Acquisto dell’Alaska

A metà del diciannovesimo secolo, le nazioni economicamente più avanzate e potenti d'Europa, come la Gran Bretagna, la Francia e la Spagna, iniziarono ad arrampicarsi per colonie in Asia e Africa. Condividevano motivazioni simili: aumentare la loro forza economica attraverso l'espansione delle reti commerciali ed estendere il loro potere politico attraverso una presenza mondiale. Le risorse relativamente inutilizzate di prodotti e persone in Asia e Africa hanno creato un boom commerciale per le nazioni imperiali europee e aumentato il loro prestigio internazionale. Di fronte al crescente imperialismo europeo, gli Stati Uniti relativamente giovani iniziarono a cercare le proprie opportunità di espansione.

L'opportunità è stata trovata nel cortile degli Stati Uniti. La regione dell'Alaska era da anni un territorio russo. Già nel 1854 e nel 1860 gli Stati Uniti e la Russia erano stati coinvolti in tentativi infruttuosi di organizzare un acquisto del terreno, che si estendeva per 586,400 miglia quadrate. L'espansione verso ovest degli Stati Uniti, un tempo spinta dalla dottrina del destino manifesto, si era raffreddata con l'aggiunta del territorio del Texas, della California e dell'Oregon. I miglioramenti nei trasporti, inclusa una rete crescente di strade, canali e ferrovie, hanno reso più facili gli insediamenti e il commercio negli stati e territori degli Stati Uniti. Sebbene rimanessero alcuni attriti politici sull'applicazione da parte della Russia di un trattato del 1824 che vietava agli americani il commercio diretto con i nativi dell'Alaska, gli americani visitavano spesso i porti russi in Alaska, con profitto di entrambe le parti.

L'Alaska fu esplorata e rivendicata dalla Russia a metà del XVIII secolo e conteneva numerose città costiere con attività commerciali impegnate. La popolazione russa nella regione, tuttavia, era bassa e concentrata principalmente lungo la costa. Una delle città costiere più avanzate era Sitka. Stabilita nel 1830, Sitka era nota per il commercio e la cultura, ed era la sede di un redditizio commercio di pellicce. Le Aleutine delle isole vicine hanno dato alla terra il nome Alaska e hanno fornito pelli per l'esportazione. Una moltitudine di indiani, aleuti, eschimesi e russi lavoravano nei magazzini, negozi, mulino, panetteria, conceria, arsenale e cantiere navale di Sitka. Città simili a Sitka fiancheggiavano la costa dell'Alaska.

La corsa all'oro della California all'inizio del 1850 portò a un'impennata nella popolazione occidentale americana. Il commercio dalle città costiere come San Francisco prosperò e presto i pionieri ei commercianti americani spostarono la loro attenzione verso nord. Sono venuti in Alaska per indagare sulle sue risorse e hanno trovato una ricchezza di legname, carbone, rame, oro e petrolio, nonché le zone di pesca del salmone più ricche del mondo. Queste scoperte hanno rinvigorito l'interesse degli Stati Uniti per l'area.

Dopo 100 anni di cattiva gestione e regolare indifferenza da parte dei russi, la redditività del territorio era notevolmente diminuita al momento dell'acquisto americano. La Russia, avendo rivolto la sua attenzione all'Asia orientale e reduce dalla sconfitta nella guerra di Crimea del 1854, aveva bisogno di entrate ed era disposta a separarsi dal suo territorio nordamericano per ottenerlo. Il ministro russo a Washington, DC, Edouard de Stoecki, e il segretario di Stato americano William H. Seward organizzarono con successo l'acquisto dell'Alaska nel 1867 per la cifra di due centesimi per acro, per un totale di 7.2 milioni di dollari. Entrambe le parti pensavano di ottenere l'affare migliore.

Sebbene la terra fosse ricca di risorse naturali e si sarebbe rivelata un vantaggio per la pesca e la pelliccia, l'acquisto ha incontrato una risposta dubbia da parte del pubblico americano. I critici dell'acquisto lo chiamavano Seward's Folly o Seward's Icebox. I pionieri e commercianti americani, tuttavia, non hanno esitato. Tra la data di acquisto nel 1867 e l'ultima corsa all'oro dell'Alaska negli affluenti del Klondike (1896–1897), le persone si riversarono nella regione, cercando di fare fortuna. Con la prima scoperta dell'oro a Juneau nel 1881, non ci fu mai una carenza di cercatori d'oro. I grandi scioperi dell'oro a Nome portarono più persone nella febbre della corsa all'oro e, dietro di loro, arrivarono i fornitori di bisogni fisici e minerari, che trassero anche profitto dalle risorse in forte espansione della regione. Altri sono venuti in Alaska per sfondare le barriere montuose ed esplorare il suo interno, mappando l'Upper Yukon, tesando la linea del telegrafo, esplorando l'Alaska settentrionale fino all'Oceano Artico e scoprendo le coste fiancheggiate da ghiacciai della Glacier Bay lunga 40 miglia.

Quasi completamente disorganizzato da un punto di vista governativo, la fuga precipitosa umana in Alaska portò infine all'approvazione del Organic Act del 1884, che pose l'Alaska sotto una raccolta di leggi federali e leggi statali dell'Oregon. Il Congresso ha promulgato un secondo Atto Organico nel 1912, che prevede la proprietà della terra, il servizio postale e il governo civile (come il Territorio dell'Alaska). Questa forma di governo prevalse fino al 1959, quando l'Alaska divenne il quarantanovesimo stato dell'Unione federale.