Anni ‘1960: un’era di pessimismo e attivismo

Mentre gli anni '1950 sono stereotipati - a volte ingiustamente - come un decennio di tranquillo ottimismo, prosperità e conformità sociale, gli anni '1960 sono spesso stereotipati - piuttosto accuratamente - come un decennio di turbolenze, attivismo politico e crescente malcontento. Nel corso del decennio, l'esercito americano fu sempre più coinvolto nella guerra in Vietnam (1954-75), scatenando massicce proteste in patria. L'assassinio di quattro importanti leader americani, tra cui il presidente John F. Kennedy (1917-1963), fece temere che gli Stati Uniti non fossero più una nazione pacifica. Le proteste organizzate da donne, afroamericani, omosessuali e attivisti contro la guerra hanno sfidato la struttura sociale americana.

Gli anni '1960 iniziarono con un'ondata di ottimismo quando gli americani elessero alla presidenza il senatore americano John F. Kennedy del Massachusetts. Kennedy era la persona più giovane e il primo cattolico eletto alla più alta carica della nazione. Ha incoraggiato gli americani a "Non chiedere cosa può fare il tuo paese per te, chiedi cosa puoi fare per il tuo paese". Era un buon momento per ispirare gli americani alla grandezza, perché il paese era sempre più visto come il principale esempio di pace e democrazia nel mondo. Gli Stati Uniti erano anche la nazione più prospera del mondo. Il suo prodotto nazionale lordo (il valore di tutti i beni prodotti nella nazione) è cresciuto del 36% dal 1960 al 1965.

Questo spirito di energia giovanile, ottimismo e prosperità ha alimentato il governo americano negli anni '1960. Il governo ha iniziato ad affrontare le persistenti ingiustizie sociali nella nazione. Sia sotto Kennedy che sotto il suo successore, Lyndon B. Johnson (1908–1973), il governo estese nuove protezioni alle minoranze e alle donne e creò importanti programmi per ridurre l'impatto della povertà. Il governo ha anche sponsorizzato la ricerca scientifica che ha permesso alla nazione di inviare astronauti sulla luna. Eppure questo stesso spirito ha anche spinto il governo a intensificare gradualmente il coinvolgimento americano in quella che equivaleva a una guerra civile nella lontana nazione del Vietnam. Le forze americane furono inviate per aiutare i sud vietnamiti, che stavano combattendo contro le forze comuniste nel Vietnam del Nord. La guerra del Vietnam fu promossa come una giusta crociata contro la diffusione del comunismo, ma lo sforzo bellico pasticciato portò presto molti a chiedersi perché gli americani stessero combattendo in Vietnam.

In agguato sotto la prosperità e l'ottimismo ufficiale del decennio c'erano potenti forze di malcontento. Non tutti negli Stati Uniti erano contenti di come stavano andando le cose. Gli afroamericani, specialmente quelli che vivono nel sud, erano arrabbiati per i loro continui maltrattamenti e per il razzismo nelle scuole, sul posto di lavoro e in tutta la cultura americana. Il loro movimento per i diritti civili, iniziato negli anni '1950, fu abilmente guidato dal reverendo Martin Luther King Jr. (1929–1968), ma anche dall'attivista nero radicale Malcolm X (Malcolm Little, 1925–1965). I gruppi per i diritti civili hanno organizzato proteste per tutto il decennio per realizzare il cambiamento. Queste proteste a volte sono diventate piuttosto violente e i razzisti hanno risposto con violenza a loro volta. Tuttavia, alla fine degli anni '1960, il movimento per i diritti civili aveva raggiunto molti dei suoi obiettivi.

Il movimento per i diritti delle donne è stato in gran parte ispirato dai guadagni ottenuti dal movimento per i diritti civili. Le femministe si erano a lungo lamentate del loro ruolo secondario nella società americana. Negli anni '1960 anche loro organizzarono marce e altre forme di protesta per attirare l'attenzione sulla mancanza di parità di salario tra uomini e donne e sul diritto delle donne di controllare le decisioni riproduttive. Entro la fine degli anni '1960, la dimensione della forza lavoro femminile era cresciuta del 50% e le donne godevano di maggiori libertà sessuali.

Un altro dei tanti movimenti degli anni '1960 è stato il movimento contro la guerra. Mentre sempre più truppe americane venivano inviate in Vietnam a metà degli anni '1960, molti americani, ma soprattutto giovani americani, iniziarono a chiedersi perché l'America fosse coinvolta nella guerra. Affermavano che l'America stava usando il suo immenso potere per schiacciare un movimento legittimo per la libertà, che l'esercito americano attirava ingiustamente i neri e la povera gente per equipaggiare i suoi eserciti e che la nazione stessa era diventata avida e assetata di potere. Alla fine degli anni '1960, il movimento contro la guerra era diventato sempre più attivo e visibile e aveva attirato la simpatia di molti americani.

Un fattore comune a tutti questi movimenti sociali era la partecipazione dei giovani. I giovani americani stavano diventando sempre più alienati dai valori dei loro genitori. Sentivano che gli americani non stavano praticando i propri valori quando segregavano i neri, manteneva le donne in posizioni di inferiorità e intraprendevano la guerra contro una nazione povera e lontana. In tutta l'America, ma principalmente nei campus universitari e nelle città più grandi, i giovani americani rifiutavano i valori dei loro genitori, mettevano in dubbio l'autorità di ogni tipo e creavano una loro vivace cultura giovanile. L'espressione più estrema di questa cultura giovanile in crescita era il movimento hippie, i cui membri si sono fatti crescere i capelli, hanno rifiutato molte convenzioni sociali, hanno sperimentato droghe e talvolta vivevano in gruppi comuni noti come comuni.

Il malcontento e il tumulto che caratterizzarono gli anni Sessanta furono resi più evidenti negli omicidi di alto profilo che scossero il decennio. La prima fu l'uccisione di John F. Kennedy a Dallas, in Texas, nel 1960, un evento che mandò in lutto l'intera nazione. Malcolm X, il leader di un gruppo radicale musulmano nero, fu ucciso a colpi d'arma da fuoco ad Harlem, New York, mentre teneva un discorso nel 1963. Nel 1965, il leader dei diritti civili Martin Luther King Jr. e il candidato presidenziale democratico Robert F. Kennedy (1968– 1925) furono uccisi in diversi omicidi. A modo loro, ognuno di questi leader aveva espresso speranze e sogni che stavano facendo appello al movimento giovanile. I giovani americani erano particolarmente allarmati dalle loro morti premature.

La cultura popolare americana è stata influenzata anche dai giovani e da altri movimenti sociali del decennio. Il rock and roll, la musica della giovinezza, ha continuato a crescere e prosperare come forma musicale, aiutato dall'immensa popolarità dei Beatles, un gruppo britannico. I film americani hanno affrontato argomenti più audaci e controversi e hanno fatto eco alla turbolenza dei loro tempi in modi che i film non avevano prima. Persino i personaggi dello sport riflettevano lo spirito dei tempi, con il pugile Cassius Clay che sostiene la causa dei musulmani neri e cambia il suo nome in Muhammad Ali (1942–) e il giocatore di football professionista Joe Namath (1943–) che proietta l'immagine del giovane playboy. Con l'eccezione dei notiziari televisivi, che hanno portato la violenza grafica della guerra del Vietnam nelle case americane, la programmazione televisiva è rimasta una roccaforte dei valori familiari, grazie a programmi come Bonanza (1959-73) e Sesame Street (1969-).