America classica: est: sud

Tradizione dei tumuli. A partire dal 2300 aC circa gli abitanti arcaici del Sud addomesticavano la zucca a bottiglia dalla quale ricavavano contenitori leggeri e robusti che non si rompessero come quelli di ceramica. Hanno anche addomesticato i girasoli e aggiunto alla loro dieta zucca e chenopodio. La generosità orticola e gli innumerevoli stock di cervi dalla coda bianca, orsi e altri piccoli mammiferi che vagavano per le foreste fornirono alle società arcaiche della regione l'approvvigionamento alimentare necessario per aumentare rapidamente le loro popolazioni. In effetti, l'ambiente era così ricco che le bande arcaiche che si erano evolute in tribù si svilupparono ulteriormente in chiefdom, una forma di organizzazione che gli archeologi considerano l'apice dell'organizzazione politica e sociale nei nativi del Nord America. I chiefdom erano generalmente caratterizzati da modelli di insediamenti nucleati, costruzione di tumuli e forti linee di stratificazione sociale tra capi e cittadini comuni.

Punto di povertà: 1500–700 aC Poverty Point, situato nell'attuale Louisiana nord-orientale, fiorì tra il 1500 e il 700 aC ed è stata la prima delle società di costruzione di tumuli meridionali. Il sito copriva quasi tre miglia quadrate e i sentieri che incrociavano i tumuli e altri lavori di sterro segnavano le traiettorie dei solstizi d'estate e d'inverno. Emblematico dell'alta considerazione della gente per il sole e il cielo, un grande tumulo è stato realizzato a forma di uccello. Forse duemila persone vivevano a Poverty Point e la loro dieta era cambiata poco rispetto a quella dei loro predecessori arcaici: cacciavano e raccoglievano ancora. Ma la loro capacità di commercio era molto più sviluppata. Situato vicino al fiume Mississippi, i commercianti importavano selce, pietra ollare e altri minerali dalle regioni settentrionali in cambio di prodotti finiti prodotti localmente come statuette, ciotole, pipe e strumenti. Intorno al 500 aC la preminenza di Poverty Point nell'economia nativa del Sud aveva cominciato a diminuire, ma la loro influenza si era diffusa lungo i fiumi attraverso le valli del Mississippi e dell'Ohio.

Coles Creek: 700–1100 dC Dopo il crollo della cultura del Punto di povertà, diverse società del sud iniziarono a seppellire i morti con beni di prestigio, a costruire tumuli e coltivare per la maggior parte del loro sostentamento. Nel 700 d.C., ad esempio, il popolo di Coles Creek emerse in Arkansas, Louisiana e Mississippi, e costruì imponenti centri civili e cerimoniali. Hanno posizionato le case in cima ai tumuli presumibilmente per ospitare i capi, un modello che suggerisce che le società di Coles Creek potrebbero essere state stratificate. A differenza della cultura del Poverty Point, tuttavia, la popolazione di Coles Creek dipendeva più dalle piante che dagli animali per la propria sussistenza, ma i chicchi di mais sono vistosamente assenti dai siti che gli archeologi hanno scavato. Invece hanno coltivato piante locali per il consumo. Nel 1100, il contatto con la società del Mississippiano di Cahokia in Illinois pose fine alla cultura di Coles Creek e ne produsse una nuova che gli archeologi chiamano Plaquemine.

Cahokia: 1000–1250 dC La terza generazione di costruttori di tumuli nel sud ha continuato la traiettoria evidente nei documenti archeologici di Poverty Point e Coles Creek, ma differiva per un aspetto. Con poche eccezioni, le persone che gli archeologi chiamano Mississippi coltivavano mais. La generosità del raccolto ha permesso loro di produrre più cibo e quindi sostenere più persone che in qualsiasi altra cultura nativa in America precontatta. Il primo e

il più grande sito del Mississippi, Cahokia, si sviluppò nelle terre basse del fiume Mississippi vicino all'attuale East St.Louis, Illinois, intorno al 1000 d.C. i capi di Cahokia supervisionarono la costruzione delle più grandi strutture in terra del Nord America preistorico, e coordinarono la scambio di un'ampia gamma di beni di prestigio oltre a enormi quantità di prodotti alimentari. Ciò che teneva in attività il chiefdom era il commercio, e fintanto che le merci scorrevano, il chiefdom prosperava. La popolazione di Cahokia probabilmente raggiunse il picco di circa dodicimila persone. Nel 1250 d.C., tuttavia, Cahokia era in declino. La concorrenza con altri regni, il cambiamento climatico e il crollo dell'economia di sussistenza o conflitti interni possono aver innescato il declino, ma gli archeologi non sono ancora sicuri del motivo per cui una società ben sviluppata come Cahokia sia scomparsa. Tuttavia, lo spirito di Cahokia persisteva nell'immaginario religioso e politico della sua arte e negli strumenti della sua cultura materiale che erano stati scambiati in tutto il Sud e nelle diverse società del Mississippiano sorte dopo il declino di Cahokia.

Mississippiani nel sud. Il modo in cui la cultura del Mississippiano di Cahokia si è diffusa nel sud è un mistero. Alcuni archeologi teorizzano che i migranti di Cahokia abbiano portato la loro cultura lungo il fiume Mississippi e nella regione. Altri sostengono che attraverso il commercio l'ideologia e la cultura materiale di Cahokia abbia lasciato la sua impronta nelle altre culture indigene del sud. La cultura di Coles Creek, in particolare, suggerisce quest'ultimo argomento perché mostra chiaramente nelle sue fasi successive l'innesto di una cultura straniera del Mississippiano su quella preesistente. Indipendentemente da ciò, le società del Mississippiano dipendevano da regolari eccedenze di cibo per sostenere le loro popolazioni in crescita e gli ampi confini politici. Tuttavia, i gruppi all'interno facevano molto più affidamento sul mais rispetto a quelli sulle coste del Golfo e dell'Atlantico, dove la pesca e la raccolta dei molluschi rimanevano importanti.

Coosa: 1500–1560 dC All'inizio del 1500 Coosa era il più grande regno del Mississippi nel sud-est. Si estendeva per quasi 250 miglia dall'attuale Knoxville, Tennessee, giù per i monti Appalachi fino alla moderna Montgomery, in Alabama. Le donne allevavano mais, la più importante fonte di cibo del regno, nelle numerose pianure alluvionali che lo attraversavano, e girasole, zucca, fagioli, noci e frutta come i cachi completavano la dieta vegetale della gente. Il cervo e l'orso dalla coda bianca fornivano la maggior parte delle calorie della carne, ma gli uomini cacciavano anche altri animali più piccoli. La dipendenza del capo dal mais ha portato a disturbi nutrizionali che gli archeologi hanno riscontrato nei loro esami delle ossa della popolazione Coosa. Un'alta percentuale di mais nella dieta quotidiana portava a carenze proteiche e anemia. La popolazione viveva in piccole città raggruppate intorno a uno dei numerosi centri di tumuli sparsi regolarmente tra le estremità settentrionale e meridionale del chiefdom. La popolazione totale di Coosa era di quasi quattromila, ma diminuì precipitosamente all'indomani della visita di Hernando de Soto nell'area nel 1540.

Calusa: 1500–1600 ad Calusa era uno dei pochi chiefdom del sud che non era del Mississippi. Ciò che lo separava dal resto era la mancanza di orticoltura e la dipendenza da un'economia arcaica. Il chiefdom di Calusa era popoloso e potente. Combinando strategie di caccia e raccolta efficienti con la pesca, sono stati in grado di produrre cibo sufficiente per precludere qualsiasi dipendenza dall'orticoltura. Un capo ereditario che fungeva anche da sacerdote sedeva in cima alla gerarchia sociale e politica e governava i sottufficiali, che presiedevano i singoli villaggi del chiefdom. Per garantire il suo potere il capo sovrintendeva ai matrimoni misti di parenti stretti e usava la forza militare per esigere tributi dalle società vicine non completamente sotto il suo controllo.