1800-1860: scienza e medicina: panoramica

Una collisione di mondi. Al tempo della fondazione degli Stati Uniti, popoli diversi con lingue, religioni e livelli di tecnologia diversi vivevano in tutto il Nord America. Sulla costa orientale, gli ex coloni inglesi hanno lottato con la loro nuova repubblica; a ovest dei monti Appalachi centinaia di gruppi indigeni coltivavano, cacciavano e commerciavano per la sussistenza, e nel sud-ovest, missionari e allevatori spagnoli occupavano i confini settentrionali della frontiera della Nuova Spagna, vivendo in un tenue equilibrio con tribù nomadi razziatori. Sebbene già collegati attraverso le reti commerciali continentali nel 1800, gli americani spesso avevano solo una vaga conoscenza l'uno dell'altro e della terra stessa. Il processo di espansione americana dal 1800 al 1860 che estese i confini politici degli Stati Uniti a ovest fino all'Oceano Pacifico ea sud fino al Rio Grande riunì questi popoli in un vortice di scoperte scientifiche: mappando montagne e fiumi, documentando forme animali e vegetali ritrovate, adattare la tecnologia alle nuove città occidentali e utilizzare i frutti della terra per combattere le malattie e produrre cibo. Tuttavia, queste collisioni hanno anche sollevato importanti domande sulle persone stesse, sulle origini della società indiana e sul loro rapporto con gli europei, e su come tutto si inserisce nella "Grande Catena dell'Essere". Le risposte che naturalisti, esploratori e guaritori hanno suggerito a queste domande hanno fatto più che contribuire all'apprendimento scientifico; queste ipotesi hanno anche ripudiato, o in alcuni casi giustificato, l'espansione militare e la guerra culturale. Come in tutti i casi nel corso della storia, la scienza e la medicina nell'Ovest americano hanno influenzato e sono state influenzate dalle interazioni diplomatiche, economiche e sociali delle persone che si sono incontrate lì.

Nuove terre e popoli. Le persone, ovviamente, non hanno "scoperto" l'Occidente nel diciannovesimo secolo. I nativi americani avevano attraversato le sue regioni per secoli e creato civiltà elaborate che sorsero e caddero molto prima del contatto europeo. I popoli indigeni comprendevano intimamente la terra poiché dipendevano da essa per la sopravvivenza; prevedere il tempo, osservare i movimenti degli animali e conoscere la posizione di pozze d'acqua vitali e passi di montagna si sono rivelati cruciali per l'esistenza. Sebbene molti osservatori del ventesimo secolo potessero esitare a chiamarla "scienza", gli indiani possedevano una comprensione operativa della geografia, zoologia e meteorologia che ha preceduto la formazione di quelle stesse discipline tra gli europei. Eppure, oltre i confini di specifici territori naturali, gli indiani non conoscevano altri continenti e civiltà. Gli americani di discendenza europea, al contrario, conoscevano gli ampi contorni del mondo sin dai viaggi di Cristoforo Colombo, Ferdinando Magellano e James Cook, ma capivano pochi dettagli sul paesaggio nordamericano oltre il territorio che avevano viaggiato prima del 1800. Espansione verso ovest, poi , si è rivelato un processo di apprendimento reciproco. Gli sforzi degli esploratori bianchi nella catalogazione delle Montagne Rocciose, del Gran Lago Salato, del fiume Missouri e di molte altre meraviglie naturali non sarebbero potuti avvenire senza l'assistenza e l'insegnamento delle guide indiane. Anche gli indiani arrivarono a comprendere attraverso il contatto bianco l'esistenza di un universo più ampio che sfidava le loro credenze tradizionali. Gli storici spesso si concentrano sulla violenza che ha modellato le collisioni tra questi popoli, ma trascurano gli innumerevoli episodi di cooperazione e apprendimento che hanno stimolato sia una prospettiva del Nuovo Mondo.

La grande catena dell'essere. Durante il diciottesimo secolo gli anglo-americani e gli europei hanno acquisito nuove prospettive dall'Illuminismo, un movimento intellettuale che ha insegnato il valore della ragione e dell'osservazione nella comprensione del mondo naturale. Gli scienziati credevano che animali, piante, minerali e persino governi e idee derivassero da una fonte comune e fossero quindi correlati. Carolus Linnaeus, il botanico svedese che ha stabilito un sistema di classificazione e denominazione delle forme di vita, ha contribuito a stabilire questa nozione di "Grande Catena dell'Essere". In contrasto con le teorie precedenti che avevano affermato creazioni separate o sostenevano che la vita potesse emergere da cose non viventi, i filosofi dell'Illuminismo sostenevano la teoria della biogenesi, che la vita proveniva solo da altre vite. La "nuova scienza" ha tentato di documentare tutte le forme sulla terra e classificarle nei loro rispettivi posti nella catena della vita. Gli anglo-americani e gli europei cercarono di collocare le persone e le creature del Nord America in questa struttura, studiando il serpente a sonagli, l'orso grizzly e il bisonte e cercando di decifrare le loro relazioni con simili animali del Vecchio Mondo. Una delle domande più scoraggianti riguardava le origini dei nativi americani. Da quale ramo dell'umanità discendono? O provenivano da un'origine separata, confutando l'idea stessa di un'unica razza umana? Col tempo tali speculazioni hanno incoraggiato la formazione della teoria razziale, la tesi che gli esseri umani sono divisibili in gruppi di popolazione e si evolvono a velocità diverse. La maggior parte dei biologi contemporanei contestano ora l'idea di razza. Tuttavia, all'inizio del 1800 il concetto aveva il potenziale per spiegare la grande diversità di popoli e culture incontrati dagli europei nel Nord America.

Nuove malattie e medicinali. Gli esseri umani, tuttavia, raramente osservano passivamente la natura; lo alterano con la loro presenza. I discendenti europei avevano portato nell'emisfero occidentale piante come frumento e pesco, nonché bestiame, principalmente bovini, cavalli, pecore e maiali. Hanno involontariamente trasportato microbi portatori di malattie precedentemente sconosciuti nelle Americhe. Gli europei spesso portavano immunità acquisite a malattie come il vaiolo e il morbillo che mancavano agli indiani, e l'introduzione di questi nuovi organismi provocò terribili epidemie nelle comunità dei nativi americani, uccidendo migliaia di persone. La maggior parte delle principali epidemie infuriarono in Occidente prima del diciannovesimo secolo, prima che i nativi incontrassero i coloni europei durante la guerra. Tuttavia, anche dopo il 1800, la migrazione occidentale rimase un'attività malsana che colpì sia i bianchi che gli indiani. La cattiva alimentazione, i servizi igienici inadeguati, la sovrabbondanza di alcol e la scarsità di medici qualificati rendevano la malattia alla frontiera molto più pericolosa che altrove. Come gli indiani che hanno incontrato, i pionieri hanno scoperto modi per far fronte. Hanno impiegato medicine a base di erbe e altri trattamenti nativi per affrontare una varietà di disturbi. Gli occidentali sono diventati i loro medici. Attraverso questa sistemazione hanno contribuito alla conoscenza della medicina e della guarigione delle generazioni successive in modi che rivaleggiano con le grandi scoperte geografiche e antropologiche che hanno caratterizzato l'età.