Artico e antartico

Artico e antartico. Geografi, esploratori, pescatori e imprenditori avevano atteggiamenti molto diversi verso l'estremo nord e l'estremo sud all'inizio del periodo moderno. Nessuno dei due poli era considerato abitabile, sebbene le interazioni con Inuit e Lapponi dal XVI secolo in poi indussero gli europei a modificare questa visione. L'area settentrionale era spesso vista come un percorso per Cathay e l'Estremo Oriente, mentre il sud era completamente sconosciuto e intravisto solo da circumnavigatori come Ferdinand Magellan (Fernão de Magelhães; c. 1480-1521) e Sir Francis Drake (1540 o 1543 –1596).

Le teorie del globo cambiarono durante la prima età moderna, influenzate prima dalla riscoperta di antiche conoscenze geografiche e successivamente dai rapporti di esplorazione. Da Aristotele e Tolomeo, la maggior parte dei commentatori greci e romani nonché i geografi medievali credevano che ci fosse semplicemente un continente, o oikoumene, che consisteva nel mondo conosciuto. Per Tolomeo, questo oikoumene era abbastanza grande, dal primo meridiano, passando per le Isole Benedette fino a 180 ° di longitudine est; e da 63 ° di latitudine nord a 16 ° 25 ′ di latitudine sud. Questo comprendeva il mondo civilizzato come lo conosceva Tolomeo e implicava che il mondo e la sua mappa fossero completi. Dal 1406, con la riscoperta di Tolomeo Geographia, e con esso il sistema di coordinate di longitudine e latitudine, apparvero di nuovo le mappe tolemaiche. Il oikoumene è rimasta un'importante rappresentazione visiva del globo, usata ad esempio da Gregor Reisch in Guida Margarita (1504). Per tutto il XVI secolo questa mappa fu modificata, prima con l'aggiunta dell'America da Martin Waldseemüller nel 1507, ma non fu fino alla mappa del mondo di Gerhard Mercator, prodotta ad Anversa nel 1569, seguita da quella di Abraham Oertel (Abraham Ortelius), prodotto ad Anversa nel 1570, che apparve un grande continente settentrionale e meridionale.

Allo stesso tempo, la teoria climatica greca rimase importante per tutta la prima età moderna. Parmenide aveva postulato l'esistenza di cinque zone climatiche; le due zone polari erano troppo fredde per essere abitate, e anche la zona torrida era inabitabile, lasciando solo le due zone temperate per l'occupazione umana. Durante i secoli XVI e XVII, questa teoria fu modificata, poiché gli esploratori da Cristoforo Colombo in poi avevano dimostrato abitanti in tutte le regioni. Piuttosto, i geografi hanno affermato che il temperamento influenzato dal clima e che coloro che vivono nell'estremo nord erano molto aggressivi e privi di cultura, governo o leggi. Pertanto, gli europei della zona temperata erano ritenuti più adatti a gestire gli affari di quelli sia a nord che a sud.

Tra il XV e il XVII secolo, gli europei ampliarono la loro conoscenza del globo attraverso l'esplorazione. Hanno scoperto le Americhe e, alla fine del periodo, avevano navigato verso la maggior parte delle regioni abitate del mondo. L'esplorazione dell'Artico è stata effettuata da nordeuropei, in particolare scandinavi, olandesi, francesi e inglesi. Queste nazioni settentrionali avevano pescatori che avevano sfruttato i mari del nord per generazioni, sia nelle acque a nord della Scandinavia e della Moscovia, sia a ovest fino alle Grand Banks, dove il pesce era così abbondante che il pescato valeva bene il viaggio difficile. Basandosi sul successo di queste spedizioni di pesca, sebbene di solito con altri obiettivi commerciali e geografici in mente, gli esploratori iniziarono a cercare nel nord un passaggio verso la località commerciale più desiderata della prima età moderna: Cathay. Hanno cercato sia un passaggio a nord-est che a nord-ovest e, nel frattempo, hanno creato società commerciali e alcuni avamposti coloniali.

La ricerca del passaggio a nord-est portò la Scandinavia ad Archangel (Arkhangel'sk) e alla creazione delle Compagnie Moscovia olandesi e inglesi negli anni Cinquanta del Cinquecento. Sebbene alcuni esploratori credessero di aver scoperto le corna di unicorno, indicando che erano sulla strada giusta, il passaggio in Cina non fu mai scoperto e il commercio con la Moscovia si rivelò più facile attraverso la terra. Le acque settentrionali furono lasciate ai balenieri.

A ovest, gli esploratori inglesi e francesi erano limitati all'esplorazione settentrionale dalla potente presenza degli spagnoli nelle zone più temperate. Cercavano anche la ricchezza che spagnoli e portoghesi stavano accumulando, sia attraverso la scoperta dell'oro e dell'argento in Mesoamerica che attraverso il commercio con la Cina. Per necessità, quindi, navigarono verso nord e si convinsero che ci fosse una via attraverso il continente in quella direzione. Alcuni geografi sostenevano che ci fosse un grande continente settentrionale che circondava il polo, con uno stretto sotto di esso che portava alla Cina. Questo stretto, etichettato come Stretto di Anián o dei "Tre Fratelli", apparve sulla mappa di Oertel del 1564 e fu ripetuto su altre mappe fino al XVII secolo. Un certo numero di esploratori cercò questo stretto e occasionalmente lo trovò. Il marinaio inglese Martin Frobisher, ad esempio, era convinto che stesse navigando nello stretto, nel suo secondo viaggio del 1577. Esploratori come Frobisher, John Davis e Henry Hudson cercarono tutti questo passaggio, e mentre sviluppavano mappe dello regione, alla fine non hanno avuto successo nella loro ricerca.

Nel sud, l'interesse per un continente polare era quasi inesistente fino alla fine di questo periodo. Sia Magellan che Drake navigarono verso sud intorno alle Americhe e nel processo videro quello che pensavano potesse essere un continente meridionale sconosciuto. Nel 1520 Magellano attraversò lo stretto che ora porta il suo nome, passando tra il continente sudamericano e la Terra del Fuoco. Pensava che quest'ultimo fosse la punta di un continente molto più grande, soprattutto perché geografi come Mercatore avevano sostenuto che un continente meridionale sarebbe stato necessario per bilanciare la massa continentale eurasiatica nell'emisfero settentrionale. L'interesse di Magellano, tuttavia, non era per questo continente, ma piuttosto per il percorso verso le Isole delle Spezie (Molucche). La successiva circumnavigazione di Drake, a partire dal 1577, passò anche attraverso lo Stretto di Magellano e ancora una volta Drake credeva che la Terra del Fuoco facesse parte di una massa continentale molto più grande. Dopo aver ripulito lo stretto, tuttavia, la nave di Drake fu spinta più a sud, e cominciò a dare l'impressione che ci fosse un capo sotto, come quello intorno all'Africa. La prima ricerca di Terra Australis Incognita fu intrapresa dall'esploratore olandese Abel Janszoon Tasman (1603-1659), che nel 1640 esplorò la costa settentrionale dell'Australia e scoprì la Tasmania e la Nuova Zelanda. La spinta alla scoperta del grande continente meridionale, però, non iniziò fino al Settecento.

L'Artico e l'Antartico non erano l'obiettivo principale degli europei in questo periodo, ma piuttosto un mezzo per altri fini. I viaggi lì erano pericolosi e non particolarmente prosperi. Tuttavia, le teorie sull'esistenza di questi continenti portarono alla colonizzazione e all'esplorazione nei secoli XVIII e XIX. A quel punto, le scoperte del Pacifico sembravano più allettanti di quelle nell'estremo nord, e il continente meridionale ottenne l'attrazione mentre il passaggio a nord-ovest divenne una ricerca meno importante.