1600-1754: arte: scultura

I primi scultori americani. Nel diciassettesimo secolo, lottando per guadagnarsi da vivere uno scarso sostentamento nel Nuovo Mondo, i coloni avevano poco tempo per le arti decorative e prestavano poca attenzione alle tendenze artistiche in Inghilterra o nel continente. Quando hanno abbellito gli oggetti utilitari che hanno creato, hanno basato le loro decorazioni sulle tradizioni popolari dei loro paesi d'origine. I primi scultori americani furono gli scalpellini e i falegnami che scolpirono disegni a bassorilievo su lapidi e oggetti in legno come bauli e scatole bibliche.

Scalpellini. I primi segni delle tombe erano realizzati con diversi tipi di pietra, alcuni dei quali maltempo. Esistono ancora solo pochi segni di prima del 1660. Le prime decorazioni sulle lapidi, che iniziarono ad apparire nella metà del XVII secolo, sono semplici disegni geometrici come rosoni, girandole e soli irradianti. Tali ornamenti potevano essere scolpiti con semplici strumenti da artigiani senza formazione artistica.

Teste e scheletri di morte. Entro la fine del secolo il teschio alato era diventato il motivo più utilizzato e continuò a dominare l'arte cimiteriale per tutto il XVIII secolo. Un uso ambizioso di questo motivo appare sulla pietra di Joseph Tapping (morto nel 1678) nel cimitero della King's Chapel, Boston. La pietra include anche elementi architettonici gotici, una clessidra che poggia sul teschio alato, uno scheletro che trasporta il dardo della morte mentre si prepara a spegnere la fiamma della vita temporale (una candela su un globo) e Padre Tempo che tiene una seconda clessidra. La pietra porta anche due famose iscrizioni latine: "Memento mori" (Ricorda che devi morire) e "Fugit Hora" (Il tempo vola) per rafforzare il messaggio che il tempo e la morte alla fine distruggono tutta la vita. La raffigurazione dello scheletro e del tempo di Padre, che deriva da un'incisione di Francis Quarles Geroglifici della vita dell'uomo (1638), fu ripetuto con alcune variazioni sulla lapide dello stampatore John Foster (morto nel 1681) a Dorchester, Massachusetts. La pietra di Tapping è attribuita a un artigiano noto agli storici come Charleston Carver, che all'epoca era attivo a Boston e potrebbe anche essere responsabile della pietra di Foster, su cui la scultura è più profonda e più tridimensionale. Una variazione diversa apparve nel 1745 su un'altra pietra nel cimitero della King's Chapel.

Pietre del ritratto. All'inizio del XVIII secolo le raffigurazioni del defunto iniziarono ad apparire sulle lapidi, diventando le prime sculture ritratte americane. La prima di queste opere potrebbe essere il ritratto firmato "NL" sulla pietra del reverendo Jonathan Pierpont (morto nel 1709) a Wakefield, Massachusetts. Entro il 1740 tali incisioni potevano essere trovate nei cimiteri di tutte le colonie, compreso il cimitero della chiesa congregazionale a Charleston, nella Carolina del Sud, dove la pietra della signora Richard Owen (morta nel 1749) mostra una donna sorridente in abiti contemporanei. La maggior parte di questi ritratti sono piuttosto primitivi e bidimensionali, ma altri si avvicinano al realismo della scultura europea. Il cimitero della chiesa congregazionale a Charleston ha due di queste lapidi: quelle della signora Elizabeth Simmons (morta nel 1740) e Solomon Milner (morta nel 1757). Scolpiti da Henry Eames di Boston, questi ritratti sono noti per il loro realismo e la forma tridimensionale. Altri motivi del diciottesimo secolo, inclusi stemmi, navi e teste di cherubini con ali, attestano anche le accresciute abilità degli intagliatori di pietre coloniali.

Intagliatori di legno. Gli intagliatori del legno coloniali del XVII secolo erano anche artigiani inesperti che lavoravano nella tradizione popolare. Le loro incisioni erano tipicamente il tipo di disegni geometrici che potevano essere realizzati con semplici strumenti da falegname come lo scalpello, la sgorbia e il martello. Esempi del loro lavoro possono essere trovati sulle scatole fatte per contenere la Bibbia di famiglia e materiale per scrivere e su vari bauli. Uno stile di baule riccamente intagliato che è diventato particolarmente popolare tra i collezionisti del ventesimo secolo è stato realizzato da vari falegnami nel Connecticut

River Valley, tra cui Peter Blin, che lavorò a Wethersfield, Connecticut, intorno al 1675-1725 e John Allis e Samuel Belding, che furono attivi ad Hadley e Hatfield, nel Massachusetts, tra il 1675 e il 1740.

La raffinatezza dell'intaglio. Durante il secondo quarto del diciassettesimo secolo, gli intagliatori americani caddero sotto l'influenza di libri di design europei che illustrano gli ultimi stili classici di mobili e ornamenti architettonici. Un nuovo, raffinato classicismo iniziò a sostituire la scultura popolare medievale del XVII secolo. Poiché erano spesso chiamati a produrre polene per navi, gli intagliatori del legno spesso aprivano negozi nelle sezioni del molo delle città portuali, ma scolpivano anche insegne e ornamenti per mobili. Già nel 1717 c'erano intagliatori professionisti che lavoravano a Filadelfia, e Henry Burnett lavorava a Charleston nel 1750. Boston aveva molti intagliatori di talento, a cominciare da George Robinson the Younger (1680-1737) e Isaac Fowle (1648-1718), e compreso John Welch (1711-1789), che aprì il suo negozio di Boston nel 1733; William Codner, attivo intorno al 1711; Moses Deshon, attivo negli anni 1740; Francis Dewing, arrivato da Londra nel 1716; Richard Hubbard, attivo negli anni Trenta del Settecento; Samuel More, che già nel 1730 produceva polene; e Samuel Skillin Sr. (1736-1716), che aprì il suo negozio nel 1778. Welch scolpì il "Sacred Cod" che ora si trova nella Old State House di Boston. Deshon ha scolpito lo stemma per Faneuil Hall nel 1740.

Il "piccolo ammiraglio". Sebbene poco o nessuno del suo lavoro sopravviva, Samuel Skillin era un notevole artigiano ai suoi tempi, e alcuni storici dell'arte del ventesimo secolo ritengono che possa aver scolpito il "Piccolo ammiraglio", ampiamente considerato la prima statua autoportante creata in America. (Nel suo racconto del 1844 "L'immagine di legno di Drowne" Nathaniel Hawthorne lo attribuisce allo stagnino di Boston Shem Drowne.) Anche se qualcuno in seguito ha dipinto la data "1770" sulla base di questa figura in legno, gli storici dell'arte ritengono che sia stata scolpita negli anni Quaranta del Settecento o Anni 1740. Poiché la figura una volta conteneva un oggetto come un boccale di birra o uno strumento nautico, si pensa che sia stato realizzato come segno commerciale. Infatti alcuni studiosi ritengono che si tratti del ritratto dell'ammiraglio Edward Vernon (1750-1684) che si trovava davanti all'Admiral Vernon Tavern di Boston nel 1757. Un altro esperto, tuttavia, dice che il "Piccolo ammiraglio" è il ritratto di un capitano Hunnewell che si trovava davanti a un negozio di strumenti nautici.

Modellazione in cera. Un'altra forma di scultura era anche popolare nelle colonie durante il diciottesimo secolo, ma poiché la cera si scioglie così facilmente pochi esempi di sculture in cera sono sopravvissuti. Anche lavorare con la cera era popolare tra i dilettanti. La cera era abbondante e facile da modellare. Già nel 1731 alle gentildonne di New York City venivano offerti corsi di scultura di frutta, fiori e

"Altre opere in cera" e il 28 agosto 1749 il New York Gazette pubblicizzava una mostra di effigi di cera di membri della famiglia reale europea. Gli artisti cominciavano anche a realizzare piccoli ritratti in cera, un'arte che si diffuse e si raffinò ulteriormente nella seconda metà del secolo.