Ascendenza e parentela: definire la famiglia

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Il sistema di parentela. Nelle società dell'Africa occidentale, antiche e contemporanee, la parentela funge da base del sistema legale, della produzione, della giurisprudenza, della politica e dei rituali, nonché la base per gli obblighi tra i membri della famiglia. Come ha osservato John S. Mbiti, la parentela è fondamentale per la vita africana:

La parentela è calcolata attraverso il sangue e il fidanzamento (fidanzamento e matrimonio). È la parentela, che controlla la relazione sociale tra le persone in una data comunità: governa i costumi e le regole coniugali, determina il comportamento degli individui nei confronti di un altro. In effetti questo senso di parentela lega insieme l'intera vita della “tribù” e si estende anche agli animali, alle piante e agli oggetti non viventi attraverso il sistema “totemico”. Quasi tutti i concetti legati alla relazione umana possono essere compresi e interpretati attraverso il sistema di parentela. Questo è ciò che governa in gran parte il comportamento, il pensiero e l'intera vita dell'individuo nella società di cui è membro.

Il nucleo familiare. A differenza degli europei, la maggior parte delle società africane tradizionali non aveva parole per zio, zia, cugino, nipote, or nipote nei loro vocabolari. Tutti erano considerati fratelli o sorelle. Considerare qualcuno un cugino o uno zio sarebbe stata un'esclusione di quella persona dall'appartenenza alla propria famiglia allargata. Nel contesto della famiglia africana, non era insolito per qualcuno avere più di un padre o di una madre. In effetti, era consuetudine riferirsi a qualsiasi membro della famiglia che fosse più vecchio o più o meno della stessa età dei propri genitori biologici come madre o padre. Allo stesso tempo, quegli anziani avevano responsabilità genitoriali, come fornire sostegno emotivo e finanziario a un membro più giovane della famiglia. Anche gli estranei che risiedevano temporaneamente in un villaggio venivano chiamati fratelli o sorelle se rimanevano abbastanza a lungo, come segno della loro piena accettazione nel nucleo familiare.

La famiglia nucleare. In una famiglia nucleare la famiglia è composta principalmente da marito, moglie e figli. Nell'Africa occidentale l'ascesa della famiglia nucleare era solitamente associata al declino delle vecchie società, sebbene ci siano prove che certe forme di famiglie nucleari esistessero in alcune società africane tradizionali. Il nucleo familiare nella sua forma più pura, con un marito e una moglie, non esisteva. Il numero di mogli che un uomo portava alla sua famiglia dipendeva dal suo stato economico e molti uomini non potevano permettersi di portare altre mogli nelle loro famiglie. Eppure, anche uomini e donne in regime nucleare vivevano all'interno di una rete di altri membri della famiglia, con alcuni dei quali potevano avere rapporti sessuali. In tali situazioni è estremamente difficile trovare il confine in cui si sono interrotte le relazioni familiari. I bambini nati sotto alloggi nucleari erano ancora circondati da altri adulti che avevano autorità e controllo su di loro.

tabù

La vita sociale dell'Africa occidentale era strutturata da tabù. In alcune culture non ci si aspettava che un uomo sposato con una donna dai piedi piatti vivesse oltre il terzo anno di matrimonio. Di conseguenza, molti uomini idonei sono rimasti lontani da queste donne. La nascita di un bambino prima dei piedi era generalmente considerata un cattivo presagio, non solo per la madre del bambino ma anche per l'intero clan. Anche i tabù relativi al ciclo mestruale e alla sessualità di una donna erano in abbondanza. Ad esempio, le persone credevano che le donne con circoli mestruali irregolari fossero state maledette dalle streghe, e in alcune culture le donne che esprimevano apertamente piacere durante o dopo il rapporto sessuale erano considerate malvagie. Le persone hanno risposto alla maggior parte degli eventi negativi con cerimonie elaborate o versando libagioni. Poiché si credeva che gli antenati fossero in grado di risolvere la maggior parte dei problemi familiari, le persone si rivolgevano regolarmente a loro per ricevere assistenza in situazioni difficili, di solito offrendo una libagione. Questo rituale prevedeva il versamento di acqua o vino sulla madre terra e la pronuncia di incantesimi per comunicare con gli anziani che erano morti. Pertanto, le libagioni collegavano il presente al passato e aiutavano a dissipare le paure dei vivi riguardo a eventi negativi presenti o imminenti.

source : Mary Douglas, Purificare e mettere in pericolo: un'analisi di inquinamento e tabù (Londra: Routledge e Kegan Paul, 1966).

La famiglia allargata. La forma più comune di raggruppamento familiare nell'antica Africa occidentale era la famiglia allargata, che comprendeva i coniugi e la loro prole insieme a membri correlati come fratelli, sorelle, cugini, zii, zie e membri più anziani del clan che non potevano più sopravvivere da soli o hanno scelto di rimanere all'interno dell'unità più grande. Le persone di altri clan a volte risiedevano in un complesso così a lungo da essere considerate parte della famiglia allargata. Il membro più anziano della famiglia allargata, maschio o femmina, di solito aveva il potere di stabilire accordi di vita e schemi coniugali. L'incesto era raro.