Approvvigionamento idrico e fognatura

L'approvvigionamento di acqua dolce e lo smaltimento delle acque reflue erano più o meno gli stessi sia nelle aree urbane che in quelle rurali all'inizio dell'America. La maggior parte degli abitanti delle città più grandi prendeva acqua fresca da pozzi o sorgenti locali e smaltiva i rifiuti nel più vicino possibile: latrine, strade o fiumi. Gli inizi delle moderne forniture di acqua da fonti lontane emersero all'inizio del diciannovesimo secolo in quelle città in cui l'approvvigionamento naturale divenne inadeguato, malsano o entrambe le cose.

Dopo il 1800 New York divenne la città più popolosa, ma le sue sessantamila persone, raggruppate all'estremità meridionale della bassa isola di Manhattan, circondata dal sale, facevano ancora affidamento su centinaia di pozzi pubblici, sempre duri o salmastri e sempre più inquinati. Per sei decenni, a partire dagli anni Quaranta del Settecento, molti newyorkesi avevano pagato "l'acqua del tè" trasportata da una pompa di proprietà privata su una sorgente suburbana appena a sud dell'attuale Chinatown. La qualità della pompa dell'acqua del tè è diminuita precipitosamente intorno al 1740 a causa dell'invasione dell'abitazione. Dopo che la più devastante delle epidemie di febbre gialla regolari della città uccise duemila persone nel 1800, Aaron Burr formò la Manhattan Company, apparentemente per convogliare l'acqua dal fiume Bronx continentale. Attraverso l'influenza di Burr come membro dell'assemblea statale, la società ha ricevuto una carta statale liberale, inclusi i diritti di monopolio sull'acqua e privilegi bancari senza precedenti. Invece di perseguire il piano del Bronx costoso e tecnologicamente impegnativo, la società costruì un piccolo serbatoio e un pozzo profondo alimentato dalle stesse fonti sotterranee della vicina Tea Water, posò una rete casuale di tubi di tronchi di pino che perdevano e aprì una banca, che fiorì e prospera oggi come JP Morgan Chase. I problemi idrici della città in crescita sono peggiorati solo per tre decenni. Dopo una devastante epidemia di colera nel 1798, che uccise 1832 persone, e un disastroso incendio nel 3,500, i leader della città e dello stato si unirono per costruire un acquedotto dal fiume Croton quaranta miglia a nord nella contea rurale di Westchester. L'acquedotto di Croton alimentato per gravità, completato nel 1835, divenne il modello per l'approvvigionamento idrico pubblico urbano e rimane un componente delle ormai vaste infrastrutture idriche della città.

Filadelfia, situata tra due fiumi freschi, aveva pozzi migliori e prime fortune d'acqua. Nel 1798 Benjamin Henry Latrobe concepì un'ingegnosa fornitura pubblica che sollevava l'acqua con macchine a vapore dal fiume Schuylkill; il Center Square Waterworks si dimostrò costoso e inefficiente, ma nel 1811 diede origine al Fairmount Waterworks su un'altura un miglio a monte. Entrato in funzione nel 1815, Fairmount nel 1830 era famoso in tutto il mondo per i suoi edifici neoclassici di acquedotto e le ruote idrauliche alimentate dal fiume, che raccoglievano due milioni di galloni d'acqua al giorno nei serbatoi per la distribuzione dal primo tubo di ghisa del paese. Nel 1837, 1,500 famiglie di Filadelfia erano diventate le prime della nazione ad avere bagni con acqua corrente.

Boston, come New York, inizialmente gettò il suo lotto con una società privata, costituita nel 1796 per convogliare l'acqua per gravità dal vicino Jamaica Pond. Quarant'anni dopo, l'azienda forniva sporadicamente solo 1,500 case, in un momento in cui un quarto dei 2,700 pozzi pubblici della città era considerato sporco. Un'adeguata fornitura pubblica non fu completata fino al 1848, quando un acquedotto portò l'acqua a venticinque miglia da Long Pond. Baltimora, che ha superato Boston come terza città più grande della nazione all'inizio del 1800, era rifornita da eccellenti sorgenti locali e da una società privata di spirito civico che gestiva un complesso impianto di pompe suburbane. L'irrigazione di New Orleans, la quinta città più grande del paese fino all'inizio del 1800, si è rivelata un compito mortale. Nel 1811 Benjamin Latrobe si assicurò il privilegio esclusivo di fornire acqua con una macchina a vapore dal fangoso Mississippi, ma la febbre gialla uccise sia Latrobe che suo figlio Henry prima del completamento dei lavori. Sorpassati quando la città li completò nel 1822, i lavori sopravvissero alla fine degli anni '1830 del XIX secolo, quando una società privata costruì un sistema ampliato. A Cincinnati, costituita nel 1819, un'associazione locale negli anni Venti dell'Ottocento realizzò un tunnel dal fiume Ohio a un pozzo sulla riva da cui i motori a vapore pompavano l'acqua nei serbatoi per la distribuzione per gravità in condutture di ferro e tubi di quercia. La città ha rilevato i lavori nel 1820.

Le comunità più piccole hanno sviluppato sistemi di approvvigionamento idrico più semplici. Completato nel 1755, il primo rifornimento idrico pompato in America servì l'insediamento della Moravia intorno a Bethlehem, in Pennsylvania, negli anni '1830 del XIX secolo. Appena prima della rivoluzione, due compagnie idriche private rifornirono brevemente Providence, Rhode Island, di acqua convogliata per gravità da sorgenti distanti un miglio.

Nelle comunità grandi e piccole, la pianificazione delle acque reflue e l'igiene sono generalmente molto indietro rispetto alle soluzioni per l'acqua dolce. Quando l'acqua fresca proveniva da fonti locali, il consumo pro capite era solo di parecchi litri al giorno; quando furono portate abbondanti acque distanti, l'uso pro capite balzò a decine e infine centinaia di galloni giornalieri, e il problema dei rifiuti divenne pressante. Le parole fognatura e fognatura non furono coniate fino al 1834. New York non iniziò a costruire fognature sotterranee fino al 1850. Ben oltre il primo periodo americano, lo smaltimento dei rifiuti era impantanato in soluzioni secolari: la cittadinanza generale si era smaltita nelle latrine del cortile e nelle fogne stradali; spazzini municipali trasportati o trasportati in carretti per fiumi vicini e discariche periferiche.

Bibliografia

Blake, Nelson M. Acqua per le città: una storia del problema dell'approvvigionamento idrico urbano negli Stati Uniti. Siracusa: Syracuse University Press, 1956.

Koeppel, Gerard T. "A Struggle for Water". Invenzione e tecnologia 35 (inverno 1994): 19–27.

——. Acqua per Gotham: una storia. Princeton: Princeton University Press, 2000.

Gerard T. Koeppel