. Il coinvolgimento delle donne nel lavoro di beneficenza le ha coinvolte nella vita pubblica molto più di prima, poiché hanno negoziato con i consigli comunali e le legislature statali per la terra e il denaro per sostenere i loro obiettivi e hanno firmato contratti con costruttori e dipendenti. Questo intervento delle donne in quella che era veramente una questione di ordine pubblico era solitamente tollerato dagli uomini, che lo accettavano come un'estensione dei ruoli naturali delle donne come assistenti ed educatrici.

Le società evangeliche nazionali costituivano il terzo tipo di società benevola. Includevano l'American Education Society (1815), l'American Bible Society (1816), l'American Sunday School Union (1824), l'American Tract Society (1825) e l'American Home Missionary Society (1826), tutte fondate per promuovere un Stile di vita cristiano tra i poveri di tutta la nazione. La loro portata superava di gran lunga quella di altre società benevoli, con rami locali esistenti in quasi ogni città e città, sebbene la loro maggiore influenza fosse nel nord-est.

Il lavoro delle società benevoli quindi ha integrato e ampliato in modo significativo la fornitura di welfare statale. Il numero di bambini poveri che sono stati istruiti prima che l'istruzione pubblica gratuita diventasse un luogo comune ha indubbiamente fatto una vera differenza, non solo per le loro vite, ma anche per le comunità in cui vivevano.