Albanesi, caucasici

Gli albanesi sono un antico popolo della Caucasia sud-orientale che originariamente abitava l'area della moderna repubblica dell'Azerbaigian a nord del fiume Kur. Alla fine del IV secolo acquisirono dall'Armenia il territorio che ora comprende la metà meridionale della repubblica. Secondo il geografo greco Strabone (morto nel 20 d.C. circa), gli albanesi erano una federazione di ventisei tribù, ognuna originariamente con il proprio re, ma a suo tempo uniti sotto un unico sovrano. Il nome del popolo per se stesso è sconosciuto, ma i greci ei romani chiamavano il loro paese Albania. La capitale originaria dell'Albania era la città di Cabala o Cabalaca, a nord del fiume Kur. Nel V secolo, invece, la capitale fu trasferita a Partaw (oggi Barda), situata a sud del fiume.

Secondo la tradizione, gli albanesi si convertirono al cristianesimo all'inizio del IV secolo. È più probabile, tuttavia, che ciò sia avvenuto all'inizio del V secolo, quando San Mesrob Mashtots, inventore dell'alfabeto armeno, ne ideò uno per gli albanesi. Le prove di questo alfabeto andarono perse fino al 1938, quando fu identificato in un manoscritto armeno. Tutta la letteratura albanese sopravvissuta era scritta, non tradotta in, armeno.

I persiani terminarono la monarchia albanese intorno al 510, dopodiché il paese fu governato da un'oligarchia di principi locali che era guidata dal principe Mihranid di Gardman. Nel 624, l'imperatore bizantino Eraclio nominò il capo della famiglia Mihrani principe presiedente d'Albania. Quando il paese fu conquistato dagli arabi nel VII secolo e l'ultimo dei principi presidenti Mihranidi fu assassinato nell'822, il sistema politico albanese iniziò a disgregarsi. Da allora in poi, il titolo di "re d'Albania" è stato rivendicato da una o un'altra dinastia in Armenia o Georgia fino al periodo mongolo. La città di Partaw fu distrutta dai pirati della Rus nel 944.

Gli albanesi avevano la loro chiesa e il proprio catholicos, o patriarca supremo, che era subordinato al patriarca di Armenia. La chiesa albanese durò fino al 1830, quando fu soppressa dopo la conquista russa. Il gruppo etnico albanese sembra sopravvivere come gli Udin, un popolo che vive nell'Azerbaigian nordoccidentale. La loro lingua caucasica nord-orientale (cucita con l'armeno) è classificata come membro del gruppo lesguiano. Alcuni udin sono musulmani; il resto appartiene alla Chiesa armena.