Aerei invisibili

Stealth Aircraft. Il termine "invisibilità" è comunemente applicato a velivoli o sistemi missilistici che sono stati progettati per produrre una firma radar quanto più piccola possibile. In effetti, la tecnologia stealth va oltre per includere la riduzione del maggior numero possibile di "osservabili" di un velivolo o di un sistema missilistico, ad esempio le sue firme visive, acustiche e termiche, oltre a quelle elettromagnetiche. La tecnologia stealth è applicabile anche ad altri sistemi, in particolare alla progettazione navale. Nel complesso, mentre il termine "furtività" è un'abbreviazione conveniente, un termine più preciso e completo utilizzato nella comunità militare è "bassa osservabilità".

L'interesse nel ridurre le caratteristiche osservabili degli aerei risale alla prima guerra mondiale, quando varie potenze in guerra sperimentarono sia schemi di pittura mimetica che persino rivestimenti in tessuto trasparenti applicati agli aeroplani. Studi teorici nella seconda guerra mondiale hanno indicato che potrebbe essere possibile ridurre la firma radar di un aeroplano; in un lavoro correlato, i tedeschi svilupparono materiali assorbenti radar per schermare il ritorno del radar dagli Schnorkel dei sottomarini quando questi tubi d'aria retrattili venivano sollevati sopra la superficie dell'acqua. I test di volo dei progetti di ali volanti alla fine degli anni '1940 indicavano che avevano caratteristiche di ritorno radar minime, ma questo era fortuito e non il risultato di un tentativo deliberato di sviluppare una tecnologia a bassa osservabilità. Alla fine degli anni '1950, con la crescente sofisticazione di radar e missili, gli Stati Uniti svilupparono una serie completa di gamme di test radar, in cui i modelli potevano essere sospesi da cavi o montati su pali, e quindi irradiati da emettitori radar per valutare la loro "firma" caratteristiche. Questo "test del palo" ha svolto un ruolo importante nello sviluppo di una base di conoscenze sulla riduzione della firma radar e nella valutazione di quali parti di un velivolo tipicamente offrono la maggiore forza di ritorno radar. L'intensità del ritorno determina la sezione radar (RCS) dell'aeromobile; è la dimensione apparente di un aereo come sembra per cercare e sparare radar di controllo, e non ha alcuna relazione con l'effettiva sezione trasversale fisica di un aereo.

Il primo aereo progettato per avere una firma radar notevolmente ridotta è stato il Lockheed A ‐ 12, il predecessore dell'aereo da ricognizione strategica SR ‐ 71 Blackbird. Ha fatto uso dei tre principali mezzi di riduzione della sezione trasversale radar: modellazione, assorbimento strutturale tramite materiali speciali e rivestimenti specializzati. Durante la guerra del Vietnam, tale tecnologia fu sfruttata anche su piccoli droni a propulsione a reazione lanciati sul Vietnam del Nord in missioni di ricognizione fotografica e di intelligence elettronica durante la fine degli anni '1960 e l'inizio degli anni '1970. Questa esperienza, unita agli insegnamenti della guerra arabo-israeliana del 1973 (che ha dimostrato la vulnerabilità degli aerei convenzionali ai missili a guida radar e agli spari, nonché ai missili a ricerca di calore) ha fortemente incoraggiato lo sviluppo di più grandi scopi speciali per la sconfitta dei radar " stealth ”.

Ironia della sorte, dato l'incapacità dell'Unione Sovietica di sfruttare la tecnologia stealth, la svolta chiave nello sviluppo di un aereo stealth è arrivata dagli studi teorici di Pytor Ufimtsev, il capo scienziato presso l'Istituto di Radio Engineering di Mosca. Le conclusioni di Ufimtsev, pubblicate in Occidente, sono state studiate dall'ingegnere della Lockheed Denys Overholser, che ha riconosciuto di aver consentito l'analisi sistematica della forma di un aereo per valutarne la riflettività radar. Overholser ha discusso le sue scoperte con Ben R. Rich, il capo del famoso team di sviluppo avanzato di Lockheed "Skunk Works". Rich ha ordinato test di sviluppo e, nel settembre 1975, test sui poli su una sottile configurazione delta con una configurazione della superficie sfaccettata (come un diamante) hanno confermato che una tale forma potrebbe avere un ritorno radar notevolmente ridotto. Il passo successivo è stato lo sviluppo di un vero aeroplano.

Il primo vero aeroplano "stealth", un aereo progettato principalmente per sconfiggere il radar, è stato il dimostratore della tecnologia Lockheed Have Blue. Due di questi velivoli, volati per la prima volta nel 1977, hanno dimostrato che una compagnia aerea poteva progettare e costruire un aereo potenzialmente utile dal punto di vista militare che incorporasse principi di bassa osservabilità. Nel 1978, l'Air Force ha stipulato un contratto con Lockheed per un aereo da attacco stealth per scopi speciali. Questo aereo, il Lockheed F-117, ha volato per la prima volta il 18 giugno 1981, entrando in servizio con l'Air Force nel 1983; 59 furono successivamente costruiti. Durante la Guerra del Golfo Persico, gli F-117 hanno distrutto i centri di controllo della difesa aerea irachena, aprendo il paese agli attacchi con aeroplani convenzionali non stealth. A causa della loro sopravvivenza e capacità di intraprendere attacchi di precisione usando bombe a guida laser, furono gli unici aerei d'attacco operati su Baghdad durante la guerra.

Lo sviluppo del primo velivolo stealth ha incoraggiato lo sviluppo del bombardiere stealth Northrop B ‐ 2 (entrato in servizio dell'Air Force nel dicembre 1993) e di un missile da crociera stealth avanzato, il General Dynamics AGM ‐ 129. La furtività è uno sviluppo importante nell'aerospaziale militare, poiché rende un aereo o un missile difficile da rilevare e praticamente impossibile da tracciare, ingaggiare e distruggere. Il successo di questi primi tentativi di furtività ha suscitato interesse sia per gli studi contro la furtività che per una varietà di altri progetti stealth. Ma al momento della stesura di questo documento, solo gli Stati Uniti possiedono velivoli stealth e missili in servizio operativo.
[Vedi anche Bombe; Aerei da combattimento; Intelligence, militare e politica.]

Richard Hallion