Associazione Nazionale Basket

Il basket risale alla fine del XIX secolo. Nel 1891, un istruttore della scuola di addestramento della Young Men's Christian Association (YMCA) di nome James Naismith (1861-1939) appese un paio di cestini di pesche su una ringhiera della pista della palestra e esortò i presenti a lanciare le palle nei cestini, inventando così il gioco. Per tutto l'inizio del XX secolo sono nate varie leghe di basket professionistico e molte sono fallite rapidamente. Due delle più intraprendenti furono l'American Basketball League (ABL), iniziata nel 1925 e piegata negli anni '1930, e la National Basketball League (NBL), formata nel 1937. Poi, nel 1946, arrivò la formazione della Basketball Association of America (BAA). Tre anni dopo, la BAA con sede nella East Coast si è fusa con la NBL con sede nel Midwest. La fusione ha portato alla formazione della National Basketball Association (NBA), la lega di basket pro di maggior successo e duratura della storia.

All'inizio, l'NBA era un miscuglio di diciassette squadre, che rappresentavano uno spaccato di città da New York e Boston a Syracuse e Sheboygan. Non sorprende che, all'inizio della stagione 1950-51, sette delle squadre meno competitive abbiano abbandonato. Nei suoi primi anni, l'NBA è rimasta una lega sportiva secondaria. I giochi erano spesso affari pesanti, dominati da grandi uomini come il centro di Minneapolis Laker George Mikan (1924–) e rallentati a passo d'uomo da incrostazioni costanti progettate per ostacolare il punteggio.

Per suscitare interesse nel gioco, le regole autorizzate dall'NBA cambiano per accelerare il gioco, aumentare i punteggi e incoraggiare l'atletismo. I Boston Celtics furono i beneficiari immediati. I Celti, allenati dal leggendario Arnold "Red" Auerbach (1917–), presentavano due giocatori che eccellevano nel nuovo stile di gioco veloce. Bill Russell (1934–), un centro intimidatorio, ha bloccato i colpi in modo aggressivo. Bob Cousy (1928–), una guardia elegante, ha giocato bene il nuovo gioco. A partire dal 1959, i Celtics hanno vinto undici titoli NBA in tredici anni.

Gli anni '1960 e '1970 furono caratterizzati da una rivalità tra due dei centri più dominanti del gioco: Russell e Wilt Chamberlain (1936-1999). I New York Knicks, campioni NBA nel 1970 e nel 1973, erano famosi per uno stile di gioco premuroso e orientato alla squadra. Ormai, passaggi, tiri e azioni senza sosta erano sinonimo di basket professionistico. Tuttavia, la nuova American Basketball Association (ABA) iniziò a ingaggiare molti dei migliori giocatori del college, tra cui Rick Barry (1944–) e Julius "Dr. J." Erving (1950–). La rivalità NBA-ABA si estinse nel 1976, quando le leghe si fusero e quattro squadre ABA furono autorizzate a unirsi alla NBA.

Alla fine degli anni '1970 e all'inizio degli anni '1980, l'NBA stava perdendo la sua presa sul pubblico. Non c'erano rivalità avvincenti e pochi protagonisti carismatici. Una serie di violenti incidenti fuori dal campo e l'abuso di droghe tra i giocatori hanno offuscato il campionato. Due giocatori poliedrici sono stati da soli responsabili del riemergere della NBA: Larry Bird (1956–), dei Boston Celtics, e Earvin "Magic" Johnson (1959–), dei Los Angeles Lakers. Questi concorrenti, che si sono incontrati nell'ultima partita collegiale, la partita del campionato NCAA del 1979 tra la Bird's Indiana State University e la Johnson's Michigan State University, hanno mantenuto una feroce rivalità tra i professionisti. Le loro squadre si sono incontrate nelle finali del campionato del 1984, un'emozionante vicenda di sette partite che ha attirato i più grandi televisione (vedi la voce sotto gli anni '1940 — TV e Radio nel volume 3) pubblico nella storia della NBA.

Negli anni successivi, il campionato si espanse, aggiungendo squadre fino alla Florida e al nord fino al Canada. Il protagonista degli anni '1980 e '1990 è stato Michael Jordan (1963–; vedi voce sotto gli anni '1990 - Sport e giochi nel volume 5), che si unì ai Chicago Bulls nel 1984. La graziosa abilità nel saltare, la personalità congeniale e l'intelligenza acuta di Jordan portarono i Bulls a sei campionati NBA. Senza discutere, Jordan è il più grande giocatore di tutti i tempi della NBA. Ha contribuito a rendere popolare il basket in tutto il mondo, trasformando l'NBA in una presenza internazionale.

—Rob Edelman

Per maggiori informazioni

Bjarkman, Peter C. The Encyclopedia of Pro Basketball Team Histories. New York: Carroll e Graf, 1994.

Decoro, Mike. Inside Basketball: dai campi da gioco all'NBA. New York: Metro Books, 1996.

Dickey, Glenn. La storia del basket professionistico dal 1896. New York: Stein and Day, 1982.

Minsky, Alan. Kings of the Court: Legends of the NBA. New York: Metro Books, 1995.

Salzberg, Charles. Dal set shot allo slam dunk: i giorni di gloria del basket nelle parole di chi ci ha giocato. New York: Dutton, 1987.

Vancil, Mark, ed. L'NBA al quinto. New York: Random House, 1994.