Africa e isole canarie

La frontiera geografica tra la penisola iberica e il Nord Africa è ben delimitata dallo Stretto di Gibilterra. Tuttavia, il confine culturale e religioso tra quelle aree geografiche non è sempre stato così chiaro. Per cinque secoli (dall'ottavo al dodicesimo secolo) gli invasori musulmani del Nord Africa hanno governato più della metà del territorio che ora definisce la Spagna e il Portogallo. Da allora in poi i regni cristiani in Portogallo e Spagna hanno approfittato del conflitto tra fazioni in Al-Andalus - come i musulmani chiamavano le loro terre iberiche - per ottenere rapidi guadagni territoriali. Una volta che le grandi città di Cordoba (Cordova) e Siviglia caddero sotto le truppe cristiane nel 1236 e nel 1248, rispettivamente, gli eserciti castigliani si spinsero verso sud contro il resto dei territori musulmani.

L'assalto finale contro il regno Nasride di Granada nel 1492 completò la Reconquista spagnola. Successivamente i "monarchi cattolici" Ferdinando d'Aragona (governò Castiglia 1474-1504; governò Aragona 1479-1516) e Isabella di Castiglia (governò Castiglia 1474-1504; governò Aragona 1479-1504) stabilirono diverse roccaforti sulle coste del Nord Africa, formando un nuovo frontiera contro il regno del Marocco e le reggenze ottomane istituite ad Algeri e Tunisi. In termini geopolitici, le forze più dinamiche stavano guidando da nord a sud invece che da sud a nord, come nel medioevo. Tuttavia, nonostante le differenze di religione e di prospettiva economica che dividevano i popoli sui lati opposti della frontiera, dovrebbero essere considerati come parti della stessa complessa civiltà mediterranea, come affermò così eloquentemente Ferdinand Braudel. Gli studiosi hanno tracciato la storia divergente del Mediterraneo orientale (il Maghreb) e quello occidentale (la penisola iberica), quindi alcuni secoli dopo cattolici latini e musulmani sunniti che vivevano alle estremità opposte del Mediterraneo sembravano avere poco in comune.

Indipendentemente dalle controversie accademiche sulla questione, sembra ovvio alla maggior parte degli osservatori che l'unione delle corone di Castiglia e Aragona nel 1479 e le scoperte d'oltremare dal 1492 in poi spinsero interessi navali e commerciali spagnoli a stabilire diverse roccaforti lungo la costa settentrionale del Maghreb moderno : Melilla nel 1497; Oran, Bejaïa (Bougie) e Tripoli nel primo decennio del XVI secolo; e infine Ceuta, che era stata in mano portoghese dal 1415, nel 1580. Da allora in poi per il resto del primo periodo moderno queste e altre fortezze lungo le coste del Mediterraneo e dell'Atlantico del Nord Africa formarono una frontiera cristiana contro l'Islam.

Esercitando un'attrazione per re, marinai e avventurieri sia dalla Spagna che dal Portogallo, queste roccaforti potrebbero anche essere servite da trampolino di lancio per ulteriori conquiste in Africa, ma per diversi sviluppi storici. In primo luogo, lo sviluppo delle colonie americane della Spagna e delle colonie asiatiche del Portogallo ha esaurito la maggior parte delle energie e delle risorse che avevano a disposizione per lo sviluppo oltremare. In secondo luogo, la forte resistenza delle popolazioni locali e dei loro leader musulmani ha sventato i tentativi cristiani di conquistare un territorio consistente nel Maghreb. La disastrosa sconfitta delle forze portoghesi nella battaglia di Al-Qasr (Al-Kasr Al-Kabir) nel 1578 si rivelò un potente deterrente per le ambizioni iberiche attraverso lo Stretto di Gibilterra per il resto del primo periodo moderno. Quelle ambizioni furono rinnovate solo nei giorni felici della costruzione dell'impero alla fine del XIX secolo.

La conquista militare e l'inclusione amministrativa delle Isole Canarie nella corona di Castiglia ebbero luogo nel corso del XV secolo, in altre parole, mentre i marinai e gli avventurieri iberici esploravano il Mediterraneo occidentale e l'Oceano Atlantico con l'appoggio reale. Sebbene tali avventure siano diventate possibili durante gli ultimi due secoli della riconquista cristiana della penisola da parte dei musulmani, non è stato affatto facile a causa della lontananza delle Isole Canarie dall'Europa continentale e della forte resistenza dei nativi delle Canarie (Guanci). Alla fine, quando le colonie iberiche si stabilirono su ciascuna delle sette isole, una nuova società iniziò a evolversi, ma in gran parte in modo casuale e non pianificato. Sebbene non esistano statistiche precise, molti studiosi ritengono che la maggior parte della popolazione autoctona sia morta a causa di malattie e guerre europee e che coloro che sono rimasti si sono sposati con i loro conquistatori. Per tutti gli scopi pratici cessarono di esistere come gruppo distinto. Alla fine del XVI secolo l'intero arcipelago delle Canarie contava probabilmente circa cinquantamila persone.

Dalla fine del XV secolo al 1821 le Canarie subirono un processo di crescente assimilazione alle norme politiche e culturali spagnole, nonostante i periodici attacchi dal Nord Africa e da corsari e pirati olandesi e inglesi nel XVII secolo. All'inizio del XXI secolo le Isole Canarie facevano ancora parte dello stato spagnolo, incluso nella costituzione del 1978. Ceuta e Melilla furono gli ultimi resti della presenza coloniale spagnola in Nord Africa. Facevano anche parte dello stato spagnolo, posizione definita dalla costituzione del 1978 e dai negoziati degli anni '1980.