Adrianopoli

Lo storico John Keegan ha osservato che Adrianopoli ha "la curiosa distinzione come il luogo più frequentemente contestato del globo" (p. 70). In effetti, la città (conosciuta come Edirne dagli ottomani e dai turchi) è stata teatro di una grande battaglia almeno sedici volte dal 300 d.C. Keegan ha anche sottolineato che era la geografia della città, situata sulla rotta di invasione verso il Bosforo e Costantinopoli, piuttosto che la sua ricchezza o popolazione, a renderla un epicentro strategico. La città cadde sotto i Turchi nel 1361 e fu la capitale dell'Impero Ottomano fino al 1453. Sotto i Turchi Ottomani, Adrianopoli divenne un importante centro culturale e religioso, nonché sede di molti dei famosi reggimenti giannizzeri del sultano.

Nella guerra russo-turca del 1828-1829, un'offensiva russa inarrestabile spazzò la Romania a sud, mirando alla conquista della Tracia. Entro la metà dell'estate del 1829, tre corpi dell'esercito russo di oltre quarantamila uomini spinsero un malconcio esercito ottomano di quindicimila uomini ad Adrianopoli. Minacciati di accerchiamento, gli Ottomani abbandonarono la città, che cadde il 20 agosto 1829. Il successivo Trattato di Adrianopoli, tuttavia, pose fine ai combattimenti e restituì la città all'Impero Ottomano. Durante la guerra russo-turca del 1877-1878, dopo un'offensiva inaspettatamente riuscita all'inizio del 1878, i russi presero di nuovo la città quasi indifesa e si diressero verso la capitale ottomana. Il 3 marzo 1878 la Russia costrinse il governo ottomano a firmare l'umiliante Trattato di San Stefano, che cedette la città e la maggior parte della Tracia all'alleato bulgaro della Russia. Questo trattato, imposto unilateralmente all'Impero ottomano dai russi, sconvolse così gli equilibri di potere in Europa che il cancelliere tedesco Otto von Bismarck convocò il Congresso di Berlino nel giugno 1878 per ripristinare le relazioni armoniose tra le grandi potenze. Alla conferenza, Bismarck riuscì a ottenere l'abrogazione del Trattato di San Stefano, che pose fine alla possibilità di una "Grande Bulgaria" sponsorizzata dalla Russia che dominasse i Balcani e restituì Adrianopoli agli Ottomani. Sfortunatamente, i russi si sentirono derisi dei loro guadagni duramente conquistati e il congresso pose fine alla delicata rete di relazioni diplomatiche che aveva creato la sicurezza in Europa dal 1815.

Dopo il 1878 il nuovo confine occidentale dell'Impero Ottomano con la Bulgaria si trovava a soli venti chilometri (dodici miglia) a ovest di Adrianopoli, rendendo la città estremamente vulnerabile agli attacchi. Avendo perso la città due volte, l'esercito ottomano decise di fortificare pesantemente Adrianopoli e iniziò a costruire difese concentriche con l'assistenza tedesca e i moderni cannoni Krupp. Nel 1910 iniziarono una seconda serie di fortificazioni moderne che includevano mitragliatrici, telefoni e artiglieria a fuoco rapido. Nel 1912, il complesso della fortezza dell'esercito ottomano fu sostanzialmente completato. Dispiegando 247 cannoni, ospitando sessantamila soldati e bloccando qualsiasi avanzata bulgara su Costantinopoli, Adrianopoli era considerata una delle posizioni più forti d'Europa.

La prima guerra balcanica scoppiò nell'ottobre 1912 e i bulgari attaccarono rapidamente e sconfissero in modo decisivo l'esercito ottomano a Kirk Kilise. La ritirata dell'esercito ottomano lasciò Adrianopoli isolata e i bulgari, con l'assistenza serba, assediarono la città all'inizio di novembre 1912. All'interno della città, il comando della fortezza del generale Mehmet S̨ükrü Pas̨a (rinforzato dal IV corpo dell'esercito) condusse una vigorosa difesa e occasionalmente salirono fuori per attaccare il nemico. Tutti i tentativi ottomani di alleviare la città fallirono. Un armistizio nel gennaio 1913 portò temporaneamente i combattenti al tavolo della pace, ma i combattimenti ripresero il mese successivo. L'8 febbraio il X Corpo ottomano organizzò uno sbarco anfibio a S̨arkoy per spezzare la presa del nemico sulla città, ma si ritirò quando le riserve bulgare sigillarono la testa di ponte. I difensori affamati ed esausti di Adrianopoli resistettero fino al 26 marzo 1913 quando una dinamica offensiva bulgara prese la città. La battaglia era vista all'epoca come una vittoria per il braccio di artiglieria, ma in realtà la fanteria bulgara irruppe nei punti di forza difensivi della fortezza con aggressivi assalti notturni.

I vittoriosi bulgari fissarono il nuovo confine sulla linea Enez-Midye, che partiva da Adrianopoli per cinquanta chilometri (trentuno miglia) all'interno della Bulgaria. I turchi, tuttavia, irritati per la loro umiliazione, approfittarono dei bulgari stanchi della guerra (allora impegnati nella seconda guerra balcanica intestina con Grecia, Romania e Serbia) e ripresero la città il 22 luglio 1913.

Dal 1829 al 1914, Adrianopoli funse da calamita sia per i russi che per i bulgari come aveva fatto per i precedenti conquistatori. L'instabilità strategica causata dalla sua perdita nel 1878 accelerò il processo di disintegrazione che afflisse l'Impero Ottomano e distrusse il Concerto d'Europa. Inoltre, il destino di Adrianopoli nelle guerre balcaniche ha evidenziato la continua debolezza militare dell'Impero Ottomano. Il fatto che la città di accesso a Costantinopoli potesse essere presa così facilmente, e potesse essere tenuta solo con il consenso delle Grandi Potenze, confermò la fine dello status dell'Impero Ottomano come potenza europea.