Alexander Brown

Il mercante e banchiere Alexander Brown (1764-1834) divenne uno dei primi milionari d'America. Era uno dei principali promotori della città di Baltimora.

Alexander Brown è nato e cresciuto in Irlanda, dove si è affermato come commerciante di biancheria a Belfast. Nel 1800 lui, sua moglie ei suoi figli emigrarono a Baltimora, Md. Portò con sé non solo le scorte di merci, ma, evidentemente, una notevole quantità di capitale e vantaggiosi legami con i membri della famiglia negli affari in Inghilterra.

Gli interessi mercantili di Brown si svilupparono rapidamente. Una fonte riferisce di aver ottenuto il monopolio del commercio di biancheria nell'area di Baltimora. Da importatore di merci straniere, Alexander Brown and Sons divenne un esportatore di cotone e tabacco, un importante caricatore al comando di una flotta di navi a vela e un istituto bancario e di intermediazione con agenti in tutti i principali porti meridionali.

La crescita continua è stata raggiunta nonostante i rischi degli affari in un paese in via di sviluppo, il pericolo per la navigazione durante la guerra del 1812 e il panico economico, come quello del 1819. La prudenza nativa, il capitale considerevole e una politica di espansione strategica sembrano spiegare successo spettacolare. Nel 1810 ha stabilito una filiale di Liverpool dell'azienda sotto il figlio maggiore, William (in seguito Sir William Brown). L'ufficio inglese, attraverso il quale fluivano le rimesse, gli strumenti di credito e i titoli americani, ha consentito all'azienda di assumere un ruolo importante nel commercio e nella finanza internazionale. Nel 1818 un altro figlio, John, aprì un ufficio a Filadelfia e nel 1825 una filiale di New York sotto ancora un altro figlio, James. Entrambe queste aziende avrebbero continuato ad operare per più di un secolo sotto il nome di Brown Brothers and Company.

Oltre alle sue preoccupazioni nel settore del private banking, Alexander Brown era uno dei principali sostenitori della Seconda Banca degli Stati Uniti. Lui stesso possedeva un grosso blocco delle sue azioni e ne vendeva di più ad altri acquirenti. Brown guidò la lotta contro i primi ufficiali della Banca, che speculavano sulle sue azioni, e contribuì a ottenere la nomina di uomini d'affari più affidabili nel suo consiglio di amministrazione. È stato direttore della Mechanics Bank di Baltimora e della filiale di Baltimora della Bank of the United States.

Brown e suo figlio George furono tra i principali architetti e persistenti sostenitori della Baltimore and Ohio Railroad, la prima linea ferroviaria significativa in America. Era stata intrapresa per mantenere il vantaggio competitivo di Baltimora in un'epoca in cui New York City aveva acquisito il Canale Erie e Filadelfia il Canale Susquehanna, per collegarli ai mercati occidentali. Verso la metà degli anni venti dell'Ottocento i Brown erano chiaramente i capitalisti più importanti di Baltimora.

Fin dai suoi primi anni in città, Alexander Brown aveva anche assunto un ruolo attivo nella vita civica. Nel 1804 aveva contribuito all'organizzazione di un acquedotto comunale; nel 1825 fu uno degli incorporatori del Maryland Institute of Art. Nel 1834, anno della sua morte, il suo credito aiutò a salvare la Baltimore's Bank of Maryland.

Brown era uno dei pochissimi milionari d'America nel periodo prebellico, lasciando una fortuna personale stimata in oltre $ 2 milioni. Dopo la sua morte gli aspetti mercantili della sua attività furono gradualmente diminuiti e le società che aveva fondato divennero esclusivamente società bancarie.

Ulteriori letture

La maggior parte delle fonti sulla vita di Brown sono storie aziendali stampate privatamente, come Frank R. Kent, La storia di Alexander Brown and Sons (1925). Bray Hammond, Banche e politica in America: dalla rivoluzione alla guerra civile (1957), è consigliato per il contesto storico generale. Vedi anche John Crosby Brown, Cent'anni di attività bancaria commerciale (1909). □