Aspetto personale

Le opere di ritrattisti itineranti dell'inizio del XIX secolo forniscono un'idea di come fossero gli americani negli stati del nord. Questi ritratti in vernacolo mostrano

Uomini e donne rispettabili - commercianti, professionisti, artigiani di successo, fabbricanti e le loro mogli - nei loro abiti migliori, gli uomini in nero sobrio, le donne con berretti e colletti decorati. Possiedono libri, spesso Bibbie e talvolta altri strumenti che significano arti femminili o mestieri maschili. Salvo rare eccezioni, guardano seriamente chi guarda. Questo è il mondo del prospero salotto americano. Di tanto in tanto c'è un errore di decoro rivelatore, come nel ritratto di Stephen Fitch, intorno al 1820, che lo mostra con in mano non un libro ma una tabacchiera e un fazzoletto che userà per pulire dopo aver inalato il tabacco.

Tali ritratti rivelano anche cambiamenti nell'aspetto personale. Le acconciature maschili iniziarono a cambiare radicalmente all'inizio del secolo, insieme a molto altro. Parrucche, ciocche lunghe e fluenti e capelli raccolti in file o mazze lasciavano il posto a capelli corti, "testine" come venivano chiamate inizialmente. Gli uomini si sedevano per i loro ritratti con i capelli tagliati corti in stile romano o spazzolati all'indietro per rivelare la fronte. Barbe e baffi, scomparsi dalle colonie americane alla fine del XVII secolo, non avrebbero iniziato il loro ritorno fino a dopo il 1830.

Le caricature forniscono una visione diversa. I disegni e le litografie di David Claypoole Johnston raffigurano uomini in maniche di camicia, con cappelli inadatti e cravatte sporche o mancanti. Le dita dei piedi nude degli ubriachi sporgono dalle scarpe rotte. In "Militia Muster" di Johnston (1828), i cittadini-soldati del New England sono un gruppo poco attraente. Alcuni uomini indossano pantaloni rattoppati e sporchi, mentre altri sbuffano sui "segar". Poiché la milizia comprendeva divisioni di classe nella comunità, almeno alcuni ritratti in questo mondo tutto maschile del raduno sono quelli che potrebbero essersi seduti per i ritratti nei loro salotti. Quattro dei miliziani della classe operaia hanno la bocca aperta, mostrando denti mancanti e marci. Questo è un sorprendente promemoria delle difficoltà dentali che affliggevano molti, forse la maggior parte degli americani.

linguaggio del corpo

Un attento osservatore pensava che i contadini della sua nativa New England negli anni venti dell'Ottocento fossero visibilmente inespressivi, "indossando tutti inconsciamente le maschere prescritte dalle usanze". Le grandi esigenze fisiche di un'agricoltura non meccanizzata, sosteneva, rendevano gli uomini "pesanti, goffi e trasandati nei movimenti". Allo stesso modo, altri osservatori hanno trovato agricoltori olandesi a New York e tedeschi in Pennsylvania "goffi e freddi" o "ottusi e ottusi". La gente rurale più povera nel sud sembrava "sgradevole e rozza" ai viaggiatori inglesi, i loro volti non rivelavano nulla.

Il nuovo "irlandese selvaggio", d'altra parte, si è distinto come troppo espressivo: rumoroso, chiassoso e gesticolante. Gli afroamericani erano in una categoria completamente diversa. Le loro espressioni e i loro gesti più liberi confondevano e distrassero gli osservatori che vedevano solo "buffonate e scherzi" o "ferocia". Se visti come cupamente poco comunicativi o infantilmente allegri, indossavano anche le maschere dell'usanza, in questo caso strategie di autoprotezione per controllare ciò che si poteva sapere sui loro sentimenti e motivazioni. Lo stato basso e una maggiore espressività fisica rendevano entrambi i gruppi vulnerabili alla caricatura; i loro volti erano abitualmente ritratti come rozzi e brutali.

Gli abitanti delle città americane, spinti dal ritmo più rapido del commercio, avevano la reputazione di essere facili da distinguere dalla gente rurale. Si diceva già di New York City che gli uomini che si affrettavano a Broadway condividevano una "contrazione universale della fronte, lavorando a maglia

delle sopracciglia, e la compressione delle labbra. "Era un popolare americano dicendo che" un commerciante di New York cammina sempre come se avesse una buona cena prima di lui e un ufficiale giudiziario dietro di lui. "

Si pensava che gli americani più fisicamente aggraziati fossero membri dell'aristocrazia dei piantatori, che esprimevano il potere della loro classe nel modo in cui si alzavano e si muovevano. Abituati al comando, a loro agio sulla pista da ballo o in sella, si potevano distinguere dagli uomini induriti dalla fatica o preoccupati per il commercio. Una donna inglese in visita a Washington ha contrastato non la politica ma la posizione dei membri del Congresso del nord e del sud. Notò la "disinvoltura e la franca cortesia ... con un tocco occasionale di arroganza" dei proprietari di schiavi insieme all '"aria cauta ... e troppo deferente dei membri del Nord". Un cittadino del New England potrebbe essere identificato, scrisse, "dalla sua passeggiata deprecante".

Pulizia

Fino a molto tempo dopo la Rivoluzione, pochissimi americani facevano il bagno, cioè si lavavano tutto il corpo. Di solito, non andavano oltre il lavaggio del viso e delle mani una volta al giorno in acqua fredda in piena vista degli altri. La maggior parte degli uomini e delle donne si lavava anche senza sapone, riservandolo al bucato; invece si strofinavano energicamente con un panno ruvido per rimuovere lo sporco. Solo coloro le cui mani e facce erano chiaramente sporche erano considerati impuri.

Le famiglie americane d'élite con legami transatlantici con l'aristocrazia britannica iniziarono a fare il bagno per la prima volta negli anni 1790 a Filadelfia, New York e Boston. Uomini e donne si spogliavano nelle loro stanze e si lavavano usando bacinella, brocca e asciugamano, un insieme chiamato "set da camera" che sarebbe diventato sempre più frequente nelle camere da letto americane.

Queste nuove pratiche furono influenzate in parte da considerazioni di salute, in particolare dalla scoperta medica settecentesca che la pelle con i suoi pori era un organo di secrezione, con il suo corollario che i pori dovevano essere mantenuti puliti e aperti. Ma il nuovo atteggiamento doveva ancora di più all'estetica: repulsione per gli odori corporei, desiderio di superfici lisce e senza macchia e volontà di collegare la pulizia del corpo con la virtù e la raffinatezza.

Durante i primi tre decenni del diciannovesimo secolo, altri americani in città e in campagna seguirono l'esempio delle famiglie dell'élite urbana. Tuttavia, la democratizzazione della balneazione è stata graduale. Nel 1815 la famiglia di un importante ministro di Litchfield, nel Connecticut, si lavava ancora nella cucina usando un lavandino di pietra e "un paio di bacini". Gli storici lo sanno perché una giovane donna di New York che si è imbarcata con loro si è lamentata in una lettera a casa di non essere in grado di fare il bagno.

I libri di consigli sulla salute e le buone maniere iniziarono a raccomandare il bagno ed è probabile che i giovani fossero i più reattivi. La maggior parte dei membri della vecchia generazione al momento della transizione - quelli nati prima del 1780, diciamo - potrebbe non essersi mai sentita a proprio agio. Nel 1830 la balneazione era probabilmente diffusa tra le famiglie prospere nelle città (e in una certa misura anche tra le famiglie delle piantagioni) e veniva accettata nei villaggi rurali. È rimasto relativamente raro in campagna; la stampa agricola del nord non iniziò una campagna per incoraggiare la balneazione fino al 1840 circa. La balneazione non toccò la vita dei poveri urbani o il mondo degli schiavi.