1600-1754: teatro

Primi giochi spagnoli e francesi. Secondo Gaspar Pérez de Villagrá Storia del New-Mexico (1610), la prima opera teatrale europea prodotta entro i confini moderni degli Stati Uniti fu una commedia del capitano Marcos Farfán de los Godos, rappresentata sulle rive del Rio Grande nel Nuovo Messico il 30 aprile 1598. Villagrá descrisse questa commedia perduta come un dramma sulla conversione volontaria al cristianesimo di un gran numero di nativi americani. Ha anche menzionato una produzione del dramma medievale spagnolo Moros y Cristianos (I Mori e i Cristiani) e a commedia, forse da Farfán, a San Juan de los Caballeros, vicino all'odierna El Paso, nel settembre 1598. In tutto il sud-ovest i sacerdoti spagnoli fecero ampio uso di commedie ecclesiastiche nei loro tentativi di convertire i nativi americani al cristianesimo, e il dramma divenne parte del tradizione letteraria orale della regione. I francesi hanno anche portato le loro tradizioni teatrali nel Nuovo Mondo. Di Marc Lescarbot Il Théâtre de Neptune nella Nuova Francia, eseguita a Port Royal, Acadia (in seguito Annapolis Royal, Nuova Scozia), il 14 novembre 1606, fu la prima commedia scritta e messa in scena nel Canada francese, e dal 1640 al 1699 furono rappresentate frequentemente in Quebec. Il teatro della Louisiana è rimasto indietro rispetto a quello degli insediamenti della Francia settentrionale. La prima rappresentazione teatrale a New Orleans potrebbe essere una produzione amatoriale messa in scena in una casa privata durante gli anni Sessanta del Settecento.

Modelli britannici. Il teatro americano così com'è oggi si è evoluto dai modelli inglesi, e fino al diciannovesimo secolo gli americani preferivano i drammi britannici. (Gli studiosi ipotizzano che ci possano essere stati alcuni spettacoli teatrali amatoriali nei New Netherland, ma non ci sono documenti a supporto di questa teoria.) Un dramma decisamente americano fu l'ultima di tutte le forme letterarie sviluppate negli Stati Uniti. I coloni laboriosi del Nuovo Mondo avevano poco tempo per gli intrattenimenti, ei Puritani del New England, così come i Quaccheri della Pennsylvania,

si è opposto alle rappresentazioni teatrali per motivi religiosi. Anche nelle colonie meridionali, si sospettava che le commedie provocassero comportamenti indesiderabili nelle classi inferiori.

Teatrali amatoriali. La prima rappresentazione nota di un'opera teatrale in una delle tredici colonie originali fu una produzione amatoriale nella contea di Accomac, in Virginia, di Ye Bare e Ye Cubb, di William Darby. Non ci sono copie sopravvissute di questo gioco, che è noto solo attraverso i documenti del tribunale. Dopo che Darby e alcuni amici rappresentarono la commedia il 27 agosto 1665, furono arrestati per recitazione ma alla fine furono giudicati non colpevoli. C'erano anche altre produzioni teatrali amatoriali. Nel 1690 gli studenti di Harvard si guadagnarono la disapprovazione delle autorità locali mettendo in scena un'opera teatrale chiamata Gustavus Vasa. Un altro esempio registrato fu la recitazione di un "colloquio pastorale" da parte degli studenti del William and Mary College nel 1702.

Radici del teatro professionale. Intorno al 1699-1702 Richard Hunter chiese al governatore di New York il permesso di recitare a New York City. La sua richiesta è stata accolta, ma non ci sono registrazioni di alcuna esibizione. Nel 1703 l'attore-drammaturgo britannico Anthony Aston arrivò a Charleston, dove secondo il suo racconto si guadagnò da vivere scrivendo e recitando in una commedia. Successivamente andò a New York City e trascorse una stagione "recitando, scrivendo, corteggiando e litigando" prima di tornare nella primavera del 1704 in Virginia e imbarcarsi per l'Inghilterra nello stesso anno. Nel 1709 la provincia di New York aveva approvato il divieto di recitare in pubblico, insieme a combattimenti di galli e altre forme di intrattenimento considerate immorali.

Il primo gioco americano pubblicato. L'anno successivo, tuttavia, Robert Hunter, il nuovo governatore provinciale di New York e New Jersey, scrisse una sua commedia, una farsa satirica che intitolò Androboros, che si traduce come "mangiatore di uomini". Non destinato allo spettacolo, il gioco apparve in stampa nel 1714, diventando il primo gioco americano pubblicato. La commedia di Hunter è un tentativo di influenzare l'opinione pubblica a suo favore durante una disputa politica con l'assemblea provinciale, la Chiesa anglicana e l'irascibile commissario reale dei conti, il generale Francis Nicholson. Ambientato in un manicomio, il gioco presenta diversi personaggi sottilmente camuffati, tra cui il Custode (Cacciatore) e Androboros (Nicholson). Sebbene la commedia di Hunter sia stata giudicata avere qualche merito letterario, è opera di un dilettante.

The Rise of Public Theatricals. Nella prima metà del Settecento il teatro professionale iniziò a prendere piede nelle colonie meridionali e medio-atlantiche. Nel 1716 o 1717 le autorità di Williamsburg permisero la costruzione di un teatro e per gli anni successivi attori dilettanti vi rappresentarono spettacoli. Nel 1723, nonostante il sentimento antiteatro dei Philadelphia Quakers, i giocatori ambulanti si esibivano fuori dai confini della città. A Charleston e New York gruppi di attori amatoriali costruirono teatri durante gli anni '1730 del Settecento.

Murray e Kean. Sebbene le battaglie tra le forze che sostenevano e si opponevano alle produzioni teatrali continuarono per tutto il secolo, nell'agosto 1749 l'opposizione quacchera si era sufficientemente alleviata da consentire a una compagnia guidata da Walter Murray e Thomas Kean di mettere in scena la tragedia di Joseph Addison Catone e altri spettacoli in un magazzino di Philadelphia. Dal 5 marzo al 23 luglio 1750 la compagnia di Murray e Kean si esibì regolarmente nella grande sala di un edificio di New York, riscuotendo un tale successo che presentarono altre quindici opere in una seconda stagione, che durò dal 13 settembre 1750 all'8 luglio 1751. Il La compagnia si è poi trasferita a Williamsburg, dove hanno aperto in ottobre in un teatro di recente costruzione.

La compagnia dei comici. Solitamente considerata la prima compagnia teatrale completamente professionale ad esibirsi nel Nord America di lingua inglese, la Compagnia dei Comici arrivò a Williamsburg nel settembre 1752, sperando di riparare i guai finanziari che l'avevano afflitta a Londra. Con i fratelli William e Lewis Hallam come proprietari e attore-manager e la moglie di Lewis come uno degli attori, la compagnia rimase a Williamsburg per undici mesi, esibendosi circa due volte a settimana. Si sono poi diretti a New York, dove hanno trascorso diversi mesi a lavorare per ottenere il permesso di esibirsi, aprendo infine con la commedia morale di Sir Richard Steele. Gli amanti coscienti nel settembre 1753. Incontrando un grande successo, la compagnia si esibì due o tre volte alla settimana fino al 25 marzo 1754. L'ultima tappa del loro tour nordamericano fu Filadelfia, dove nonostante la strenua opposizione dei quaccheri locali suonarono per due mesi prima di salpare per la Giamaica . Sebbene il tour degli Hallams abbia avuto successo, non ha stimolato un'impennata dell'attività teatrale. I suoi piani interrotti dalla morte di Lewis Hallam, la Compagnia dei Comici appena organizzata non tornò nelle colonie fino al 1758. Assumendo un nuovo nome, la Compagnia americana, dopo l'approvazione dello Stamp Act (1765) stimolò sentimenti anti-britannici, questa compagnia ebbe la particolarità di mettere in scena la prima produzione professionale di un'opera teatrale di un americano: Thomas Godfrey's Il principe di Parthia, che ha aperto a Philadelphia il 24 aprile 1767.