Affare Xyz

Il decennio del 1790 fu un'era pericolosa per il nuovo governo federale degli Stati Uniti. L'economia è emersa solo lentamente dalla crisi della guerra rivoluzionaria, il commercio internazionale è stato frenato e la nazione ha dovuto affrontare un debito estero e interno schiacciante. Inoltre, la Francia - il suo ex alleato - aveva lanciato la propria rivoluzione democratica che è scivolata in un bagno di sangue e ha portato alla ripresa della guerra navale con la Gran Bretagna nell'Atlantico e nei Caraibi. L'esercito e la marina americana erano tristemente impreparati a proteggere le proprie navi, rendendo praticamente indifesi i porti e i porti mal preparati della nazione. Nel 1793 l'amministrazione federalista di George Washington cercò di navigare in queste acque insidiose proclamando la neutralità americana nella guerra anglo-francese, cercando il commercio con entrambe le parti. Invece, tuttavia, è riuscito solo a incorrere nell'ira di entrambi e anche del suo emergente avversario interno, i repubblicani democratici.

Quindi, nel 1794, Washington inviò John Jay a Londra per negoziare con la Gran Bretagna per la risoluzione di questioni irrisolte dal Trattato di Parigi (1783) e per mediare un accordo commerciale che avrebbe aperto i porti britannici nei Caraibi al commercio americano. Il trattato di Jay (1794) indignò i francesi, i quali sostenevano che i trattati franco-americani di amicizia e commercio (1778) vincolavano ancora gli Xallies rivoluzionari. Un ministro francese negli Stati Uniti, Jean Fauchet, era così oltraggiato da chiedere che gli americani sentissero "la voce della Francia che tuonava contro il trattato e chiedeva giustizia". Quando il commercio riprese con la Gran Bretagna nei Caraibi e oltre nel 1796, i francesi iniziarono ad attaccare e confiscare le navi mercantili americane in un conflitto che divenne noto come la quasi guerra. Centinaia di migliaia di tonnellate di navi mercantili americane andarono perse e la guerra totale con la Francia sembrava imminente.

Nel maggio 1797 il presidente John Adams, un altro federalista, decise di evitare il disastro inviando in Francia una commissione straordinaria bipartitica composta da tre ministri: i federalisti John Marshall e Charles Cotesworth Pinckney e il repubblicano democratico Elbridge Gerry. La commissione è arrivata in Francia entro l'autunno per discutere la soluzione delle perdite commerciali americane e per perseguire un accordo che garantisse diritti commerciali neutrali per gli Stati Uniti e precluderebbe ulteriori attacchi francesi. Dopo aver atteso a lungo per essere ricevuti dal Direttorio francese, Charles-Maurice de Talleyrand-Périgord, il ministro degli affari esteri francese, inviò tre funzionari anonimi e minori per ricevere la delegazione americana. Tuttavia, gli agenti, identificati solo come X, Y e Z, si rifiutarono ufficialmente di ricevere gli americani senza pagare un tributo al governo francese. Quando Marshall e Pinckney tornarono negli Stati Uniti e riferirono la menzogna, i repubblicani democratici sospettavano un complotto federalista per istigare la guerra con la Francia e sfidarono l'amministrazione federalista Adams a dimostrare le accuse. Con ciò, Adams pubblicò i dispacci XYZ nel marzo 1798, con indignazione generale americana. Lettere, memoriali, petizioni e dichiarazioni di sostegno si riversarono nella capitale a Filadelfia giurando "Milioni per la difesa, ma non un centesimo per il tributo!" I cittadini si sono impegnati a sostenere il presidente, anche in caso di guerra, per proteggere l'onore e la sicurezza della Repubblica. Molti indossavano nastri neri o coccarde sui loro cappelli per mostrare sostegno al presidente e la loro disapprovazione per la Francia. I repubblicani, tuttavia, iniziarono a indossare coccarde rosse, bianche e blu, opponendosi alla guerra con il loro alleato della rivoluzione americana.

I federalisti manipolarono l'atteggiamento popolare della "febbre della coccarda nera" per redigere una legislazione di difesa fortificando porti e porti, creando un Dipartimento della Marina (1798), autorizzando la costruzione di tre nuove navi da guerra e aumentando l'esercito con una forza provvisoria di diecimila truppe. L'amministrazione ha anche assicurato l'approvazione degli Alien and Sedition Acts (1798) per soffocare il dissenso interno e rimuovere sospetti agitatori stranieri. Il Quinto Congresso del 1797 e del 1798 stanziò più di 10 milioni di dollari per la difesa, 4 milioni di dollari in più rispetto alla normale spesa che sarebbe stata per l'intero bilancio federale non militare. Di conseguenza, il Congresso utilizzò anche l'affare XYZ e la paura dell'invasione francese per riscuotere la prima tassa federale diretta (1798), un'aliquota raccolta dal valore delle terre, delle case di abitazione e degli schiavi. Molti al Congresso chiesero una dichiarazione di guerra contro la Francia, ma i repubblicani democratici ei federalisti moderati che seguirono la guida del presidente Adams si rifiutarono di arrivare a tanto. Nel 1799 il presidente inviò in Francia un'altra delegazione, la Commissione Ellsworth, per cercare una soluzione pacifica. Nell'autunno del 1800, i francesi avevano ricevuto la commissione americana e raggiunto una soluzione pacifica alla Convenzione di Mortefontaine, poco prima della perdita del presidente Adams contro il repubblicano democratico Thomas Jefferson alle elezioni presidenziali.

Gli intrighi partigiani, la guerra anglo-francese e l'isteria popolare sull'affare XYZ costarono al popolo americano le loro libertà civili e milioni di dollari di tasse nel 1798. Ma le teste diplomatiche più fredde tra i federalisti moderati prevennero una guerra potenzialmente disastrosa e comprarono alla giovane nazione un altro decennio di crescita e stabilità fino a quando una crisi simile portò a una dichiarazione di guerra repubblicana democratica contro la Gran Bretagna nel 1812.