1800-1860: stili di vita, tendenze sociali, moda, sport e tempo libero: panoramica

Il vecchio West. Per i bianchi americani all'inizio del diciannovesimo secolo l'Occidente rappresentava molte cose. Per alcuni offriva avventura o la possibilità di arricchirsi rapidamente; per altri, l'opportunità di possedere la terra. Le figure di borsa del Vecchio West rimangono nella memoria americana: l'uomo della montagna, il pioniere ardito, l'immigrato sull'Overland Trail, il giocatore d'azzardo e il cercatore d'oro. Tuttavia, quando gli americani sono avanzati in quello che pensavano come deserto, stavano entrando in una terra con una lunga storia. Per innumerevoli generazioni i popoli nativi americani avevano creato le proprie culture e raccontato le proprie storie sulla terra in cui vivevano. Bianchi e nativi americani a volte si incontravano pacificamente, ma più spesso malattie e guerre hanno avuto un pesante tributo sugli abitanti originari dell'Occidente. L'Occidente ospitava anche coloni spagnoli e messicani. Il Texas, il Nuovo Messico, l'Arizona e la California sarebbero diventati stati dell'Unione, ma nel 1800 furono rivendicati dalla Spagna. A loro volta sarebbero passati al Messico, che ottenne l'indipendenza nel 1821. I conflitti tra americani espansionisti e messicani avrebbero portato alla guerra.

Viaggio. Gli americani che cercavano di andare a ovest si aspettavano che il viaggio fosse difficile. Nel 1860 le ferrovie si estendevano da est a Chicago, Cincinnati, St. Joseph, St. Louis e Memphis, ma il viaggio richiedeva ancora tempo. Le sagome dei binari non erano standardizzate, richiedendo il carico e lo scarico del carico. I ritardi erano comuni e il viaggio in treno era ancora troppo costoso per molti americani. La prima ferrovia transcontinentale sarebbe stata completata nel 1869, ma fino ad allora gli americani che volevano andare dall'Est alle Montagne Rocciose o al Pacifico facevano affidamento sul potere umano e animale. Le 250,000-500,000 persone che hanno viaggiato sui sentieri terrestri hanno osservato con ansia la salute dei loro cavalli e del bestiame mentre attraversavano le pianure e le montagne.

Difficoltà. La vita era spesso precaria per i popoli dell'Occidente. I nativi americani temevano malattie, attacchi nemici, siccità e fame. Hanno anche affrontato il problema pressante dell'immigrazione bianca in Occidente. Commercio, diplomazia e guerra sembravano incapaci di rallentare l'afflusso di americani nelle pianure. I residenti messicani e spagnoli del sud-ovest hanno dovuto affrontare alcuni degli stessi problemi. Gli americani che si sono trasferiti in Texas hanno portato con loro un'ipotesi di superiorità e le tensioni a volte divampavano in violenza. Gli americani in Occidente, come altri popoli, hanno affrontato difficoltà. Gli agricoltori occidentali hanno sofferto di siccità e tempeste di sabbia mentre le epidemie di colera hanno devastato i carri. I minatori trovavano freddo e povertà più spesso di quanto trovassero l'oro. I coloni in Occidente soffrivano anche della solitudine e della mancanza di amici e familiari lasciati indietro.

Vita sociale e sport. Gli abitanti dell'Occidente hanno affrontato difficoltà, ma hanno anche goduto di incontri sociali e sport. Gli osservatori hanno commentato l'ampia varietà di giochi giocati dai nativi americani. Ai nativi americani piacevano lacrosse, shinny e giochi d'azzardo. I coloni bianchi praticavano raramente gli sport di squadra che stavano guadagnando popolarità in Oriente. Piuttosto che il baseball, ad esempio, gli occidentali prediligevano gli sport rudimentali come il wrestling e la scriccatura. Anche le gare di tiro erano popolari poiché gli uomini cercavano di dimostrare le loro abilità. Le donne hanno trovato meno opportunità per lo sport anche se a volte erano in grado di socializzare con le api e "scherzi".

Diversità. La vita quotidiana dei popoli dell'Occidente rifletteva la loro diversità. Un nativo americano in Occidente potrebbe appartenere a un popolo che seguiva le mandrie di bufali nelle pianure e lodava le virtù dei guerrieri. D'altra parte, lui o lei potrebbe vivere in una comunità relativamente pacifica in California o nel sud-ovest. Un Tlingit dalla costa dell'attuale Alaska avrebbe poco in comune con un Apache del sud-ovest o un corvo delle pianure. Le culture dei nativi americani non erano statiche. Membri di varie comunità commerciavano, combattevano e si sposavano tra loro nonostante le grandi differenze di lingua e cultura. I discendenti degli europei venuti ad ovest avevano più somiglianze, ma anche le loro culture erano diverse. I recenti emigranti dalla Germania e dall'Irlanda si sono mescolati con i Kentuckiani e gli abitanti di Santa Fe. Per i bianchi americani che sono andati in Occidente in gran numero, tuttavia, la diversità non era un obiettivo. Immaginavano un Occidente trasformato da mani euroamericane, che avesse poco spazio per nativi americani o messicani.