1754-1783: legge e giustizia: panoramica

Tassare le colonie. La regolamentazione del commercio e dei dazi sulle importazioni erano elementi di collegamento della struttura imperiale britannica. Il commercio tra mercanti coloniali e porti non britannici, sia in Europa che nelle Indie occidentali, era cresciuto a livelli scandalosi durante la guerra franco-indiana. I coloni non solo commerciavano con i nemici della Gran Bretagna, ma generalmente evitavano il pagamento dei dazi all'importazione. Mentre la fine della guerra ha eliminato un tipo di comportamento illegale, armatori e commercianti si erano abituati all'evasione delle leggi sul reddito. Il periodo dal 1759 al 1776 fu caratterizzato da una serie di sforzi da parte della Gran Bretagna per rafforzare l'applicazione delle leggi sul commercio e aumentare la riscossione delle entrate. Ciascuno di questi sforzi è stato accolto con una resistenza che ben presto è stata mascherata in termini come "libertà" e "diritti dei sudditi inglesi". Lettera circolare di William Pitt nel 1760, in cui si esortava i governatori coloniali a fermare le importazioni dalle Indie occidentali francesi; l'ampliamento dell'uso degli atti di assistenza nel 1761 per la ricerca di merci di contrabbando; e lo Sugar Act del 1763 erano tutti coerenti con la teoria mercantile che il commercio legava insieme l'impero e che le entrate di questo commercio finanziavano il governo e la difesa dell'impero.

Lo Stamp Act. L'approvazione dello Stamp Act nel 1765 e la reazione coloniale a tale atto segnarono il punto di svolta nell'approccio del Parlamento alla tassazione e nel rapporto dei coloni con la madrepatria. Prima della tassa di bollo le assemblee coloniali riscuotevano tasse per il sostegno dei governi coloniali. Il governo britannico ha raccolto entrate solo indirettamente, dai dazi sulle importazioni e sulle esportazioni pagati dai commercianti all'esattore doganale e poi trasferiti al consumatore finale nei prezzi delle merci soggette a questi dazi. L'imposta di bollo è stato il primo tentativo del Parlamento di imporre un'imposta diretta sui coloni. Il Parlamento, nel discutere l'approvazione dell'imposta di bollo, si è concentrato sulla necessità di aumentare le entrate per contribuire a pagare la recente guerra contro la Francia e non ha apprezzato l'importanza che i coloni attribuivano a questa differenza tra imposte dirette e indirette. I coloni consideravano la tassa estremamente significativa - non tanto per le entrate che avrebbe prodotto, ma per il precedente che avrebbe stabilito - come il primo esercizio del potere di tassazione nelle colonie da parte del Parlamento.

Cadere. Le assemblee coloniali hanno immediatamente redatto risoluzioni e petizioni che chiedevano l'abrogazione dello Stamp Act; le petizioni sono state ignorate. Gli sforzi per boicottare le merci britanniche iniziarono a svilupparsi e la resistenza divenne presto più forte. Ad agosto si sono verificati i primi disordini quando gli esattori delle tasse sono stati minacciati e, in alcuni casi, costretti a dimettersi. Lo Stamp Act Congress si è riunito a New York in ottobre ei delegati hanno redatto un'altra petizione al re. Tuttavia, è stata l'ampiezza della resistenza violenta alla legge, e non le petizioni, che ha convinto il Parlamento ad abrogare la tassa. L'abrogazione dello Stamp Act aumentò la fiducia dei coloni nel proprio potere. Il Parlamento aveva una visione diversa: allo stesso tempo abrogava la Legge sul francobollo, il Parlamento approvò la Legge dichiarativa, affermando la propria autorità di imporre tasse ai coloni.

I doveri di Townshend. Il Parlamento è tornato sull'approccio dell'imposta indiretta come mezzo per aumentare le entrate delle colonie. I dazi di Townshend erano più pesanti dei dazi precedenti e coprivano una vasta gamma di merci. Le disposizioni sulle entrate sono state accompagnate da un aumento del livello della struttura amministrativa e da ulteriori tribunali in cui è stato possibile risolvere le controversie relative al commercio. I coloni reagirono con nuovi boicottaggi delle merci britanniche. I mercanti in quasi tutte le colonie accettarono di non importare merci britanniche. I boicottaggi furono abbastanza efficaci e portarono a enormi diminuzioni nelle esportazioni britanniche verso le colonie. Il Parlamento reagì alle pressioni dei mercanti britannici e nel 1770 abrogò tutti i doveri di Townshend tranne quello sul tè.

Il massacro di Boston. Occasionali scoppi di violenza a Boston, a volte legati agli sforzi della folla per imporre il boicottaggio delle importazioni, portarono il governatore coloniale a chiedere l'invio di truppe britanniche per preservare la pace. Le truppe arrivarono nel 1768 e furono fonte di irritazione tanto quanto custodi della pace. Uno scontro con una folla ribelle provocò il massacro di Boston nel 1770.

Comunicazione. Ogni tentativo della Gran Bretagna di esercitare un maggiore controllo sulle colonie o di aumentare le entrate fu accolto dalla resistenza. Non solo c'era resistenza in ogni colonia, ma c'era anche un modello di comunicazione in via di sviluppo tra le colonie per coordinare i loro sforzi. Lo Stamp Act Congress, le "Letters from a Pennsylvania Farmer" di John Dickinson, la circolare di Samuel Adams nel 1768, le missive tra i mercanti coloniali che portarono agli accordi di non importazione, la formazione di comitati di corrispondenza ei due congressi continentali riflettevano un progressione naturale della comunicazione e della cooperazione che ha portato le colonie a vedere la necessità di unirsi.

Professione legale. L'enorme crescita del commercio durante questo periodo alimentò lo sviluppo delle città e dei paesi nonché l'espansione verso ovest della frontiera. La società stava diventando più complessa, creando la necessità di avvocati competenti. I leader della professione hanno sollecitato che lo studio del diritto diventi più formalizzato. Alcuni potenziali avvocati prestavano servizio come apprendisti presso avvocati affermati; alcuni hanno studiato alle Inns of Court di Londra; e alcuni leggono la legge da soli. Se qualcuno di questi percorsi portasse a un'istruzione migliore di un altro era oggetto di dibattito in corso. Molti avvocati di spicco hanno anche sollecitato che i requisiti per l'ammissione al bar diventino più rigorosi. In diverse colonie i tribunali iniziarono a richiedere un certo tipo di esame, solitamente sotto forma di colloqui con avvocati già ammessi alla pratica, prima che un nuovo avvocato potesse comparire in quel tribunale.

Revisioni. Prima della Rivoluzione, ciascuno dei governi provinciali derivava i propri poteri da carte reali. In teoria questi governi continuarono ad esistere fino a quando, al più presto, la dichiarazione formale di indipendenza nel luglio 1776. Tuttavia, molti governi provinciali erano allo sbando o totalmente non funzionanti anche prima di quella data. Riconoscendo il deterioramento della struttura governativa e preparandosi per l'inevitabile indipendenza, il 15 maggio 1776 il Secondo Congresso Continentale ha approvato una risoluzione per raccomandare "alle rispettive assemblee e convenzioni delle Colonie Unite, dove nessun governo è stato sufficiente per le esigenze dei loro affari finora stabilito ”, che adottano nuovi governi. Alcune colonie hanno semplicemente portato avanti i loro statuti provinciali, cambiando il poco necessario per riflettere la rottura con la Gran Bretagna. Altre colonie formarono convenzioni per redigere nuove costituzioni. Alcuni, come Virginia, si sono imbarcati in revisioni e revisioni complete di tutti i loro corpi legislativi.