1 ° duca di marlborough

Il generale e statista inglese John Churchill, primo duca di Marlborough (1-1650), fu responsabile della vittoria britannica a Blenheim nel 1722, seconda solo al trionfo di Waterloo negli annali militari britannici.

Sebbene il duca di Marlborough fosse attivo durante tre regni precedenti, fu sotto la regina Anna che divenne famoso. Nella lotta secolare (1689-1783) con la Francia, nessuna guerra fu più lunga o più sanguinosa di quella della successione spagnola (1702-1713), e il ruolo di Marlborough in quella guerra fu decisivo. Il figlio di un oscuro scudiero, grazie alla sua abilità come soldato e diplomatico Marlborough salì al grado più alto nell'esercito e nella nobiltà, ricevette il palazzo di Blenheim da una nazione riconoscente e fondò una illustre famiglia rappresentata nel XX secolo da Sir Winston Churchill.

John Churchill nacque verso il 1 giugno 1650 ad Ashe nel Devonshire, studiò alla St. Paul's School di Londra e già nel 1667 aveva un incarico presso il Duca di York e un incarico nelle guardie. Sorprendentemente bello e affascinante, Churchill era anche ambizioso e avido. Potrebbe essersi sposato per ricchezza e posizione, ma si sposò per amore, scegliendo la bella e imperiosa Sarah Jennings, già (1678) una delle preferite della principessa Anna. Quando il duca di York divenne re, Churchill continuò a godere del suo favore. Divenne barone Churchill nel 1685 e detenne comandi militari ma non prese parte attiva alla politica oltre al consolidamento della sua posizione con la principessa Anna.

La rivoluzione del 1688 vide Marlborough abbandonare Giacomo II in un punto critico e sua moglie aiutò a persuadere Anna ad abbandonare il re, suo padre. L'assistenza di Churchill al nuovo re fu ricompensata. Guglielmo III lo nominò conte di Marlborough e gli diede ordini in Irlanda e nel continente. Ben presto si sviluppò una spaccatura tra il re e sua cognata Anne, e furono coinvolti i Churchill. Quando Marlborough fu scoperto mentre scriveva all'esiliato James, fu licenziato dai suoi incarichi per sospetto di tradimento. Solo nel 1701, con la guerra contro la Francia (per la divisione dell'Impero spagnolo) in procinto di scoppiare, William cedette, nominando il comandante in capo di Marlborough. Marlborough era allora nel suo cinquantesimo anno; se fosse morto a questo punto, il suo nome sarebbe praticamente sconosciuto.

Con la morte di Guglielmo III (1702) Anna divenne regina e mise Marlborough a capo degli affari militari e diplomatici, con il suo amico Sidney Godolphin incaricato delle finanze e Robert Harley manager dei Comuni. È stata questa squadra di tre uomini a portare avanti con successo i primi 6 anni di guerra. Erano anche gli anni delle grandi vittorie di Marlborough. Le campagne del 1702 e del 1703 furono prive di eventi soprattutto perché Marlborough era impegnata in strenui sforzi per tenere insieme la Grande Alleanza contro Luigi XIV di Francia.

Vittorie militari

Nel terzo anno della guerra di successione spagnola, Marlborough venne a conoscenza del piano francese di inviare un esercito attraverso la Germania per attaccare la capitale austriaca, Vienna. Temendo che i cauti olandesi avrebbero richiamato le loro truppe se avessero sospettato il suo vero progetto, Marlborough finse un attacco alla Francia e poi fece marciare le sue truppe attraverso l'Europa centrale verso l'alto Danubio. A Blenheim (vicino ad Augusta) si svolse uno scontro decisivo il 15 agosto 1704. Le forze francesi erano all'incirca pari a quelle dell'esercito alleato sotto Marlborough: circa 50,000. Una carica di cavalleria attraverso un terreno paludoso contro il centro francese cambiò le sorti. La cavalleria sfondò e le forze nemiche furono disorganizzate e, alla fine della giornata, completamente sconfitte.

Marlborough aveva salvato Vienna e aveva mantenuto l'impero durante la guerra. In un colpo solo aveva anche innalzato il prestigio delle armi britanniche più in alto che in qualsiasi momento da Agin-court (1415). Un eroe e molto favorevole alla regina, Marlborough ricevette un ducato. Anne gli ha presentato il maniero reale di Woodstock e ha ordinato un palazzo costruito per lui lì, chiamato Blenheim dopo la sua vittoria.

Nessun trionfo successivo è stato splendido come Blenheim. A Ramillies (1706), Oudenaarde (1708) e Malplaquet (1709) il duca ebbe successo, ma ognuna di queste battaglie fu più costosa e meno decisiva di quella precedente. Nel 1709 la Francia era pronta a negoziare una pace e il popolo inglese si stava stancando della guerra. La rottura dei negoziati tra Francia e Inghilterra ha indebolito la posizione di Marlborough in patria. Il suo amico Godolphin era stato costretto a stringere un'alleanza troppo stretta con i Whigs sia per la regina che per la Harley. Nel predicare il favore ai Whigs, Lady Marlborough ha agito più come tutore politico per Anne che come amica, e gradualmente la duchessa ha perso l'affetto della regina. Con il sostegno di Anne, Harley ha cercato di assumere il governo. Fallì nel 1708 e fu spinto all'opposizione. Due anni dopo è stato in grado di realizzare la sua ambizione. Anne licenziò Godolphin nell'agosto 1710 e nominò Harley Lord tesoriere.

Marlborough non ha perso il suo posto di comandante in capo fino alla fine di dicembre 1711. Nel frattempo, il nuovo governo ha negoziato una pace segreta con la Francia alle sue spalle e lo ha accusato di corruzione. Le accuse furono ritirate, ma il duca fu felice di vedere l'ultima parte dell'amministrazione Harley sulla morte della regina Anna. Marlborough fu attivo nell'accogliere il suo successore tedesco, Giorgio I, nel 1714. Gli furono restituiti i suoi uffici militari; ma nel 1716, già colpito dalla salute, ebbe un ictus paralitico dal quale non si riprese mai. Morì di un secondo ictus il 16 giugno 1722.

Ulteriori letture

I dispacci militari di Marlborough sono stampati in Sir George Murray, ed., Lettere e dispacci di John Churchill, primo duca di Marlborough (5 voll., 1845; ripr. 1968). Gran parte della sua corrispondenza con Godolphin e altri, dai manoscritti di Blenheim, è in William Coxe, Memorie di Giovanni, duca di Marlborough (3 voll., 1818-1819; 2d ed., 6 voll., 1820). Delle tante biografie di Marlborough, due meritano una menzione speciale: Sir Winston Churchill, in Marlborough: la sua vita e i suoi tempi (4 voll., 1933-1938; abbreviato in un volume, da Henry Steele Commager, 1970), è intento a giustificare il suo antenato dalle critiche di Thomas Babington Macaulay, e il lavoro è pieno di suppliche speciali; stampa poco non già trovato a Coxe, ma ha degli splendidi pezzi da battaglia. Più preciso e professionale, e di lunghezza molto più modesta, è Ivor F.Burton, Il capitano generale: la carriera di John Churchill, duca di Marlborough (1968).

Fonti aggiuntive

Barnett, Correlli, Il primo Churchill: Marlborough, soldato e statista, New York: Putnam, 1974.

Bevan, Bryan, Marlborough the man: una biografia di John Churchill primo duca di Marlborough, Londra: R. Hale, 1975.

Cowles, Virginia, Il grande Marlborough e la sua duchessa, New York: Macmillan, 1983.

Defoe, Daniel, Un breve racconto della vita e delle azioni di Sua Grazia John, D. di Marlborough, New York: AMS Press, 1992.

Jones, JR (James Rees), Marlborough, Cambridge; New York: Cambridge University Press, 1993.

Saintsbury, George, Marlborough, Philadelphia: R. West, 1978.

Thomson, George Malcolm, Il primo Churchill: la vita di Giovanni, primo duca di Marlborough, New York: Morrow, 1980, 1979. □