America classica: l’ovest: nord-ovest pacifico

Prima preistoria: 8000–400 aC La costa del Pacifico ospitava alcune delle più complesse società di cacciatori-raccoglitori arcaici nel mondo preistorico. I siti di Clodoveo sono scarsi nella regione, ma i primi coloni si spostarono nell'area intorno all'8000 a.C. Entro il 1500 a.C. un vasto commercio costiero di ossidiana, un vetro vulcanico utilizzato per fabbricare lame di coltelli e altri strumenti affilati, e altri beni collegavano le diverse comunità costiere ad altre società di vasta portata. Intorno al 400 aC i miglioramenti nella tecnologia della caccia e, più in particolare, della pesca hanno portato a una grande crescita della popolazione. Come la maggior parte degli indiani costieri e come tutti i popoli di cacciatori-raccoglitori, i Salish ei Nootka migrarono da un luogo all'altro a seconda della stagione. In estate vivevano in riva all'oceano e trascorrevano la maggior parte del loro tempo a pescare. In autunno si spostarono verso l'interno lungo fiumi e torrenti e si prepararono a raccogliere il salmone. L'inverno li ha portati in baie riparate, dove hanno cavalcato fuori dal freddo. Non allevavano piante o ortaggi per uso personale, ma la loro economia di caccia e raccolta funzionava bene nel ricco ambiente costiero e consentiva loro di godere di una notevole quantità di tempo libero. Le cerimonie Potlatch erano occasioni particolarmente importanti in cui ricchi capi ed élite condividevano il loro cibo e altre risorse con membri meno fortunati della popolazione.

Schiavitù indigena. Gli abitanti del Pacifico nord-occidentale, come altri gruppi indigeni, incorporarono prigionieri di guerra nelle loro società. Tuttavia, mentre altri gruppi consideravano i prigionieri come parenti, i popoli della costa del Pacifico li tenevano come schiavi. I padroni avevano potere di vita e di potere sui loro schiavi e gli schiavi adulti trasmettevano il loro status ai loro figli. I tabù sul matrimonio tra schiavi e persone libere rafforzarono ulteriormente i confini sociali e garantirono il mantenimento di una classe lavoratrice permanente.

Salish: dal 1200 a.C. al 1600 d.C. I Salish vivevano sull'attuale confine tra la Columbia Britannica e lo Stato di Washington, un'area abitata per la prima volta intorno al 4500 a.C. La prima distinta cultura non Clovis, che gli archeologi chiamano Locarno Beach, emerse intorno al 1200 a.C., e stabilì le linee di base del precontatto Cultura salish. In effetti, c'è una grande continuità tra le prime culture che dipendevano fortemente dalla pesca per il loro sostentamento e periodi successivi. Ciò che è cambiato, tuttavia, è stato il grado di stratificazione della società. Mentre ci sono poche prove che il popolo di Locarno fosse diviso tra élite e gente comune, nei primi secoli le sepolture di prestigio e un alto grado di stratificazione socio-economica segnano la cultura salish come tipica del Pacifico nord-occidentale.

Nootka: dal 400 a.C. al 1600 ad I Nootkans vivevano sull'isola di Vancouver ed erano famosi cacciatori di balene. Ogni estate si radunavano nei migliori punti di balene e prendevano il mare su piroghe di cedro rosso. Come i Salish, la loro cultura ha subito pochi cambiamenti sostanziali nel corso dei secoli. Man mano che miglioravano le loro tecniche di sussistenza, si svilupparono in una società sempre più stratificata caratterizzata da ricche élite, gente comune e schiavi. Il potlatch, tuttavia, ha contribuito ad appianare le tensioni sociali provvedendo alla ridistribuzione di derrate alimentari e altri beni materiali.

Il Columbia Plateau: dal 10,000 a.C. al 1600 d.C. Il fiume Columbia drena gran parte dell'entroterra del Pacifico nord-occidentale e il Columbia Plateau è, in generale, arido perché le Cascade Mountains, che corrono parallele alla costa, impediscono alla maggior parte delle piogge di raggiungere l'interno. I primi abitanti dell'Altopiano migrarono nella regione circa diecimila anni fa e diedero origine ai Nez Percés, così chiamati dai francesi per la loro abitudine di indossare pezzi di conchiglia o di pietra perforati dalle narici. La vita era dura sull'Altopiano, ei suoi abitanti dovevano spostarsi per trovare scorte adeguate di cibo. I Nez Percés costruirono città permanenti che consistevano in gruppi di covi in ​​cui vivevano durante l'inverno. In altri periodi dell'anno si spostavano da un sito all'altro in piccole bande per cercare cibo. In primavera, prima di dirigersi verso le valli fluviali, si radunavano nei siti lungo il fiume Columbia dove si incontravano con i membri delle tribù che vivevano nelle Grandi Pianure, nel Grande Bacino e sulla costa. Le fiere consentivano ai gruppi di scambiare oggetti che non potevano né fabbricare né trovare da soli. Lo scambio culturale si è verificato anche alle fiere quando i Nez Percés hanno appreso i disegni specifici dei cestini e la pratica di appiattire la testa dei bambini per motivi estetici. Dopo le fiere si trasferirono nelle fresche valli montane dove eressero capanne di pali e attesero le corse annuali di deposizione delle uova del salmone. I Nez Percé non coltivavano raccolti per uso personale, ma facevano invece molto affidamento su radici e bulbi amidacei che le donne estraevano dal terreno con bastoni da scavo.