Architettura: periodo tardo imperiale

Più innovazioni. Il periodo successivo alla morte di Adriano nel 138 d.C. non segna una rottura decisiva con il passato, ma sotto gli Antonini (138–93 d.C.) e i Severi (193–235 d.C.) emergono alcune differenze nell'arte e nell'architettura romana. Le novità compaiono spesso nelle province, come nella Porta del Mercato di Mileto (160 d.C. circa) con il suo ritmo di rientranze e sporgenze che “spezzano” il frontone centrale, e sviluppano le facciate di fondali teatrali. C'è anche un aumento nell'immaginario plebeo e tecniche generalmente più schematiche e meno illusionistiche nella scultura a fregio che anticipano gli stili cristiani e bizantini. Il periodo severiano ha prodotto risultati architettonici più impressionanti di quanto non abbiano fatto gli Antonini sia a Roma che nelle province. Tra questi ci sono gli archi a Settimio Severo (imperatore 193-211 d.C.) e le Terme di Caracalla (imperatore 211-217 d.C.) a Roma, così come l'arco, il foro e la basilica di Severo a Leptis (o Lepcis) Magna in Nord Africa, e tempio di Venere a Baalbek in Fenicia. In quanto nativo di Leptis Magna che sposò una moglie siriana (Julia Domna), forse non sorprende che Settimio abbia sponsorizzato molti edifici degni di nota nelle province di

Nord Africa e Medio Oriente. Grandi portali, palestre, anfiteatri, fori, teatri a più piani e progetti innovativi di templi furono costruiti in luoghi come Sardis, Palmyra e Sabratha. A Baalbek in Siria fu costruito un interessante tempio in marmo dedicato a Venere, composto da una circolare cella, come un greco tholos, circondato da una trabeazione concava ornata che era formata da una serie di nicchie profonde e sostenuta da colonne corinzie su un alto podio che aveva nicchie proprie per riecheggiare la trabeazione soprastante; un tale disegno è stato etichettato come un esempio di "barocco" di Severan. Le Terme di Caracalla erano un vasto complesso rettangolare e simmetrico (220 metri per 114), caratterizzato da grandi volte a botte che ospitavano una palestra, una piscina all'aperto, oltre alle tre tipologie standard di bagni: frigidarium, tepidarium e caldarium. I bagni erano probabilmente un altro esercizio imperiale di pubbliche relazioni. Perché nella maggior parte degli aspetti della sua vita Caracalla (il cui vero nome era Marco Aurelio Antonino) mostrò una brutalità e crudeltà associate al più dispotico degli imperatori romani, a cominciare dall'omicidio nel 211 d.C. di suo fratello minore, Geta, la cui immagine e nome erano cancellato dai monumenti pubblici (un processo noto come dannazione della memoria).

Tempi violenti. La morte prematura di Caracalla all'età di ventinove anni nel 217 d.C. fu in linea con il destino di molti dei più sanguinari governanti di Roma, ma la dinastia dei Severi durò fino al 235 d.C. quando fu violentemente conclusa. Per quasi mezzo secolo dopo questa fine, Roma fu governata da una serie di regimi imperiali di breve durata sotto uomini, spesso dalle frontiere dell'impero, che erano saliti al potere attraverso un colpo di stato militare dopo l'altro. Un'indicazione della violenza e dell'insicurezza dei tempi si può cogliere nell'enorme muro costruito sotto Aureliano, imperatore dal 270-275 d.C., progettato per tenere lontane le orde settentrionali. Questa costruzione in mattoni e cemento era originariamente alta 7.5 metri e lunga 12 miglia con torri ogni 30 metri lungo la sua facciata. È il principale edificio architettonico del suo tempo, ed è stato il primo muro difensivo ad essere costruito a Roma dal IV secolo a.C. L'adesione di Diocleziano nel 284 d.C. portò grandi cambiamenti politici all'impero per impedirne la disgregazione. Nel 293 d.C. istigò i Tetrarchi, quattro governanti che condividevano l'impero tra di loro, operando da luoghi diversi. È probabile che questa organizzazione sia stata progettata per creare l'impressione di presenza imperiale in tutto l'impero e per prevenire l'ennesimo tentativo di colpo di stato.

Un potente regime. Molta arte e architettura servirebbero ora a sottolineare il potere e la legittimità di questo regime. Notevoli esempi furono le Terme di Diocleziano a Roma, che seguono i disegni delle terme di Caracalla, e il palazzo di Diocleziano a Spalato (nella Croazia moderna) intorno al 300 d.C. Questo complesso di palazzi (200 per 170 metri) sembra essere stato come un'enorme fortezza con mura di cinta e torri su ogni angolo così come quelle più piccole tra di loro. I resti di un cortile colonnato rivelano interessanti caratteristiche architettoniche come la serie di archi in cima alle colonne, invece di una trabeazione orizzontale. Inoltre, l'arco che “spezza” la trabeazione ricorda la Porta del Mercato di Mileto e fa eco al grande portale che a sua volta porta connotazioni di arco trionfale. Sotto Massenzio, un tetrarca di "seconda generazione", una grande basilica nel foro (100 per 65 metri) fu intrapresa dal 306 al 313 d.C., il che comportò innovazioni sui progetti basilicali precedenti. Questi includevano una serie di volte sulla zona centrale e tre campate su ciascun lato le cui volte erano inferiori; di questi la baia nel muro centro nord conteneva un'abside. Costantino rilevò la costruzione di questo edificio, dove all'estremità occidentale furono trovati frammenti della colossale statua del primo imperatore cristiano. L'architettura sotto Costantino, imperatore dal 307 al 337 d.C., impiega i tradizionali disegni di basiliche non cristiane per molte grandi chiese, come la vecchia San Pietro a Roma (circa 330 d.C.). Nella metà del IV secolo d.C. fu costruito a Roma il mausoleo di sua figlia Costantia, successivamente trasformato in chiesa. Ancora una volta riecheggia forme precedenti, non cristiane in modi interessanti con il suo design circolare e gli archi tra i pilastri corinzi di supporto, ora raggruppati a coppie.