1815-1850: scienza e medicina: panoramica

Orgoglio nazionale. Il periodo dal 1815 al 1850 non fu uno di grandi risultati nella scienza e nella medicina americane. Fu, tuttavia, un periodo durante il quale iniziarono a emergere per la prima volta sviluppi tipicamente americani nella scienza e nella medicina. L'interesse pubblico per le scienze crebbe rapidamente e cominciò ad apparire il quadro istituzionale necessario per promuovere la ricerca teorica e applicata. Allo stesso tempo, le condizioni sociali e politiche negli Stati Uniti hanno provocato una rivolta contro l'establishment medico. Poiché i progressi europei nell'anatomia e nella fisiologia non avrebbero prodotto trattamenti pratici fino all'inizio del ventesimo secolo, un'ampia varietà di terapie mediche e professionisti non tradizionali ha riempito il vuoto nell'atmosfera anti-autoritaria dell'America Jacksoniana.

Risorse limitate. Prima del 1815 gli Stati Uniti guardavano all'Inghilterra e al continente europeo per la leadership nella scienza e nella medicina. Scienziati e medici americani cercarono una formazione accademica formale nelle università di Edimburgo, Oxford, Cambridge e Parigi. Con la conclusione favorevole della guerra del 1812, tuttavia, uno spirito di nazionalismo provocò un desiderio di indipendenza culturale, oltre che politica, dal Vecchio Mondo. Lo sviluppo di una comunità scientifica americana indipendente sarebbe avvenuto lentamente, tuttavia, poiché l'eccellenza nella ricerca richiedeva significativi investimenti di capitale e una forte base istituzionale sotto forma di importanti università e istituti sponsorizzati dal governo che mancava alla giovane repubblica. La maggior parte dei college e delle università americane era stata fondata per fornire agli studenti un'istruzione liberale e per formare i ministri piuttosto che per promuovere la ricerca. Per decenni la questione del finanziamento del governo alla scienza è stata messa in discussione da un clima politico che favoriva una visione rigorosa dell'autorità costituzionale. In altre parole, l'opinione politica dominante del diciannovesimo secolo vedeva tali attività come al di fuori del campo di applicazione del governo federale come definito dalla Costituzione.

Esplorazione. Tuttavia, un certo sostegno del governo per gli sforzi scientifici era imminente, principalmente sotto forma di esplorazione. Numerose compagnie di esploratori, composte da leader militari, geometri, cartografi, scienziati e artisti, hanno deciso di mappare le aree poco conosciute a ovest del fiume Mississippi. Tali attività erano considerate costituzionali perché erano necessarie per stabilire i confini della nazione per scopi militari e diplomatici e per determinare il potenziale commerciale di regioni non ancora organizzate come Stati. I singoli stati hanno sponsorizzato le proprie indagini geologiche interne per identificare le risorse mineralogiche e valutare il suolo per scopi agricoli.

Nuove scoperte. L'esplorazione sponsorizzata dalla Federazione e dallo Stato ha prodotto enormi quantità di nuove informazioni in molti campi, tra cui geologia, mineralogia, ornitologia, botanica, zoologia ed etnografia. Gli esploratori hanno trasportato quelle informazioni indietro ad est sotto forma di campioni raccolti; dipinti e disegni di persone, animali, piante e formazioni rocciose; e descrizioni scritte. Alcune delle nuove informazioni hanno ribaltato scuole di pensiero europee ben consolidate, soprattutto in geologia. La scoperta di piante, animali e uccelli precedentemente sconosciuti complicò gli schemi esistenti per classificare gli esseri viventi. Sul lato positivo, le ricerche botaniche, combinate con le informazioni sui rimedi erboristici raccolti dalle tribù dei nativi americani, hanno prodotto una farmacologia unicamente americana, codificata da Jacob Bigelow tra il 1817 e il 1821 nel suo Botanica medica americana. Questi nuovi corpi di informazione hanno suscitato ulteriore interesse scientifico e rafforzato l'orgoglio nazionale.

Specializzazione. L'enorme quantità di informazioni provenienti dal West americano, così come quelle provenienti dai laboratori e dagli ospedali di ricerca europei, ha promosso una tendenza verso la specializzazione della conoscenza. Lo studio generale della natura (filosofia naturale) si è suddiviso costantemente in campi più specializzati come mineralogia, geologia, chimica e storia naturale (lo studio della vita vegetale e animale). Quando la quantità e la complessità delle informazioni divennero impossibili da assorbire per i non specialisti, la loro comprensione e il loro sostegno alla scienza si indebolirono. La crescita della conoscenza specializzata produsse così una reazione pubblica contro i medici e la crescente comunità di scienziati professionisti lavorò per evitare le critiche impegnandosi in una campagna di pubbliche relazioni per dimostrare i benefici utilitaristici e patriottici del loro lavoro. In un clima caratterizzato dalla crescita esponenziale del cristianesimo evangelico, gli scienziati hanno anche vinto il sostegno sostenendo che la scienza ha rafforzato la pietà e la moralità mostrando Dio all'opera nella natura. Nuove scoperte in geologia riguardanti l'età della terra sembravano sfidare l'autorità della Bibbia, ma i dibattiti su questo problema erano generalmente contenuti all'interno della comunità scientifica e gli scontri tra scienza e religione non arrivarono a dominare il discorso pubblico fino alla pubblicazione di Carlo Darwin's Sulla origine delle specie in 1859.

Scienza e religione. Le comunità scientifiche e religiose dell'America anteguerra non si escludevano a vicenda. La maggior parte degli scienziati si considerava cristiani e Benjamin Silliman Sr., Joseph Henry, Asa Gray e molti altri abbracciarono il protestantesimo evangelico e revivalista che dominò il periodo. Il rapporto amichevole tra scienza e religione derivava in gran parte dal baconianismo, un modo di pensare basato sul lavoro dello scozzese del diciassettesimo secolo Francis Bacon. Il baconianismo, la filosofia principale che governa le attività scientifiche negli Stati Uniti, significava giungere a conclusioni basate su un insieme di fatti osservabili (ragionamento induttivo). Comportava un rifiuto consapevole del ragionamento deduttivo che iniziava con una premessa o un'ipotesi (la base del metodo scientifico moderno). Ad esempio, Silliman notò nel 1818 che "la geologia, ai giorni nostri, non significa una speculazione meramente teorica e di solito visionaria e priva di fondamento, riguardante l'origine del globo, ma, al contrario, il risultato di un esame effettivo della natura , struttura e disposizione dei materiali di cui è composto. " Per questo motivo gli scienziati americani del diciannovesimo secolo si sono concentrati sulla storia naturale, la geologia e la chimica piuttosto che i campi più teorici e astratti della matematica e della fisica. Tale enfasi funzionava bene con l'impegno baconiano per la creazione di tassonomie, o classificazioni, della conoscenza.