Architettura: la capitale nazionale

Architettura pubblica. L'architettura americana ha fatto più che riflettere le aspirazioni politiche e culturali degli americani; aiuterebbe anche la nazione a realizzarli. Modellato sulla Maison Carrée, un tempio romano a Nîmes, in Francia, il design classico di Thomas Jefferson per la nuova Virginia State House a Richmond avrebbe avuto un duplice scopo, sosteneva nel 1785. Jefferson, la cui preferenza per il classicismo romano era influenzata dagli scritti di l'architetto veneziano del XVI secolo Andrea Palladio, definì il progetto per la nuova capitale dello stato "molto semplice", ma aggiunse: "è nobile oltre ogni espressione, e avrebbe fatto onore al nostro paese presentando ai viaggiatori un boccone di gusto nel nostro infanzia che promette molto per la nostra età più matura ". Inoltre, ha chiesto, "come si può formare nei nostri connazionali un gusto in questa bella arte, a meno che non ci avvaliamo di ogni occasione in cui devono essere eretti edifici pubblici, di presentare loro modelli per il loro studio e imitazione". La visione di Jefferson prevalse e la capitale della Virginia fu costruita essenzialmente secondo il suo progetto.

Washington, DC Preoccupazioni simili diedero un'importanza ancora maggiore all'architettura e al design di Washington, DC In qualità di segretario di stato, Jefferson si interessò attivamente alla pianificazione e allo sviluppo di questa città, giocando un ruolo chiave nel compromesso politico del 1790 che influenzò pesantemente la decisione di individuare la capitale federale sul Potomac. Jefferson si è occupato del layout e della costruzione di Washington, supervisionando e consigliando Pierre Charles L'Enfant, l'architetto francese incaricato di progettare la nuova città. Jefferson ha espresso la speranza che l'edificio del Campidoglio degli Stati Uniti sarebbe "degno del primo tempio dedicato alla sovranità del popolo, abbellendo con gusto ateniese il corso di una nazione che guarda ben oltre la gamma dei destini ateniesi". La disposizione ordinata delle strade e degli edifici si conformava anche agli ideali classici di razionalità e uniformità. Il piano di L'Enfant per la città, tuttavia, ricorda da vicino la disposizione di Versailles, la sede della monarchia assoluta francese e l'antitesi degli ideali repubblicani. In effetti, in molti modi il design di L'Enfant ha tradito i valori repubblicani che avrebbe dovuto simboleggiare. Tutto in città è stato progettato per facilitare la manifestazione dell'autorità e rafforzare la maestà del governo. L'Enfant progettò la città intorno a edifici pubblici e monumenti, mentre i "grandi viali" che si estendevano in tutta la città avevano una funzione pratica scarsa. I suoi piani per Washington lasciavano poco spazio alla gente comune per la vita quotidiana.

I problemi. La concezione della capitale da parte di L'Enfant alla fine ha contribuito al suo fallimento nel diventare un centro culturale nazionale. Senza alcun mezzo per attirare il commercio e le persone, la capitale languiva. Piuttosto che diventare un'Atene americana, Washington divenne una zona di confine culturale e sociale, la cui unica ragione di essere era l'attività del governo. Latrobe ha ridicolizzato la capitale definendola un "gigantesco aborto". Le implicazioni del design per la cultura americana non erano ciò che intendevano i suoi pianificatori. A differenza delle capitali europee, Washington non è diventata un centro riconosciuto per la vita culturale americana. Il risultato è stata una separazione fisica tra artisti americani e politici che ha contribuito a una divisione tra politica e cultura in America e ha minato il sostegno pubblico per le arti. Gli artisti sono rimasti sparsi in diverse regioni del paese, ostacolando il processo di scambio intellettuale all'interno della comunità artistica. Così divisi, gli artisti continuarono a mantenere legami regionali che spesso erano in conflitto e ostacolavano i loro sforzi per stabilire un'identità e una cultura nazionale.