Art i: professionisti delle province

West e Copley. Solo nella pittura gli americani hanno dimostrato di poter competere con i migliori artisti d'Europa, ottenendo una reputazione internazionale e un successo finanziario pari a quello di tutti i loro coetanei che lavorano in Gran Bretagna, Italia o Francia. Il successo di Benjamin West e John Singleton Copley, sebbene degno di nota in sé per le loro innovazioni nello stile artistico, nel genere e nei temi, rivela molto sull'ideale cosmopolita contro il quale le arti e le lettere americane si sono dimostrate, a coloni e stranieri, così inferiori e provinciale. Per cominciare, erano tra i pochi artisti nati nelle colonie che possono essere definiti con precisione professionisti, sostenendosi (abbastanza profumatamente) dalla sola vendita della loro arte. Sfidando l'aspettativa che gli artisti americani avessero poco da contribuire allo sviluppo internazionale delle arti e delle lettere, tuttavia, le loro carriere rafforzarono ironicamente l'idea che l'America dovrebbe misurare i suoi risultati in base agli standard europei di gusto artistico. Mentre sia Copley che West hanno iniziato nelle colonie, hanno realizzato l'apice del loro successo critico e commerciale solo andando in Europa nei punti cruciali del loro sviluppo e trascorrendo lì il resto della loro vita. Come consigliò a Copley il pittore britannico Sir Joshua Reynolds, "l'esempio e l'istruzione che potresti avere in Europa" renderebbero Copley "uno dei primi

Pittori nel mondo ", ma solo se ha ricevuto questa assistenza" prima che il tuo modo di fare e il tuo gusto fossero corrotti o riparati lavorando nel tuo piccolo modo a Boston ". Nessuno che lavorasse nel suo "piccolo modo" a Boston, Filadelfia o New York poteva nutrire serie speranze di diventare un grande artista.

Formazione. Il successo di West e Copley sembra tanto più notevole data la loro mancanza di formazione precoce. I pittori dell'America coloniale erano autodidatti e imparavano le loro abilità di base da incisioni importate e ritratti primitivi di limner. Lo stile limner, influenzato dall'ostilità puritana nei confronti degli ornamenti, tendeva verso facce bidimensionali simili a mappe con motivi simmetrici che tendevano a minare le pretese di realismo. Mentre la richiesta di ritratti personali per sottolineare il proprio status sociale stimolava un mercato competitivo per le commissioni tra una folla di pittori itineranti, solo pochi artisti come il pittore del Maryland John Hesselius riuscirono ad accumulare ricchezza dal loro lavoro. John Wollaston, che arrivò nelle colonie nel 1749 e lavorò in tutte le colonie, lasciò circa trecento ritratti alla sua morte. Questi artisti hanno usato per lo più alcune pose, espressioni e oggetti di scena convenzionali tratti dal pittore di corte inglese Godfrey Kneller e hanno evocato poco dell'individualità del loro soggetto. West incontrò Wollaston e copiò le sue abilità nel catturare il luccichio del raso e della seta, ma partì rapidamente per Roma per studiare gli Antichi Maestri.

Un americano a Roma e Londra. Partendo per Roma nel 1760, West fu il primo di molti americani ad andare in Europa per ottenere un'istruzione artistica che non potevano trovare a casa. Per molti versi la sua carriera e il suo lavoro assomigliano a quelli di qualsiasi giovane artista europeo dotato del suo talento e della sua ambizione. A Roma, West vide l'Apollo del Belvedere in Vaticano, ai suoi tempi la più importante statua antica sopravvissuta, e divenne amico di Johann Winkelmann, uno dei fondatori della teoria dell'arte neoclassica. Ha copiato i dipinti di storia di un altro espatriato tedesco, Anton Raphael Mengs. West arrivò a Londra nel 1763, dotato delle proprie capacità con il colore e la composizione e una formazione approfondita nelle convenzioni e nei temi della pittura neoclassica. In Aggrippina in atterraggio a Brundisium con le ceneri di Germanico (1767), ad esempio, West dipinse un tema tratto dallo scrittore romano Tacito. Come con molte tele di storia neoclassica, West ha utilizzato edifici classici sullo sfondo per creare uno sfondo teatrale, sullo sfondo del quale si svolge una scena di un'epopea più ampia. Le figure che affollano il palcoscenico storico hanno gesti e posture stilizzate e irrealistiche, e West ha usato toghe elaborate per mostrare la sua abilità pittorica nella resa delle pieghe e nel riflesso della luce. Con questo dipinto e molti altri che sarebbero seguiti, West ha dimostrato che il successo artistico nel tardo diciottesimo secolo non è stato raggiunto attraverso l'originalità dello stile o del tema, ma piuttosto attraverso l'imitazione di stili e gusti prevalenti. Non si era considerati artisti a meno che non si fosse acquisito il gusto cosmopolita che era la prova di un'educazione veramente internazionale.

Il patrocinio reale e la scuola americana. Con il suo esempio e la sua influenza, West ha aperto quasi da solo la strada al successo artistico di altri americani nella pittura. Il successivo successo di West con La morte del generale Wolfe (1771) lo portò all'apice del mondo artistico europeo. Il re Giorgio III, che divenne suo amico, gli diede un'enorme commissione reale per una massiccia serie di opere, mai completate, chiamate La storia della religione rivelata. Le dimensioni dei suoi dipinti, il suo reddito e la sua reputazione crebbero insieme e, dopo il mandato di Sir Joshua Reynold, West fu nominato secondo capo della prestigiosa Royal Academy of Art. West divenne non solo il principale destinatario del patronato del re, ma quasi un membro della sua famiglia e mantenne stanze di lavoro nei palazzi reali mentre Giorgio III intraprendeva la guerra alle colonie americane. Con questo successo, West divenne anche un mentore di diversi artisti americani in cerca di consigli, lavoro e istruzione. Il suo studio a Londra divenne "la scuola americana", dove West consigliò e formò tre generazioni di pittori americani, tra cui Mathew Pratt, Charles Willson Peale, Gilbert Stuart, John Trumbull, Washington Allston, Thomas Sully e Samuel FB Morse. West ha influenzato lo sviluppo dell'arte americana forse meno attraverso la sua pittura che insegnando e guidando i giovani che sarebbero diventati i principali pittori nella generazione successiva. Con la sua formazione internazionale, la sua importanza nelle istituzioni artistiche britanniche per oltre quarant'anni e la sua influenza sui successivi pittori di paesaggi e storia in America, West stabilì che gli americani potessero diventare artisti seri.