Acton, john

Acton, john (1834-1902), storico britannico.

Lord Acton (John Edward Emmerich Dalberg Acton), cattolico, liberale e storico, era l'erede della nobiltà inglese ed europea prominente nella politica e diplomazia nazionale e continentale. Ha studiato in Francia, Inghilterra e Germania e parla correntemente tre lingue, apparteneva alle istituzioni intellettuali, politiche e cattoliche della seconda metà del XIX secolo. Oltre alla sua vasta borsa di studio, le maggiori influenze personali su di lui furono i pensatori tedeschi contemporanei. Acton andò a Monaco di Baviera da ragazzo di sedici anni per studiare con Johann Josef Ignaz von Döllinger (1799–1890), il prete-studioso che divenne il suo più stretto amico e padre intellettuale fino a quando Acton non lo ripudiò per una disputa teologica. Nel 1865 Acton sposò una cugina, Marie Arco, che aveva poco in comune con lui intellettualmente o emotivamente. Avevano quattro figli sopravvissuti. Acton amava la famiglia Arco e in particolare la madre di Marie, la contessa italiana von Arco-Valley, che spesso chiamava la sua "cara mamma" ma per la quale forse aveva sentimenti più forti.

Raccogliendo assiduamente quella che probabilmente era la più grande biblioteca dei suoi tempi, Acton voleva passare la sua vita a studiare la natura e la storia umana attraverso i libri. Invece, ha combattuto con passione tre battaglie pubbliche. In primo luogo, voleva che la sua chiesa rispettasse la verità storica e l'indagine oggettiva come parte di una vita spirituale cattolica. Per raggiungere tale scopo, dal 1858 al 1864, curò il periodico cattolico, The Rambler, che in seguito divenne The Home and Foreign Review, e tentò di influenzare le politiche cattoliche attraverso ampi contatti personali - suo zio era un cardinale - all'interno e intorno al papato. Nel 1859, per compiacere la sua famiglia inglese, entrò con riluttanza in Parlamento come rappresentante del partito liberale per il collegio elettorale irlandese di Carlow, ma fece poca impressione alla Camera dei Comuni durante i suoi sette anni lì. In secondo luogo, attraverso la sua amicizia con William Ewart Gladstone (1809–1898), il primo ministro liberale della Gran Bretagna dal 1868 al 1874, 1880–1885, 1886 e 1892–1894, tentò di plasmare la politica liberale come consigliere di poltrona. Poi, finalmente, per gli ultimi sette anni più felici della sua vita, come Regius Professor of Modern History all'Università di Cambridge, ha cercato di ripudiare il nazionalismo e il positivismo ristretti che hanno caratterizzato la scrittura e l'insegnamento della storia in Inghilterra. Tutti e tre gli sforzi fallirono.

Sebbene Acton si oppose al Sillabo degli errori nel 1863 e alla dottrina dell'infallibilità papale nel 1870, si sottomise all'autorità della chiesa. Purtroppo, riconobbe che la sua influenza politica era circoscritta dal suo status di estraneo, più europeo che inglese. A differenza dei suoi colleghi inglesi, Acton insisteva sul ruolo del giudizio morale nella storia e credeva dogmaticamente che la storia rivelasse idee morali che trascendevano i confini nazionali per informare la coscienza individuale, la religione e gli sviluppi verso la libertà. Acton non poteva persuadere gli storici ad accettare le sue convinzioni oa sfidare la comprensione prevalente del passato. È ricordato soprattutto per il motto: "Il potere tende a corrompere e il potere assoluto tende a corrompere assolutamente", scritto in una lettera del 1887 al vescovo anglicano Mandell Creighton (1843-1901).

Acton è stato riconosciuto dai suoi colleghi come un uomo di immensa cultura, persino brillante. La sua più grande ambizione era raggiungere un Storia culturale, una storia unificata del pensiero e della moralità umana, che ha riconosciuto il male umano e ha studiato ogni aspetto dell'esperienza, comprese la scienza e la religione. Mentre nel 1896 intraprendeva la direzione del Cambridge Modern History, per realizzare il suo sogno di tutta una vita di dimostrare l'ampio ruolo delle idee nell'unità della storia, non scrisse nulla per esso e morì prima dell'uscita del primo volume nel 1902. Tutti dodici volumi lo avrebbero deluso per la ristrettezza del loro approccio.

A parte alcune recensioni di libri, l'unico lavoro storico mai pubblicato durante la sua vita fu il suo discorso inaugurale come Regius Professor of Modern History a Cambridge nel 1895. All'inizio del XXI secolo tutto ciò che resta dei suoi grandi progetti è una raccolta diffusa di copiosi appunti su fogli di carta nella Biblioteca dell'Università di Cambridge. Nessuno è stato in grado di spiegare in modo soddisfacente perché non abbia mai trasformato quei frammenti frammentari di pensiero in un lavoro scritto coerente e sostenuto. Coloro che lo conoscevano e i successivi commentatori hanno suggerito che, da perfezionista, non si è mai sentito abbastanza. Altri hanno sostenuto che gli mancasse la disciplina intellettuale per imporre l'ordine alla sua lettura onnivora. Dopo la sua morte, i suoi studenti John Neville Figgis e Reginald Vere Laurence, sebbene non fossero suoi discepoli, raccolsero e pubblicarono le sue conferenze a Cambridge. L'unica prova coerente della qualità della mente di Acton appare nelle sue lettere a Mary Gladstone, la figlia del primo ministro, e in altre raccolte di lettere, saggi e corrispondenza, tutti pubblicati postumi. Non è chiaro se il peso della sua erudizione lo abbia lasciato riluttante, incapace o semplicemente disfatto.