Arte ii: pittura di storia americana

Innovazioni. Come artisti di successo e ricchi, sia Benjamin West che John Singleton Copley si sono rivolti alla pittura storica, considerata la più alta branca dell'arte, dove artisti ambiziosi potevano assicurarsi la loro reputazione critica e il loro successo finanziario. Negli ultimi decenni della loro carriera hanno completato molte tele grandi e imponenti raffiguranti scene della storia inglese. I dipinti di storia ritraevano persone ed eventi reali, ma in genere lo facevano usando convenzioni neoclassiche per trasformare i momenti storici in lezioni senza tempo che insegnavano il comportamento ideale: i personaggi indossavano costumi romani e greci mentre impersonavano l'atteggiamento stoico e le virtù eroiche esemplificate dagli antichi. Nel mastering

un genere di pittura già appesantito da tradizioni stilistiche e tematiche, le opere più degne di nota di West e Copley colpiscono per la loro modifica dei precetti dominanti e degli ideali della pittura storica europea. Provenienti da colonie di provincia che sembravano prive di storia, hanno contribuito a portare freschezza, energia e innovazione alla pittura storica che ora sembrano tipicamente americane e all'epoca hanno cambiato profondamente il modo ei temi che i pittori occidentali avevano portato al genere.

La morte del generale Wolfe. Uno dei dipinti più significativi di un americano fu completato nel 1771 ed esposto a Londra con immediato successo di critica e di pubblico. La scena di Benjamin West ritrae gli ultimi momenti della vita dell'eroe britannico, che coincise con la vittoria anglo-americana nella guerra franco-indiana. West ha vestito il suo eroe nel modo attuale e per la prima volta ha conferito un significato storico a un evento contemporaneo nel continente americano. Altrettanto audace era la posa e l'espressione del generale Wolfe nel dipinto, che enfatizzava la particolare esperienza e l'umanità dell'eroe: questo era un eroe con cui le persone della fine del diciottesimo secolo potevano identificarsi, la cui sofferenza invitava gli spettatori a simpatizzare con i sentimenti personali di Wolfe di dolore e abbattimento invece di insegnare loro ad affrontare la morte stoicamente e senza autocommiserazione. L'Occidente ha rivoluzionato la pittura storica ritraendo la nobiltà di un comune mortale in circostanze reali e dando a un evento della storia moderna un dramma morale e una dignità epica che in precedenza erano stati riservati a figure e storie bibliche, mitologiche o classiche. Con i dipinti di West, gli eventi e le persone contemporanei, così come lo stesso passato americano, divennero soggetti legittimi per la rappresentazione realistica di verità storiche, modelli di virtù e valori senza tempo a cui le generazioni future avrebbero cercato guida e ispirazione.

Copley in Inghilterra. Anche le innovazioni di Copley nella pittura storica furono significative. Dopo essere arrivato a Londra nel 1775 cercando di sfuggire alle tensioni politiche a Boston e di perfezionare la sua tecnica, ha completato una serie di dipinti storici che hanno continuato la rottura con la tradizione iniziata da West. In Watson e lo squalo (1778) Copley ha ritratto eventi recenti con figure umane in abiti contemporanei. In Morte del conte di Chatham (1779–1781) Copley unì la pittura storica alla ritrattistica, registrando una scena per i posteri che includeva i ritratti di cinquantacinque dei principali aristocratici inglesi. Il più bel dipinto di storia di Copley è stato il Morte del maggiore Peirson (1782–1784), che come quello di West Generale Wolfe ha rappresentato il tragico momento della morte di un eroe militare nel bel mezzo della vittoria. Questa scena colpisce soprattutto per i suoi contrasti di luce e buio e per la sua composizione, con una messa a fuoco particolarmente drammatica e chiarezza per le energie straordinarie che vengono espresse nella scena. Sebbene Copley non avesse studenti, i suoi grandi dipinti di storia influenzarono la serie di scene di guerra della Rivoluzione americana di John Trumbull. Possono anche aver influenzato il neoclassicismo francese di Jacques-Louis David, di cui Giuramento del campo da tennis (1790–1791) registra anche un momento contemporaneo includendo dozzine di ritratti individuali.