1900: la nascita del secolo americano

Gli Stati Uniti sono entrati nel ventesimo secolo durante un periodo di grandi cambiamenti. In effetti, il cambiamento e la trasformazione erano la norma nel primo decennio di quello che da allora è diventato noto come il "secolo americano". Gli Stati Uniti divennero la principale potenza economica e militare del mondo. La democrazia americana è diventata il modello per la riforma politica nei paesi di tutto il mondo. Gli editori americani, i musicisti, gli artisti, i registi e gli interpreti di ogni genere hanno partecipato a un'effusione di lavoro che ha reso la cultura popolare americana la cultura popolare di gran parte del mondo occidentale.

I cambiamenti sociali ed economici che stavano investendo il paese furono sorprendenti. Sebbene un tempo fosse stata una nazione di piccole città, i rapidi cambiamenti negli stili di vita portarono alla concentrazione di un numero sempre maggiore di americani nelle città; nel 1910, il 54% della popolazione viveva nelle aree urbane. Anche la composizione etnica dell'America stava cambiando drasticamente, poiché circa 8,795,386 immigrati arrivarono negli Stati Uniti tra il 1901 e il 1910. Questo aumento dell'immigrazione costituì gran parte della crescita della popolazione del 21% verificatasi nel decennio, spingendo il paese popolazione da 75,994,575 a 91,972,266.

Molti di questi nuovi immigrati vivevano nei maggiori centri urbani, dove lavoravano nelle gigantesche fabbriche che cominciavano a dominare l'industria americana. Gli Stati Uniti un tempo erano stati dominati da piccole imprese, ma un'ondata di fusioni (l'unione di imprese) contribuì alla crescita di ciò che stava diventando noto come "grande impresa": il dominio dell'economia americana da parte di grandi aziende che avevano filiali ovunque la nazione. La Ford Motor Company (automobili), la Standard Oil Company (petrolio), la United States Steel Corporation (acciaio), la JC Penney Company (vendita al dettaglio) e la Philip Morris Corporation (tabacco) erano tra le più grandi.

A guidare l'America in questo periodo di cambiamento fu il suo presidente più giovane della storia, Theodore "Teddy" Roosevelt (1858-1919). Parlando del ruolo dell'America nel mondo, una volta Roosevelt disse a un avversario più anziano: "Tu e la tua generazione avete avuto la vostra possibilità ... Ora lascia che noi di questa generazione abbiamo la nostra!" Quando il presidente eletto William McKinley (1843-1901) fu assassinato nel 1901, il vicepresidente Roosevelt assunse la presidenza. Ha guidato il paese attraverso un'era di riforme politiche ed economiche nota come "era progressista". I riformatori progressisti cercarono di domare la crescita delle grandi imprese e delle città tentacolari approvando leggi e creando organizzazioni governative per regolare le aree della vita americana; molte di queste leggi e organizzazioni rimangono intatte oggi. In questo decennio, gli Stati Uniti hanno anche creato un esercito più potente. Gli Stati Uniti iniziarono ad esercitare il loro potere all'estero, estendendo la loro influenza nei Caraibi e in America Latina e proteggendo i propri interessi in Cina e in Estremo Oriente.

In quest'epoca di cambiamenti politici, economici e demografici, anche la cultura popolare americana stava attraversando un periodo di trasformazione. Nel diciannovesimo secolo, le limitate reti di trasporto e comunicazione impedirono la diffusione in tutto il paese di forme di intrattenimento popolare. Giornali, riviste e teatro erano per lo più locali, non nazionali. Ma le cose iniziarono a cambiare nel 1890, quando gli editori di riviste usarono le nuove tecnologie per stampare e distribuire centinaia di migliaia - e poi milioni - delle loro riviste a persone in tutto il paese. Queste riviste, incluso il Sabato Evening Post con Argosy, conteneva un numero crescente di pubblicità di prodotti disponibili ovunque, come i cereali Kellogg's e la Coca-Cola. La sindacazione, ovvero la pubblicazione di un singolo articolo o di un fumetto in molti giornali indipendenti, ha portato fumetti come Mutt e Jeff con I Katzenjammer Kids nelle case in tutto il paese. La Sears, Roebuck and Company ha anche approfittato dei progressi della stampa per inviare cataloghi che offrivano i suoi prodotti a persone in tutto il paese.

Le vecchie forme di intrattenimento prosperavano ancora in America. Buffalo Bill Cody (1846-1917) e il suo Wild West Show, sensazionale nel diciannovesimo secolo, fecero il giro dell'America. I circhi più piccoli hanno visitato città grandi e piccole. Ma un nuovo media ha cominciato a prendere piede nel Novecento: il cinema. L'innovativo film muto La grande rapina al treno (1903) ha entusiasmato il pubblico con la sua rappresentazione realistica di una rapina a un treno e ha contribuito a guidare la crescita dei nickelodeon, teatri in vetrina che hanno mostrato gli ultimi cortometraggi muti. Per un minimo di un centesimo, gli americani potevano vedere gli ultimi film dei crescenti studi cinematografici della nazione.

I progressi nella tecnologia e nell'innovazione hanno cambiato la cultura popolare americana, ma il razzismo diffuso ha impedito agli afroamericani di unirsi alla crescita dell'attività culturale. In effetti, una forma popolare di intrattenimento - lo spettacolo dei menestrelli - era basata sugli stereotipi negativi degli afroamericani. Le forme nazionali di cultura popolare - riviste, pubblicità, film, sport e editoria di libri - escludevano per lo più gli afroamericani. C'erano, tuttavia, alcune notevoli eccezioni. Il pugile nero Jack Johnson (1878-1946) ha guadagnato fama nazionale quando ha battuto un pugile bianco per vincere il campionato dei pesi massimi; le melodie ragtime del compositore afroamericano Scott Joplin (1868-1917) furono alcuni degli spartiti più popolari del decennio; e nelle città del sud, i campionati di baseball negri cominciarono a produrre giocatori altrettanto talentuosi di quelli dei campionati di baseball bianchi, dai quali i giocatori di colore erano esclusi. Sarebbero passati anni, tuttavia, prima che gli afroamericani fossero i benvenuti partecipanti alla cultura popolare americana.

I progressi del decennio - e del secolo - hanno permesso agli americani di condividere una cultura popolare veramente nazionale in modi che non avevano mai avuto prima. Potevano leggere le stesse riviste e romanzi, guardare gli stessi film e acquistare le stesse marche di cibo, giocattoli e automobili. Nel 1900, gli americani bevevano dalle tazze Dixie, guidavano una Ford Model T, mangiavano nei commensali locali, leggevano National Geographic, hanno scattato foto con le loro nuove fotocamere Brownie e hanno bevuto Coca Cola. I bambini americani mangiavano i cereali di Kellogg a colazione, giocavano a baseball con una mazza Louisville Slugger, masticavano gomme e mangiavano popcorn Cracker Jack, e andavano a letto la sera con un compagno che prendeva il nome dal loro popolare presidente, l'orsacchiotto. Questa condivisione di una cultura comune era solo all'inizio. Nei prossimi decenni del secolo, la cultura americana sarebbe stata ulteriormente influenzata da film, programmi radiofonici, programmi TV e altre forme di intrattenimento che avrebbero fornito divertimento alle persone che vivono in tutte le regioni del paese.