Assalto alla magistratura: l’uso dell’impeachment a fini di parte

Limiti di potere. La sconfitta di John Adams e del Congresso Federalista nel 1800 diede a Thomas Jefferson e al suo Partito Repubblicano il controllo dei meccanismi del governo nazionale. Mentre stavano lasciando l'incarico, i federalisti erano riusciti a tenere Jefferson controllato dalla magistratura. Il Judiciary Act del 1801 ha ridotto le dimensioni della Corte Suprema da sei a cinque membri e ha creato diverse posizioni di tribunali inferiori. Adams ricoprì queste posizioni e notoriamente nominò un nuovo capo della giustizia, John Marshall, due mesi prima di lasciare l'incarico. Poiché i giudici federali avevano incarichi a vita, i tribunali sarebbero stati nelle mani dei federalisti per qualche tempo.

Jefferson risponde. Gouverneur Morris, il Federalista di New York, ha scritto che nella "forte burrasca di vento avverso" rappresentata da Jefferson difficilmente si poteva "incolpare i Federalisti uscenti per aver gettato molte ancore per tenere la loro nave attraverso la tempesta". Una volta al potere, gli alleati di Jefferson al Congresso emanarono il Judiciary Act del 1802, abrogando gran parte di ciò che i federalisti cercavano di fare nel 1801 e rinviando la successiva sessione della Corte Suprema al 1803.

Pickering. Il giudice del tribunale distrettuale federale John Pickering del New Hampshire era un pubblico imbarazzo. Il comportamento di Pickering in panchina era spesso contrassegnato da "deliri, maledizioni e incoerenze folli" provocate dal bere e dalla crescente instabilità mentale. Il presidente Jefferson ha suggerito al Congresso che il comportamento bizzarro di Pickering equivaleva a un reato impeachabile. Non c'era altro modo per rimuovere un giudice federale che non era più idoneo a servire ma che si rifiutava di dimettersi. Nel marzo 1803 la Camera dei rappresentanti votò 45-8 per mettere sotto accusa il giudice Pickering. Il Senato condannò Pickering un anno dopo, rimuovendolo dall'incarico. Non era cosa da poco. La Costituzione ha limitato questo potere ai reati impeachabili di "tradimento, corruzione o altri crimini gravi e misfatti". Pickering potrebbe essere stato del tutto inadatto a servire in panchina, ma non aveva commesso un'infrazione impeabile. Alcuni temevano che se fosse stato rimosso per deliri e imprecazioni, il Congresso avrebbe messo sotto accusa altri giudici per reati politici.

Impulso all'impeachment. Nel 1803 il legislatore della Pennsylvania rimosse il giudice federalista Alexander Addison, in gran parte a causa del suo comportamento giudiziario intemperante. Un tentativo di mettere sotto accusa tre dei quattro giudici della Corte suprema della Pennsylvania è fallito per poco. Al Congresso l'esperienza di Pickering incoraggiò i repubblicani a prendere di mira una forza più formidabile: il giudice associato della Corte Suprema Samuel Chase del Maryland.

Federalista Firebrand. Samuel Chase era un brillante avvocato ma un giudice intemperante. Come scrisse Henry Adams, "il carattere di Chase non conosceva leggi di cautela". Fedele federalista, Chase era il flagello del repubblicanesimo jeffersoniano. Ha presieduto alcuni dei casi più controversi dell'amministrazione Adams, incluso

il processo di sedizione a James Callender e il secondo processo per tradimento a John Fries. Imperterrito dal rifiuto dei federalisti alle elezioni del 1800 e furioso per l'abrogazione repubblicana della legge giudiziaria del 1801, Chase rimproverò un gran giurì di Baltimora nel maggio 1803 per ricordare che "la tardiva alterazione della magistratura federale, mediante l'abolizione della carica dei sedici giudici di circoscrizione ... a mio giudizio toglierà ogni sicurezza per la proprietà e la libertà personale. L'indipendenza della magistratura nazionale è già scossa dalle fondamenta ... e la nostra costituzione repubblicana sprofonderà in una mobocrazia, il peggiore di tutti i governi possibili ". Le parole di Chase furono dure, ma il suo punto sull'importanza dell'indipendenza giudiziaria andò al cuore del sistema federale. Le osservazioni di Chase hanno acceso una tempesta di fuoco. Il presidente Jefferson ha chiesto, dopo aver appreso dei commenti di Chase a Baltimora: "Questo attacco sedizioso e ufficiale ai principi della nostra Costituzione ... dovrebbe rimanere impunito?" John Randolph della Virginia, uno dei repubblicani più radicali e uno degli iniziatori della mossa per mettere sotto accusa Pickering, ha assunto la causa per rimuovere Chase. Se i repubblicani al Congresso riuscissero a rimuovere Chase, il capo della giustizia Marshall potrebbe essere il prossimo in linea. Era in atto una crisi costituzionale.

Impeachment of Chase. Gli otto articoli di impeachment contro Chase sembravano una litania di rancori repubblicani contro l'amministrazione Adams. Chase è stato accusato di condotta pregiudizievole durante il processo a John Fries, il banditore della Pennsylvania diventato ribelle fiscale, e di condotta impropria al processo di sedizione di James Cal-lender. Chase è stato anche accusato di condotta partigiana inappropriata nella sua carica intemperante al gran giurì di Baltimora. Chase potrebbe essere stato colpevole di scarsa capacità di giudizio e di cattivo umore, ma è discutibile se la sua condotta fosse salita al livello di crimini e misfatti elevati. Quando ha letto le accuse contro Chase, il giudice capo Marshall ha scritto che erano "sufficienti per allarmare gli amici di una magistratura pura e ... indipendente". La maggioranza repubblicana alla Camera dei Rappresentanti aveva un punto di vista diverso e nel 1804 incriminò Chase.

Prova. Il processo di Chase davanti al Senato iniziò il 4 febbraio 1805 sotto la presidenza del vicepresidente Aaron Burr. Il team legale della difesa includeva il procuratore generale del Maryland Luther Martin. Spesso intossicato in tribunale, Martin è stato tuttavia uno dei principali avvocati della nazione. L'avversario di Martin era il membro del Congresso John Randolph di Roanoke, il leader dei repubblicani radicali alla Camera. Randolph è stato brillante, ma è stato sconfitto da Martin durante il processo. Martin ha concentrato l'attenzione sulla necessità di collegare la condotta di Chase con un crimine chiaramente espresso. Chase potrebbe aver agito come un federalista partigiano e le sue decisioni dal banco potrebbero essere state al limite della correttezza, ma certamente non era colpevole di alcun crimine. Chase ha ammesso di aver commesso "errori onesti" e ha ricordato al Senato che il suo comportamento schietto non era una pratica insolita: i giudici spesso esprimevano opinioni dal banco. Luther Martin ha insistito sull'ultimo punto legale: l'impeachment deve essere basato su reati perseguibili, non su condotta avventata o impropria. Questa decisione, ha detto Martin ai senatori riuniti, "stabilirà un precedente importantissimo per quanto riguarda i futuri casi di impeachment".

Verdetto. Il processo è durato quasi tutto il mese di febbraio. Il 1 ° marzo il vicepresidente Burr ha chiesto il ruolo dei senatori su ciascuno degli articoli di impeachment. Tutti e nove i senatori federalisti hanno votato per l'assoluzione. Diversi repubblicani hanno sorpreso molti votando anche "non colpevole". Una maggioranza di due terzi era richiesta per la condanna su ogni conteggio, ei repubblicani non potevano raccogliere altro che una piccola maggioranza di voti su tre degli otto articoli. Chase è stato prosciolto da tutte le accuse. I federalisti, e persino alcuni repubblicani, potrebbero aver tirato un sospiro di sollievo per il fatto che il Senato si fosse rifiutato di usare l'impeachment per mezzi di parte. La frenesia delle procedure di impeachment si è rapidamente attenuata in seguito.

Aftermath. Samuel Chase continuò a prestare servizio alla Corte Suprema fino alla sua morte, il 19 giugno 1811. Continuò a essere schietto e irascibile e una volta si scontrò con Luther Martin quando apparve alla corte di Chase visibilmente ubriaco. "Sono sorpreso che tu possa prostituire così i tuoi talenti", urlò Chase a Martin, che rispose: "Signore, non ho mai prostituito i miei talenti tranne quando ho difeso te e il colonnello Burr". Chase ha minacciato Martin con disprezzo ma ha ceduto, incapace di punire il suo vecchio amico e difensore.