Anzio, battaglia di

Se una buona pianificazione inter-alleata e una chiarezza operativa erano i presagi della vittoria in Normandia, allora è agghiacciante riflettere che erano assenti dal contemporaneo sforzo alleato nel Mediterraneo. Da allora Anzio è diventato sinonimo di quasi fallimento di un promettente sbarco anfibio. All'epoca le conseguenze per la campagna italiana furono gravi, ma va anche tenuto presente che l'operazione Shingle, il piano per far atterrare dal mare ad Anzio il sesto corpo d'armata statunitense, fu varata nel gennaio 1944, quattro e un- sei mesi prima dell'Operazione Overlord in Normandia, dove il fallimento non era un'opzione per la forza anglo-americana. Nel 1944 Anzio era un piccolo villaggio di pescatori sulla costa occidentale italiana, trentacinque miglia a sud di Roma e sessanta miglia dietro le linee di combattimento, che andavano da ovest a est attraverso le Alpi italiane, centrate su Monte Cassino.

La campagna nasceva dalla sensazione che entro l'inverno del 1943 la campagna degli Alleati in Italia fosse stata ben al di sotto delle aspettative. Sia la quinta armata americana del tenente generale Mark W. Clark sulla costa occidentale che l'ottava armata britannica del generale Bernard L. Montgomery a est erano stati combattuti fino a un punto morto sulla linea Gustav, in un terreno difficile e con un tempo atroce. In un paesaggio che era un dono per i suoi difensori, i loro avversari tedeschi incalliti dalla battaglia si dimostrarono particolarmente ostinati, guidati da comandanti energici e capaci. L'avanzata alleata si fermò lungo una catena di colline che dominavano l'avvicinamento verso Roma dalla Valle del Liri. Sebbene non fosse affatto la più alta delle colline, Monte Cassino con la sua abbazia associata si rivelò il fulcro del sistema difensivo tedesco; il paesaggio craterizzato e le abitazioni distrutte si aggiunsero a vantaggio dell'Asse, dimostrandosi impraticabile per i veicoli alleati e ammettendo solo fanti e muli. Senza mezzi per aggirare i difensori tedeschi, gli Alleati si sono rivolti all'assalto frontale, senza rendersi conto che la natura e la durata dei combattimenti avrebbero corrisposto alle peggiori esperienze del fronte occidentale della prima guerra mondiale. Fu per aggirare via mare i difensori di Cassino e (forse) conquistare Roma che Shingle fu ideato.

I generali Mark Clark e Harold Alexander, il comandante del gruppo della quindicesima armata alleata, avevano precedentemente discusso gli assalti via mare come un modo per cambiare le linee di difesa tedesche (come Patton aveva provato su scala minore in Sicilia l'agosto precedente), e Clark aveva stabilito il suo anfibio - personale addetto alla pianificazione delle operazioni. Spettacoli di questa natura furono ampiamente sostenuti da Winston Churchill con irritazione dei suoi consiglieri militari, ma a metà dicembre 1943 i mezzi da sbarco necessari erano già stati destinati all'invasione della Normandia e allo sbarco simultaneo nel sud della Francia (Operazione Dragoon, alla fine rimandata ad agosto 1944), quindi l'obiettivo operativo di un altro assalto marittimo italiano doveva essere chiaro e il caso convincente in modo schiacciante; questo non era nessuno dei due.

L'attacco, lanciato da quasi quattrocento navi e mezzi d'assalto, era progettato per allungare i difensori a Cassino deviando le riserve tanto necessarie per bloccare un'invasione alle loro spalle. Quando il sesto corpo d'armata angloamericano del maggiore generale John P. Lucas sbarcò il 22 gennaio 1944, ottenne una totale sorpresa. La prima divisione britannica sbarcò incontrastata a nord-ovest di Anzio, la terza divisione americana a Nettuno, a est, e Anzio con il suo comodo porto in acque profonde fu presa dai ranger statunitensi. Nel giro di quarantotto ore Lucas si era assicurato una testa di ponte profonda sette miglia, eppure non era sicuro di cosa fare del suo successo. Gli ordini di Clark erano di mettere al sicuro la testa di ponte, quindi avanzare verso i Colli Albani - visibili in lontananza dal porto - oltre i quali si faceva cenno a Roma, distante appena trentacinque miglia. Ricordando i sanguinosi sbarchi a Salerno nel settembre 1943, Clark avvertì in privato Lucas di non sporgere il collo e di estendere eccessivamente le sue forze.

Purtroppo per lui, Lucas affrontò Albert Kesselring, un feldmaresciallo della Luftwaffe con una mano insolitamente sicura nella guerra di terra, che non obbedì ritirando gli uomini da Cassino come sperava ma ordinò alla sua quattordicesima armata (sotto il generale von Mackensen) di contrattaccare con shock e velocità. Entro la fine di gennaio, Mackensen aveva quattro divisioni, un reggimento di carri armati e duecento cannoni nella zona mentre la Luftwaffe raggiungeva la parità aerea, bombardando ogni notte. Il terreno pianeggiante oltre Anzio divenne teatro di feroci combattimenti, con ogni metro di terreno conteso e coperto dall'artiglieria tedesca. Entrambe le parti utilizzavano i letti dei fiumi secchi come trincee improvvisate in quella che divenne una breve replica del fronte occidentale della prima guerra mondiale. Avvisato dall'intelligence del progetto British Ultra poco prima, una serie di attacchi tedeschi culminò in un quasi sfondamento, ma all'inizio di aprile era chiaro che i combattimenti avevano raggiunto uno stallo di attrito. Il 22 febbraio Clark (su sollecitazione di Alexander) ha sostituito Lucas con il suo vice Truscott, descrivendo Alexander l'ex comandante del Sesto Corpo "una canna rotta" dopo una visita alla testa di ponte.

Churchill fu particolarmente critico, affermando: "Avevo sperato che stessimo scagliando un gatto selvatico sulla riva, ma tutto ciò che abbiamo ottenuto è stata una balena arenata". Invece di Anzio a sostegno del fronte di Cassino, gli Alleati dovettero lanciare l'Operazione Diadem (la quarta battaglia di Cassino in cinque mesi) l'11 maggio 1944 per salvare Anzio. La schiacciante offensiva di terra di oltre una dozzina di divisioni distrusse la linea Gustav intorno a Cassino, e mentre i tedeschi si ritiravano lentamente verso nord attraverso la linea Hitler, su per la Valle del Liri e l'autostrada 6 a Roma, le forze di Anzio furono in grado di cogliere il suo momento e scoppiare .

Anche se espressamente ordinato di lasciare Roma da sola, Clark entrò nella Città Eterna, deviando forze che altrimenti avrebbero tagliato fuori i difensori di Anzio e Cassino a Valmontone e portato una più rapida fine alla campagna italiana. Clark, tuttavia, sapeva che Overlord stava per iniziare e voleva il suo momento di gloria. Riuscì facendo notizia in prima pagina come il liberatore di Roma il 5 giugno 1944, ma da allora in poi il D-day in Normandia eclissò la campagna italiana. In seguito, uno storico militare tedesco scrisse che quando avvenne la fuga da Anzio nel maggio 1944 si riteneva che solo un miracolo avrebbe impedito a un'altra Stalingrado a sud di Roma e "il generale Clark provvide quel miracolo".

Le occasioni perdute di Anzio suscitarono polemiche che risuonano ancora oggi. In Lucas, Clark ha scelto chiaramente l'uomo sbagliato per Anzio: non era un comandante stimolante quando ce n'era bisogno. Lucas ha avuto l'opportunità di seguire il proprio giudizio ma si è trovato di fronte a una scelta impossibile. Se fosse andato a Roma come previsto, Kesselring avrebbe sicuramente schiacciato la sua esile forza. Forse solo Patton sarebbe stato così avventato da provare e abbastanza fortunato da esserci riuscito. Eppure la decisione di Lucas di restare e consolidare la sua posizione tradiva una timidezza che Churchill, Alexander e altri denigrarono. Tuttavia, in sua difesa, Lucas aveva abbastanza uomini sulla testa di ponte per evitare che cadesse sotto la serie di brutali contrattacchi tedeschi.

Con gli obiettivi operativi tutt'altro che chiari, Shingle è stato sicuramente mal interpretato. Nessun alto comandante esce da Anzio con merito. La decisione di Clark di puntare alla Roma invece che a Valmontone è (per usare un eufemismo) altamente discutibile. Il suo superiore, il patrizio Alessandro, non era mai il tipo da dare ordini fermi; preferiva offrire consigli in modo da gentiluomo, e la sua mancanza di presa poteva aver contribuito alla debacle. Questa scommessa, che prometteva molto ma probabilmente non avrebbe mai dato risultati, costò agli Alleati settemila uccisi e trentaseimila feriti, oltre a quarantaquattromila malati nei corsi d'acqua infestati dalla malaria. Kesselring, che combatté per altri undici mesi, stimò le perdite tedesche a quarantamila, di cui cinquemila uccisi e 4,500 catturati.