1850-1877: le arti: panoramica

Un rinascimento americano. Gli anni 1850 furono un decennio di svolta per la letteratura americana. Nathaniel Hawthorne's La lettera scarlatta (1850) e quello di Herman Melville Moby Dick (1851) sono ampiamente riconosciuti come i primi veri capolavori del romanzo americano. Henry David Thoreau's Walden (1854) ha ricevuto consensi simili come un classico della saggistica americana, mentre il lungo poema di Walt Whitman Canzone di me stesso, pubblicato nel suo Foglie d'erba (1855), è ancora considerata da molti come la grande celebrazione epica della democrazia americana. Il romanzo best seller di Harriet Beecher Stowe Zio Tom's Cabin (1852) influenzò profondamente l'atteggiamento della nazione verso la schiavitù.

Nuova arte americana. Anche gli artisti americani stavano diventando propri. Frederic Church e Albert Bierstadt, noti come luministi per la loro enfasi sull'atmosfera e la luce, stavano voltando le spalle al romanticismo del Vecchio Mondo dei loro predecessori, la Hudson River School, a favore di un nuovo realismo basato su un'attenzione quasi scientifica ai dettagli.

Musica e teatro. In misura minore musicisti e drammaturghi americani cominciarono a lasciare il segno negli anni '1850 dell'Ottocento. Stephen Foster stava scrivendo le sue canzoni straordinariamente popolari, tra cui il preferito "Old Folks at Home" (1852). Allo stesso tempo, gli americani si interessavano alla musica folk che è alla base del jazz americano, del blues, della musica country e occidentale e del rock and roll. Mentre nella maggior parte dei casi gli americani sembravano ancora preferire le commedie dall'estero, l'opera più popolare dell'epoca era l'adattamento teatrale di George Aiken di Capanna dello zio Tom, che è stato aperto nel 1852. Nel 1880 si giocava ancora in tutta la nazione.

American Voice, American Vision. Ciò che tutte queste opere avevano in comune era la loro americanità. I primi scrittori e artisti americani avevano impiegato soggetti e temi del Nuovo Mondo, ma li avevano presentati attraverso imitazioni di stili del Vecchio Mondo. Hawthorne, Melville, Thoreau e Whitman hanno parlato dell'America con voci americane, hanno visto la nazione con occhi americani e hanno creato forme letterarie distintamente americane. Sebbene il suo grande contributo alle lettere americane sia deturpato da un melodramma vecchio stile, Stowe lo ha infuso Zio Tom's Cabin con i modi e le parole di una regione. Fu infatti una delle prime collaboratrici al genere di narrativa a colori locale che divenne popolare dopo la guerra civile, ritraendo la vita del New England Oldtown Folks (1869). Le canzoni di Foster condividono l'attenzione al dialetto regionale così come il tono nostalgico evidente in molti scritti a colori locali. Negli anni '1850 dell'Ottocento la Chiesa si recò nel Maine mentre Bierstadt trascorse del tempo in Occidente. Negli anni '1870 dell'Ottocento, insieme al collega luminista Thomas Moran, che vide per la prima volta l'Occidente all'inizio degli anni Settanta dell'Ottocento, celebrarono la bellezza incontaminata della natura selvaggia americana, dipingendo paesaggi panoramici che trasmettevano il loro senso delle infinite possibilità della vita americana. La loro visione artistica è stata talvolta paragonata alla convinzione dei Trascendentalisti nell'esistenza di una perfetta verità superiore che può essere intravista attraverso l'intuizione, l '"occhio interiore" della mente.

Disillusione. Eppure l'ottimismo americano stava già calando. I dibattiti sulla schiavitù divennero sempre più accesi con il progredire degli anni 1850 e la nazione si diresse verso la guerra. Un grande trascendentalista, Ralph Waldo Emerson, il profeta della dichiarazione di indipendenza letteraria americana, scriveva sempre meno. Sebbene Thoreau e Whitman professassero fedeltà al suo ottimismo trascendentale, le loro opinioni furono temperate dagli eventi attuali. Quando ha pubblicato Drum-Taps nel 1865, Whitman, che era stato profondamente influenzato dalle sofferenze che aveva visto come infermiere volontario durante la Guerra Civile, aveva una visione più cupa del destino della sua nazione. Hawthorne e Melville non avevano mai condiviso l'ottimismo dei Trascendentalisti. Ciò che Melville ammirava e con cui si identificava negli scritti del suo amico e mentore Hawthorne era un "grande potere dell'oscurità" che doveva la sua forza "a quel senso calvinistico di depravazione innata e peccato originale". Entrambi gli uomini consideravano l'esistenza umana essenzialmente tragica, e mentre la guerra lacerava la nazione, la loro visione cominciò a predominare.

Regionalismo. Alla fine della guerra le grandi visioni del destino americano erano passate di moda. Le opere di narrativa più popolari erano romanzi e racconti incentrati su una particolare regione, non sulla nazione come un tutto unificato, come Whitman, per esempio, aveva fatto in Canto di me stesso. La narrativa a colori locali era spesso intrisa di un desiderio sentimentale per un passato rurale che era stato perso per sempre con la rapida industrializzazione che aveva accompagnato la guerra o per lo stile di vita meridionale che la guerra aveva distrutto. Al posto dell'eroico americano di Whitman c'erano personaggi più piccoli della vita che a volte venivano trattati con umorismo condiscendente, come nella narrativa a colori locale occidentale di Bret Harte o Samuel Langhorne Clemens (Mark Twain). Una tendenza simile potrebbe essere rilevata nell'art. Mentre i luministi erano ancora attivi e avevano un pubblico ammirato, il gusto del pubblico iniziò a spostarsi verso la pittura di genere romanticizzata, che - come la narrativa a colori locali - era spesso intrisa di sentimentalismo e nostalgia per il passato.

L'ascesa del realismo. Allo stesso tempo, tuttavia, in America stava sorgendo un nuovo movimento letterario. Sebbene non abbiano raggiunto l'apice della loro arte fino al 1880 e dopo, tre importanti realisti americani produssero romanzi negli anni 1870 che mostravano la promessa di grandezza futura. Questi libri inclusi Le avventure di Tom Sawyer (1876) di Samuel Langhorne Clemens, L'americano (1877) di Henry James e Il loro viaggio di nozze (1872) di William Dean Howells. Questi scrittori non hanno offerto visioni dell'eroismo americano. Invece hanno guardato la vita come è stata realmente vissuta, e nel ritrarre il personaggio americano hanno trovato molto da criticare oltre che da ammirare. In arte Winslow Homer, che aveva iniziato come illustratore di guerra per Harper's Weekly, stava cominciando a dipingere in uno stile che Henry James definì nel 1875 un "realismo perfetto" che a volte produceva risultati "dannatamente brutti". Il realismo di Omero, e quello del suo contemporaneo Thomas Eakins, scioccarono molti spettatori negli anni '1870 dell'Ottocento, ma negli anni Ottanta dell'Ottocento era chiaro che, nell'arte così come nella finzione, il realismo era lo stile del futuro.