Aspetti del matrimonio

Il ruolo del matrimonio. Durante il periodo 500-1590, gli africani occidentali hanno praticato molte forme di convivenza. L'istituzione del matrimonio era probabilmente il mezzo più importante per cementare le relazioni sociali tra i clan, preservare la tradizione e la cultura e codificare i costumi sociali. Come ha osservato John S. Mbiti,

Per i popoli africani, il matrimonio è il fulcro dell'esistenza. È il punto in cui tutti i membri di una data comunità si incontrano: i defunti, i vivi e quelli che devono ancora nascere. Tutte le dimensioni del tempo si incontrano qui, e tutto il dramma della storia si ripete, si rinnova e si rivitalizza…. il matrimonio è un dovere, un requisito della società aziendale e un ritmo di vita a cui tutti devono partecipare…. Il mancato matrimonio in circostanze normali significa che la persona interessata ha rifiutato la società e la società lo rifiuta in cambio.

Molte varianti del matrimonio esistevano nell'antica Africa occidentale e all'interno di diversi gruppi etnici c'erano spesso diverse forme di coniugalità multipla. Sebbene ci fossero casi di accordi monogami nel contesto della famiglia allargata, la poligamia era generalmente la norma, e aveva due forme distinte: poliginia (in cui un marito aveva più di una moglie) e poliandria (in cui una moglie aveva più di una un marito).

Poliginia. Nell'antica Africa occidentale la poliginia era comune tra i musulmani e tra i non musulmani. Un fattore che ha contribuito alla prevalenza del matrimonio poliginoso nella regione è stata una distribuzione demografica in cui c'erano più donne che uomini. Altri fattori che hanno favorito la poliginia includevano pratiche comuni di gravidanza e educazione dei figli. In generale, le donne dell'Africa occidentale dovevano astenersi dal sesso durante la gravidanza e il periodo di tre anni in cui hanno allattato ogni bambino. Mentre una moglie che allatta non era disponibile per il sesso, era probabile che un uomo prendesse un'altra moglie per soddisfare i suoi bisogni sessuali. In alcuni casi, per difendersi dall'infedeltà, le stesse mogli che allattavano portavano altre donne nelle loro case per fornire favori sessuali ai loro mariti. Le mogli junior in nuclei familiari poliginosi erano assegnate a mogli più anziane, che servivano come mentori e assegnavano loro compiti all'interno del nucleo familiare. Ogni moglie di solito aveva il proprio alloggio; la moglie più anziana sovrintendeva al rapporto sessuale o al sonno con il marito. I bambini nelle unità poliginose sono cresciuti in un'atmosfera comune, con le mogli più anziane che hanno l'autorità generale sulla loro educazione. Nelle famiglie poliginiche matrilineari, la femmina più anziana esercitava un'autorità ancora maggiore, prendendo decisioni sui diritti di proprietà e sulle regole di consanguineità.

Poliandria. In alcune regioni, era anche accettabile che una donna prendesse più di un marito o almeno avesse rapporti sessuali con più di un uomo. La poliandria era spesso praticata nelle culture matrilineari. Le prime figlie del capo della Nigeria sudorientale furono particolarmente incoraggiate a intrattenere relazioni poliandre. Poiché era consuetudine che queste donne rimanessero a casa per badare alle loro madri in età avanzata, queste giovani donne erano incoraggiate a portare a casa uomini per l'accoppiamento e il piacere sessuale. I bambini nati da questi partner sessuali appartenevano alla matriarca. Se la figlia di un capo maggiore decideva di sposarsi e di lasciare il nucleo familiare, la tradizione le chiedeva di portare in casa un'altra donna che si prendesse cura di sua madre. Gli accordi di poliandro presero anche altre forme. Ad esempio, una donna in un nucleo familiare poliginoso potrebbe avere una relazione sessuale con un uomo al di fuori della famiglia se si fosse confidata e avesse ricevuto il permesso dalla moglie più anziana. In una certa misura la poliandria è stata influenzata da considerazioni economiche. Ad esempio, molti capi benestanti o altri individui socialmente potenti hanno incoraggiato le loro figlie a impegnarsi in relazioni poliandre come mezzo per aumentare le dimensioni della forza lavoro

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disponibili a lavorare nelle loro fattorie. In questi casi, i bambini di solito appartenevano al padre della donna, non al loro padre biologico. Tra gli Okrika della Nigeria sud-orientale, anche il matrimonio Igwe (piccola dote) assicurava questo tipo di sistemazione familiare. Tra i Vai della regione del Gambia, le donne si trasferivano abitualmente di villaggio in villaggio senza il permesso dei mariti per soggiorni temporanei nei complessi degli innamorati. Anche quando una donna in matrimoni esogami visitava i loro villaggi materni, era noto che lì portava rapporti sessuali con uomini durante la durata del loro soggiorno. Esempi di questa pratica sono stati trovati nella tribù Idoo della Costa d'Avorio occidentale.

Monogamia. La pratica di avere una moglie o un marito era rara in Africa occidentale. La scelta tra poligamia e monogamia era solitamente determinata dalla condizione economica dell'uomo. Un uomo povero che non poteva permettersi di mantenere più di una moglie di solito rimaneva in un'unione monogama, ma se la sua situazione economica migliorava, spesso prendeva altre mogli. Anche i rapporti di proprietà hanno influenzato la scelta della monogamia, soprattutto quando si trattava dei diritti di eredità della proprietà. Tuttavia, nell'antica Africa occidentale, dove il concetto di proprietà privata era diverso da quello delle moderne culture occidentali, c'erano poche basi sociali per la monogamia.