Alla scoperta dell’atlantico: viaggi portoghesi e spagnoli prima di colombo

Costa africana. I navigatori portoghesi guidarono le avventure dell'Europa in acque inesplorate all'alba dell'era dell'esplorazione e dell'espansione. Dalla loro patria all'estremità sud-occidentale dell'Europa, i marinai portoghesi dell'inizio del XV secolo partirono per viaggi lungo la costa sconosciuta dell'Africa. Alla fine questi sforzi culmineranno alla fine del XV secolo con due viaggi storici: il viaggio di Bartholomeu Dias dal 1487 al 1488 fino al Capo di Buona Speranza all'estremità meridionale dell'Africa e la spedizione del 1497-1499 di Vasco da Gama, il primo europeo a raggiungere i porti di India navigando in giro per l'Africa. È dubbio, tuttavia, che il principe Enrico il Navigatore ei suoi contemporanei avessero in mente un progetto così grandioso per raggiungere l'India. I primi viaggi portoghesi del XV secolo sembrano essere stati ispirati da obiettivi più immediatamente tangibili come le crociate religiose contro il Nord Africa musulmano e la garanzia dell'accesso diretto all'oro dell'Africa centrale.

Modelli di vento atlantico. Le spedizioni portoghesi del XV secolo scoprirono che era abbastanza facile navigare a sud-ovest dal Portogallo lungo la costa dell'Africa. Tuttavia, hanno scoperto che tornare in Portogallo tornando indietro lungo lo stesso percorso era quasi impossibile. Questo perché i venti prevalenti lungo la costa dell'Africa nord-occidentale soffiano tipicamente da nord-est, parte di un modello che i meteorologi chiamano "alisei di nord-est". Per tentativi, errori e incidenti, tuttavia, le navi portoghesi nel corso del XV secolo scoprirono gradualmente che il viaggio di ritorno diventava un po 'più facile se invece di tornare direttamente in Portogallo lungo la costa africana si avventurassero molto a nord-ovest nell'Oceano Atlantico. . Là, nel mezzo del Nord Atlantico, i portoghesi trovarono venti più convenienti, i venti occidentali, che soffiavano con forza da ovest e rendevano il ritorno in Portogallo molto più veloce. È probabile che le Azzorre disabitate, un terzo del percorso attraverso l'Oceano Atlantico, siano state effettivamente avvistate per la prima volta negli anni 1420 o 1430 da marinai portoghesi che prendevano questa rotta piuttosto circolare verso casa dalla costa africana. Negli ultimi decenni del XV secolo, i marinai portoghesi avevano acquisito familiarità con i modelli di vento in senso orario dell'Atlantico: gli alisei prevalenti di nord-est nelle latitudini tropicali e le dominanti occidentali del Nord Atlantico. Durante i suoi anni in Portogallo negli anni 1470 e 1480, Cristoforo Colombo imparò a conoscere questi modelli di vento nelle sue discussioni con i navigatori. Per gli spagnoli dell'inizio del sedicesimo secolo che navigarono al seguito di Colombo, i modelli di vento in senso orario dell'Atlantico fornirono un'autostrada oceanica: il Razza indiana come lo chiamavano gli spagnoli, questo li portò nel loro nuovo impero nelle Americhe e di nuovo a casa.

Isole atlantiche. I viaggi portoghesi del XV secolo portarono quindi non solo a una maggiore familiarità con la costa africana, ma anche a una maggiore conoscenza dei vari gruppi di isole nelle acque oceaniche vicine. L'esistenza di alcune di queste isole come le Canarie era nota agli europei da secoli. Altri, tra cui le lontane Isole di Capo Verde e le Azzorre, furono infatti scoperti per la prima volta dalle spedizioni del XV secolo. Fu in questi arcipelaghi atlantici che il Portogallo e la Spagna mossero i primi passi verso imperi globali, stabilendo modelli di occupazione e colonizzazione che sarebbero stati seguiti in seguito nelle Americhe e altrove. Nelle isole di Madeira in precedenza disabitate, ad esempio, i portoghesi nei decenni centrali del XV secolo svilupparono gradualmente una colonia centrata economicamente sulla produzione di zucchero. Le piantagioni di zucchero portoghesi a Madeira facevano molto affidamento sul lavoro schiavo africano importato. Questo segnò l'inizio di una tratta coloniale di schiavi che nei secoli a venire avrebbe portato milioni di africani lontano dalle loro case verso terre lontane, dove sarebbero stati costretti ai lavori forzati negli imperi emergenti degli stati europei. Da parte loro, gli spagnoli iniziarono a rivendicare pretese nominali alle Isole Canarie all'inizio del 1400. A differenza di Madeira, tuttavia, le Canarie erano state abitate a lungo e i nativi delle Canarie spesso resistevano alle incursioni spagnole. A partire dal 1470 varie spedizioni spagnole lanciarono vigorosi attacchi per conquistare le Canarie e stabilire colonie stabili sulle isole. Quei nativi che resistettero furono ridotti in schiavitù, prefigurando in seguito il trattamento spagnolo delle popolazioni native in molte regioni delle Americhe.

Fonte

JH Parry, L'era della ricognizione (Cleveland: World, 1963).